Track­ing WHALES Ras­tre­ando BAL­LENAS

Con­ser­va­tion in the Patag­o­nian seas Con­ser­vación en los mares patagóni­cos

Patagon Journal - - FRONT PAGE -

A new marine park in Chilean Patag­o­nia spark op­ti­mism and new chal­lenges.

Un nuevo par­que marino en la Patag­o­nia chilena de­spierta op­ti­mismo y nuevos re­tos.

Along the south­ern coast of Chile, cold-tem­per­ate wa­ters in­flu­enced by the west wind drift, also known as the Antarc­tic Cir­cum­po­lar Cur­rent, cause nu­tri­ent-rich wa­ters to col­lide with land, gen­er­at­ing a phy­to­plank­ton bloom and an abun­dance of krill. It's a ver­i­ta­ble buf­fet for the world's largest mam­mal, the great blue whale. Weigh­ing as much as 200 tons and about 30 me­ters (100 feet) from head to tail, the blue whale is longer than a reg­u­la­tion-sized bas­ket­ball court. De­spite its tremen­dous size, it feeds al­most en­tirely on the tiny krill.

In 1997, when the In­ter­na­tional Whal­ing Com­mis­sion ( IWC) paid US$ 2 mil­lion for two ships to count blue whales off Chile's south­ern coast, the observers spot­ted just 45 blue whales (Balaenoptera

mus­cu­lus) over a pe­riod of one and a half months. But when the ex­pe­di­tion had shut down and some of the sci­en­tists were al­ready rid­ing a ferry boat up the Patag­o­nian coast to catch a plane out of the city of Puerto Montt, they came upon a star­tling sight. In the span of just four hours, they saw more than 60 blue whales cross­ing the Gulf of Cor­co­v­ado east of Chiloé Is­land.

One of those sci­en­tists, Ro­drigo Hucke- Gaete, vowed to re­turn to con­duct an ex­ten­sive study of the area. By 2003, he had se­cured the nec­es­sary sup­port from the Aus­tral Univer­sity of Val­divia and the Wildlife Con­ser­va­tion So­ci­ety ( WCS), a lead­ing U. S.- based con­ser­va­tion in­sti­tu­tion. Sub­se­quently, dur­ing his ini­tial four- month study, Hucke- Gaete, a Chilean marine mam­mal ecol­o­gist and di­rec­tor of the Cen­tro de Bal­lena Azul ( Blue Whale Cen­ter) in Chile, spot­ted 153 blue whales and made another im­por­tant find. In a por­tion of the Gulf of Cor­co­v­ado be­tween Chiloé Is­land and the north­ern Patag­o­nian province Palena, he and other sci­en­tists spot­ted 11 mother blue whales ac­com­pa­nied by calves.

Since then, Hucke-Gaete has done reg­u­lar stud­ies, year af­ter year, and his find­ings have chal­lenged stan­dard sci­en­tific as­sump­tions con­cern­ing the blue whale, an en­dan­gered species es­ti­mated to num­ber just 1,700 in the South­ern Hemi­sphere. One long held the­ory was that the whales re­main 20 to 50 miles at sea. His stud­ies show they can come within as close as 20 to 30 me­ters from shore when con­di­tions are right, such as off the is­lands in the Guaite­cas Ar­chi­pel­ago. Another long-held the­ory was that in the South­ern Hemi­sphere, the whales mi­grate to Antarc­tica to feed. How­ever, in the Gulf of Cor­co­v­ado, Chonos Ar­chi­pel­ago and north­west of Chiloé Is­land, sig­nif­i­cant num­bers were found to feed - and some dur­ing both sum­mer and win­ter. Says Huck­eGaete: “Com­pared with other places, this is ap­par­ently the most im­por­tant feed­ing ground for blue whales in the South­ern Hemi­sphere.”

Alo largo de la costa sur de Chile, las aguas frías-tem­pladas in­flu­en­ci­adas por el efecto del viento del oeste, tam­bién cono­cido como la Cor­ri­ente Cir­cum­po­lar An­tár­tica, pro­ducen aguas ri­cas en nu­tri­entes al col­i­sionar con la tierra, generando un flo­rec­imiento de fi­to­planc­ton y abun­dan­cia de krill. Es un verdadero bufet para el mamífero más grande del mundo, la gran bal­lena azul. Con un peso prome­dio de 200 toneladas y un largo de 30 mt de cabeza a cola, esta bal­lena es más larga que una can­cha de balon­cesto pro­fe­sional. A pe­sar de su enorme tamaño, se al­i­menta casi ex­clu­si­va­mente del dimin­uto krill.

