Les flammes pour­suivent leur avan­cée meur­trière

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Les flammes conti­nuaient jeu­di de dé­vo­rer ha­bi­ta­tions et terres fer­tiles du nord de la Ca­li­for­nie, mal­gré les ef­forts de mil­liers de pom­piers lut­tant contre de gi­gan­tesques in­cen­dies dont le bi­lan en vies hu­maines ne cesse de s’alour­dir, avec au moins 27 morts.

«L’hô­tel que je gère est éva­cué de­puis mer­cre­di. Sur mes 400 em­ployés, 300 sont tou­chés par les in­cen­dies, dont 2 ont per­du leur mai­son », ra­conte Rick Cor­co­ran, un Qué­bé­cois qui ré­side à So­no­ma de­puis cinq ans.

Le di­rec­teur gé­né­ral de l’hô­tel Fair­mont de cette ville vi­ti­cole a dû éva­cuer tous ses clients avec une ving­taine d’em­ployés seule­ment.

« Le pre­mier ma­tin d’éva­cua­tion, il y avait 90% des em­ployés à l’ho­raire qui n’ont pas pu se rendre au tra­vail parce que soit ils de­vaient éva­cuer leur propre ré­si­dence, soit les routes étaient blo­quées. Nous avions 500 clients à éva­cuer, ils ont été très com­pré­hen­sifs. L’éva­cua­tion s’est faite dans le calme», men­tionne M. Cor­co­ran.

Ca­tas­trophe

Jeu­di, la si­tua­tion en Ca­li­for­nie a em­pi­ré avec la pro­gres­sion ra­pide des feux, qui pour la grande ma­jo­ri­té res­taient hors de contrôle. Les ra­fales com­pli­quaient les ef­forts des quelque 8 000 pom­piers com­bat­tant 21 foyers qui ont dé­jà dé­vo­ré près de 78 000 hec­tares et 3 500 bâ­ti­ments (mai­sons et com­merces).

« Nous sommes loin d’en avoir fi­ni avec cette ca­tas­trophe»,a dé­cla­ré le res­pon­sable de la lutte contre les in­cen­dies pour la Ca­li­for­nie, Ken Pim­lott.

La si­tua­tion de­vrait res­ter dif­fi­cile.

«Des vents secs souf­flant en ra­fales et une hu­mi­di­té basse vont conti­nuer à gê­ner les ef­forts des pom­piers, en par­ti­cu­lier entre ven­dre­di soir et la nuit de sa­me­di », a mis en garde la mé­téo lo­cale.

« Ce­la veut dire que nos in­cen­dies vont conti­nuer à brû­ler de fa­çon er­ra­tique, ils peuvent po­ten­tiel­le­ment chan­ger de di­rec­tion à n’im­porte quel mo­ment», a pré­ve­nu Ken Pim­lott.

Éva­cua­tion vo­lon­taire

Le «Tubbs Fire», un des in­cen­dies à che­val sur les com­tés de Na­pa et So­no­ma, n’était tou­jours cir­cons­crit qu’à 10% jeu­di soir après avoir dé­jà ré­duit en cendres près de 14 000 hec­tares, se­lon le ser­vice des pom­piers de Ca­li­for­nie (Calfire).

M. Cor­co­ran a tou­te­fois l’in­ten­tion de res­ter dans sa ré­si­dence le plus long­temps pos­sible. Pour le mo­ment, le sec­teur où il ha­bite est vi­sé par une éva­cua­tion vo­lon­taire.

«Mes va­lises sont prêtes, elles sont dans l’au­to. Nous sommes bien in­for­més de la pro­gres­sion des feux, dès qu’il y a du nou­veau, on re­çoit une alerte sur nos té­lé­phones», ex­plique-t-il.

Le com­té de So­no­ma est ac­tuel­le­ment le plus af­fec­té avec 15 morts et en­vi­ron 400 per­sonnes en­core si­gna­lées comme dis­pa­rues, se­lon le shé­rif Ro­bert Gior­da­no.

Aver­tis­sant que les zones éva­cuées étaient en­core « ex­trê­me­ment dan­ge­reuses», le shé­rif a an­non­cé que les ef­forts avaient été ren­for­cés pour re­trou­ver les dé­pouilles d’éven­tuelles vic­times, no­tam­ment grâce à l’aide de chiens spé­cia­le­ment en­traî­nés.

Mais il s’agit d’un « pro­ces­sus lent » à cause des feux en­core ac­tifs, et les iden­ti­fi­ca­tions sont com­pli­quées, a pour­sui­vi Ro­bert Gior­da­no: «Nous avons trou­vé des corps com­plè­te­ment in­tacts et nous avons trou­vé des corps dont il ne res­tait plus que des cendres et des os.»

Huit autres per­sonnes sont dé­cé­dées dans le com­té de Men­do­ci­no, deux dans le com­té de Yu­pa et deux à Na­pa.

Les quelque 5 000 ha­bi­tants de la pe­tite ville tou­ris­tique de Ca­lis­to­ga, cé­lèbre pour ses bains et ses vi­gnobles, ont dû par­tir. Et des quar­tiers en­tiers de San­ta Ro­sa, 175 000 ha­bi­tants, ont été ré­duits en cendres.

«Mes va­lises sont prêtes, elles sont dans l’au­to Rick Cor­co­ran, un Qué­bé­cois qui ré­side à So­no­ma de­puis cinq ans

DE­REK AN­DER­SON AS­SO­CIA­TED PRESS

La fu­mée s’élève des mon­tagnes en­tou­rant San­ta Ro­sa.

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