DES PLAGES DU DÉBARQUEMENT JUS­QU’À LA ROCHELLE

Entre Ouis­tre­ham, sur la côte nor­mande, à quelques en­ca­blures de la plage où ont dé­bar­qué des com­man­dos ca­na­diens ve­nus li­bé­rer la France en juin 1944, et la ville de La Rochelle, lieu his­to­rique du dé­part de ceux et celles qui al­laient peu­pler la Nou­vell

Le Journal de Montreal - Weekend - - VACANCES - CLAUDE BÉDARD Agence QMI

Le nom de ce nou­vel iti­né­raire, inau­gu­ré il y a deux ans à peine, sillon­nant sept dé­par­te­ments, trois ré­gions et trois parcs na­tu­rels, dont le fa­meux Ma­rais poi­te­vin : la Vé­lo Fran­cette.

Pour les ama­teurs de cy­clo­tou­risme, c’est un voyage in­édit au coeur de la

doulce France, de val­lées pro­fondes et de vil­lages pit­to­resques avec, en prime, les vi­gnobles et les châ­teaux du Val de Loire, sans ou­blier la spec­ta­cu­laire tra­ver­sée de la ré­gion fran­çaise qu’on ap­pelle la « Suisse nor­mande ».

LA « SUISSE NOR­MANDE »

L’iti­né­raire de la Vé­lo Fran­cette re­gorge de nom­breux sites cultu­rels et na­tu­rels qu’il ne faut sur­tout pas man­quer.

Des plages du débarquement al­lié lors de la Se­conde Guerre mon­diale, on roule d’abord au fil du ca­nal de l’Orne, sur une an­cienne ligne de che­min de fer vers Caen, une ci­té sur­nom­mée « la ville aux cent clo­chers ».

Il faut pro­fi­ter de l’étape pour vi­si­ter l’émou­vant et im­po­sant mé­mo­rial pour la paix, re­tra­çant l’his­toire des guerres qui ont ra­va­gé cette ré­gion.

On part en­suite à l’éton­nante dé­cou­verte de la « Suisse nor­mande », pays du cal­va­dos, avec ses sites spec­ta­cu­laires com­po­sés de pay­sages es­car­pés et de re­liefs ver­doyants. Ses ci­tés valent elles aus­si le dé­tour : Clé­cy, avec ses de­meures en pierre vio­lette ; Pont-d’Ouilly avec son ha­ras et sa guin­guette cé­lèbre ; le beau vil­lage mé­dié­val de La Car­neille ; et Dom­front, ville fron­tière do­mi­nant l’an­cienne route de Pa­ris au Mont-St-Michel.

À voir ab­so­lu­ment : la Roche d’Oëtre, un des plus pres­ti­gieux bel­vé­dères au coeur de la plus an­cienne mon­tagne d’Eu­rope.

À mi-dis­tance entre Dom­front et La­val, c’est en des­cen­dant au bord de l’eau qu’on ap­pré­cie le su­perbe site de Mayenne, avec son château per­ché. La ville de La­val pos­sède quant à elle le plus grand mu­sée du lait et du fro­mage au monde avec 4000 ob­jets de col­lec­tion. Ce­la vaut bien un ar­rêt !

L’APOCALYPSE

est, avec sa gran­diose for­te­resse com­po­sée de 17 tours, une vé­ri­table ville d’art et d’his­toire. Il faut ab­so­lu­ment ad­mi­rer l’ex­cep­tion­nelle ten­ture mé­dié­vale de l’Apocalypse, abri­tée dans le château.

À mi-che­min du par­cours de la Vé­lo Fran­cette, on croise de plus en plus de

cy­clistes em­prun­tant la cé­lèbre piste de La Loire à vé­lo, en sa­vou­rant les vues éten­dues sur les îles et les bancs de sable nous me­nant à Sau­mur.

Entre vignes, ma­noirs et mou­lins, on pé­dale sur les traces des pè­le­rins de St-Jacques-de-Com­pos­telle jus­qu’à Niort, cou­ron­né de son im­pres­sion­nant don­jon mé­dié­val, qui trône comme une sen­ti­nelle sur les jo­lis méandres de la Sèvre.

Nous sommes aux portes du parc na­tu­rel ré­gio­nal du Ma­rais poi­te­vin, un en­droit idéal pour les cy­clo­tou­ristes amou­reux d’une na­ture calme et se­reine.

C’est une ba­lade vrai­ment en­voû­tante où l’on zig­zague à tra­vers une sé­rie de pe­tits che­mins blancs qui vous re­posent des routes bruyantes des villes. On ar­rive ain­si au port de Ma­rans, ca­pi­tale de la fa­meuse poule de Ma­rans, qui pond d’éton­nants oeufs ex­tra-roux.

VERS LA NOU­VELLE-FRANCE

En fi­nale de cette voie verte plu­tôt ori­gi­nale, le che­min de ha­lage d’un grand ca­nal de 24 ki­lo­mètres per­met aux cy­clistes de re­joindre ai­sé­ment leur des­ti­na­tion : le grand bas­sin his­to­rique de La Rochelle.

La ci­té a une his­toire d’amour mil­lé­naire avec la mer. Jus­qu’au 15e siècle, c’était le pre­mier port fran­çais sur l’At­lan­tique.

Avec ses tours dé­fen­sives em­blé­ma­tiques à l’en­trée du vieux port et la porte de la Grosse Hor­loge, La Rochelle est char­gée d’his­toire, par­ti­cu­liè­re­ment pour nous, Qué­bé­cois, puisque c’est d’ici que sont ja­dis par­tis un grand nombre de nos an­cêtres. Il ne faut pas man­quer de vi­si­ter le mu­sée du Nou­veau Monde avec ses sou­ve­nirs des échanges avec l’Amé­rique.

On dit d’ailleurs que cer­taines vieilles rues de la ville sont tou­jours pa­vées avec des pierres ve­nant de Qué­bec et dont on se ser­vait comme bal­last dans les na­vires, sur le che­min du re­tour d’Amé­rique.

En guise de bou­quet ul­time à ce beau voyage, pour­quoi pas un tour de l’île de Ré, à quelques ki­lo­mètres de la ville ? Le ré­seau cy­cliste de 100 ki­lo­mètres est très plat et par­fai­te­ment ba­li­sé. En l’es­pace de deux jours, on peut ain­si faire le tour com­plet de l’île ou sillon­ner une ving­taine de cir­cuits clai­re­ment in­di­qués.

La for­te­resse mé­dié­vale des ducs d’An­jou per­chée sur les hau­teurs de Sau­mur, en France.

Des ba­teaux tra­di­tion­nels de pê­cheurs amar­rés sur la Loire.

Une des belles mai­sons à co­lom­bages dans le Cal­va­dos, en France.

Le vieux vil­lage de La Car­neille, en ré­gion nor­mande.

L’ar­ri­vée, tou­jours im­pres­sion­nante, à La Rochelle, sur le quai du Vieux-Port entre la

tour de la Chaîne et la tour Saint-Ni­co­las.

Le château féo­dal de Dom­front et l’église Saint-Ju­lien, d’ins­pi­ra­tion by­zan­tine, do­minent la Va­rennes.

La si­gna­li­sa­tion de la Vé­lo Fran­cette, près de la Manche, en France.

La Vé­lo Fran­cette em­prunte le tun­nel du Hom, où pas­sait ja­dis le che­min de fer entre Caen et Flers.

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