En 1997, cuando la Comisión Bal­len­era In­ter­na­cional (CBI) pagó US$2 mil­lones por dos buques con la in­ten­ción de con­tar bal­lenas azules ( Balae

noptera mus­cu­lus) en la costa sur de Chile, los ob­ser­vadores de­tec­taron sólo 45 du­rante un mes y me­dio. Pero cuando la ex­pe­di­ción había fi­nal­izado y al­gunos de los cien­tí­fi­cos iban nave­gando por la costa patagónica para to­mar un avión en Puerto Montt, se en­con­traron con un espectáculo asom­broso. En un lapso de ape­nas cu­a­tro ho­ras ob­ser­varon a más de 60 bal­lenas azules cruzando el golfo de Cor­co­v­ado, al este de la Isla de Chiloé.

Uno de esos cien­tí­fi­cos, el ecól­ogo Ro­drigo Hucke- Gaete, juró que re­gre­saría para re­alizar un ex­ten­sivo es­tu­dio del área. Para el 2003 tenía ase­gu­rado el apoyo de la Uni­ver­si­dad Aus­tral de Val­divia y del Wildlife Con­ser­va­tion So­ci­ety (WCS), una institución de con­ser­vación con sede en Es­ta­dos Unidos. Más tarde, du­rante su es­tu­dio ini­cial de cu­a­tro meses, Hucke-Gaete, di­rec­tor del Cen­tro de Bal­lena Azul en Chile, de­tectó a 153 in­di­vid­uos e hizo otro de­s­cubrim­iento im­por­tante. En una parte del golfo de Cor­co­v­ado, entre la isla de Chiloé y la provin­cia de Palena, en el norte de la Patag­o­nia, él y otros cien­tí­fi­cos ob­ser­varon a 11 bal­lenas hem­bras acom­pañadas de sus crías.

Desde en­tonces, año tras año Hucke-Gaete ha re­al­izado es­tu­dios y sus hal­laz­gos han de­safi­ado los ha­bit­uales supuestos cien­tí­fi­cos rel­a­tivos a la bal­lena azul, una especie en peli­gro de ex­tin­ción cuya población se es­tima en ape­nas 1.700 ejem­plares en el hem­is­fe­rio sur. Una teoría sostenida du­rante mu­cho tiempo afirmaba que las bal­lenas se man­tenían a una dis­tan­cia entre 20 y 50 mil­las de la costa. Pero los es­tu­dios del ecól­ogo de­mues­tran que pueden ac­er­carse hasta 20 y 30 met­ros de la orilla cuando las condi­ciones son ade­cuadas, como sucede en las is­las del archip­iélago de las Guaite­cas. Otra an­tigua su­posi­ción era que las bal­lenas mi­gran a la An­tár­tica para al­i­men­ta­rse. Sin em­bargo, en el golfo de Cor­co­v­ado, el archip­iélago de Chonos y el noroeste de la Isla de Chiloé, can­ti­dades sig­ni­fica­ti­vas de es­tos cetáceos fueron hal­la­dos al­i­men­tán­dose y al­gunos tanto en ver­ano como en in­vierno. Hucke-Gaete afirma que “com­parado con otros lu­gares, apar­ente­mente esta es la zona de al­i­mentación más im­por­tante para las bal­lenas azules en el hem­is­fe­rio sur”.

Con­ser­vación de las bal­lenas

De las 83 es­pecies de bal­lenas cono­ci­das en todo el mundo, 50 de el­las se ob­ser­van en el hem­is­fe­rio sur y, de esas, 41 en Chile. En el 2008, el go­b­ierno de Michelle Bachelet aprobó una leg­is­lación para crear un san­tu­ario bal­len­ero a lo largo de toda la costa del país. La ley declaró que la caza, cap­tura y comer­cio de bal­lenas y de otros mamíferos mari­nos es­taría pro­hibida den­tro de las 200 mil­las de la costa.

Whale con­ser­va­tion

Of the 50 whale species ob­served in the South­ern Hemi­sphere–there are 83 known species world­wide–41 are found in Chile. In 2008, the Michelle Bachelet gov­ern­ment pushed through leg­is­la­tion cre­at­ing a whale sanc­tu­ary off the en­tirety of Chile's coast. The law de­clared that the hunt­ing, cap­ture and trade of whales and other marine mam­mals within 200 miles of the coun­try's coast would be pro­hib­ited.

