21 - ¿Por qué al­gu­nos ver­te­bra­dos tie­nen es­ca­mas, otros plu­mas y otros pe­los?

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Una de las ca­rac­te­rís­ti­cas que nos sir­ven pa­ra di­fe­ren­ciar a mu­chos de los gru­pos de ver­te­bra­dos es el ti­po piel y sus es­truc­tu­ras co­mo las es­ca­mas, las plu­mas o los pe­los que cum­plen dis­tin­tas fun­cio­nes en los di­fe­ren­tes gru­pos. La piel de los rep­ti­les se ca­rac­te­ri­za por pre­sen­tar es­ca­mas que prin­ci­pal­men­te cum­plen una fun­ción im­per­mea­bi­li­zan­te; es de­cir, ayu­dan a evi­tar la pér­di­da de agua del cuer­po. Es­tas es­ca­mas se en­cuen­tran en la par­te más ex­ter­na de la piel y mu­chas ve­ces van mu­dán­do­se a me­dia que el ani­mal cre­ce. En el ca­so de las aves, aun­que tam­bién po­de­mos en­con­trar es­ca­mas en sus pa­tas o cer­ca de su pi­co, las plu­mas son las es­truc­tu­ras dis­tin­ti­vas que nos per­mi­ten re­co­no­cer­las co­mo un gru­po en par­ti­cu­lar. Las plu­mas cum­plen va­rias fun­cio­nes en las que se des­ta­ca la con­for­ma­ción de la es­truc­tu­ra del ala que le per­mi­te vo­lar a las aves. Sin em­bar­go, tam­bién cum­plen un im­por­tan­tí­si­mo rol en el control de la tem­pe­ra­tu­ra cor­po­ral ac­tuan­do co­mo un ais­lan­te en la piel.

Los ma­mí­fe­ros cuen­tan con un gran nú­me­ro de ca­rac­te­rís­ti­cas úni­cas que los de­fi­nen y una de ellas es la pre­sen­cia de pe­los cu­brien­do al­gu­na par­te de su cuer­po. Los pe­los, así co­mo las plu­mas, cum­plen una im­por­tan­te fun­ción co­mo ais­lan­te de tem­pe­ra­tu­ra pe­ro tam­bién se re­la­cio­nan con otras fun­cio­nes. En al-

gu­nos ca­sos pue­den ac­tuar en la pro­tec­ción con­tra el des­gas­te o los gol­pes, o con­tra la luz y el pol­vo co­mo en el ca­so de las pes­ta­ñas y las ce­jas. En otros pue­de te­ner una fun­ción sen­so­rial tác­til co­mo los bi­go­tes del ga­to o el zo­rro. Cree­mos que tan­to las plu­mas de las aves co­mo los pe­los de los ma­mí­fe­ros se ori­gi­na­ron ha­ce más de 200 mi­llo­nes de años y sir­vie­ron prin­ci­pal­men­te co­mo es­tra­te­gia de ais­la­mien­to tér­mi­co.

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