But the pro­tec­tion of whales was not al­ways a pri­or­ity. In the mid-1960s, Ja­panese ves­sels hunted down sev­eral thou­sand whales along Chile's coast­line. The IWC in 1964 banned the killing of en­dan­gered blue whales. But since Chile was not yet a party to the treaty at the time, some Ja­panese whalers moved into Chilean wa­ters and har­pooned nearly 700 blue whales in and around the shel­tered fjords along the same south­ern coastal ar­eas where the whales are now known to raise their young. By 1967, 97 per­cent of the blue whales in the south­ern Pa­cific had been wiped out.

In 1991, Juan Car­los Cár­de­nas, then di­rec­tor of the marine ecol­ogy cam­paign for Green­peace Latin Amer­ica, launched an ef­fort to save whales in what was then a newly demo­cratic Chile. But he re­calls that sup­port, es­pe­cially among the na­tion's politi­cos, was scant. In­stead, Cár­de­nas, now di­rec­tor of the Chilean marine pro­tec­tion group Eco­ceanos, says the Au­gusto Pinochet gov­ern­ment [the mil­i­tary regime that ruled Chile dur­ing the pe­riod 1973-1990] al­ways voted with Ja­pan and in fa­vor of com­mer­cial whal­ing.

“Not that long ago, South Amer­i­can coun­tries like Peru, Chile, Ar­gentina and oth­ers were all whal­ing na­tions,” says the Cal­i­for­nia-based Earth Is­land In­sti­tute's Dave Phillips. “Now, all of these coun­tries are strong forces for whale con­ser­va­tion and sanc­tu­ar­ies.”

New park

The new ev­i­dence of the Gulf of Cor­co­v­ado's im­por­tance to blue whales re­vealed by Hucke-Gaete and other sci­en­tists in re­cent years pro­duced mo­men­tum from di­verse ac­tors to make this whale habi­tat into a marine park to en­sure the study and pro­tec­tion of the wa­ter body and the whales and other marine mam­mals it at­tracts. But plans for the park stalled for more than a decade. Last year, how­ever, just weeks be­fore leav­ing of­fice, the Se­bas­tian Pin­era gov­ern­ment in­au­gu­rated Tic Toc Marine Park in the area. Now Chile's largest marine park, Tic Toc spans some 87,500 hectares. Pin­era also set aside the 27,000-hectare Pi­ti­palena Marine Coastal Pro­tected Area on the north­ern edge of Me­limoyu Bay. In ad­di­tion to habi­tat for the blue whale, other species found within Tic Toc park in­clude hump­back, sei, minke and killer whales, and 12 species of dol­phins. Still, sci­en­tists at the Cen­ter for Ce­tacean Con­ser­va­tion (CCC) point out that the new park ex­cludes the other main feed­ing ar­eas for the blue whale. In par­tic­u­lar, the or­ga­ni­za­tion's Alfaguara pro­ject has pos­i­tively photo iden­ti­fied 250 in­di­vid­ual blue whales vis­it­ing north­west­ern Chiloe, mak­ing it per­haps the most im­por­tant feed­ing zone.

Other crit­ics say Chile needs more ex­plicit pro­tec­tions for marine species in­side the pro­tec­tion ar­eas to con­trol boat traf­fic and cur­tail cer­tain eco­nomic ac­tiv­i­ties caus­ing en­vi­ron­men­tal harm, like pol­lu­tion from the chem­i­cals and feed used in salmon farm­ing. “We have found a link be­tween skin le­sions on blue whales and the degra­da­tion of the en­vi­ron­ment from salmon con­tam­i­na­tion. And this has been rec­og­nized, too, by in­ter­na­tional sci­en­tists,” said Elsa Cabr­era, di­rec­tor of CCC. Other prob­lems from salmon farm­ing: a de­cline in krill, whale's main source of

This is the most im­por­tant feed­ing ground for blue whales in the South­ern Hemi­sphere.” Esta es la zona de al­i­mentación más im­por­tante para las bal­lenas azules en el hem­is­fe­rio sur”.

Pero la protec­ción de las bal­lenas no siem­pre fue pri­or­i­taria. A me­di­a­dos de los años 60, buques japone­ses cazaron var­ios miles a lo largo de su costa. En 1964, la CBI pro­hibió la matanza de bal­lenas azules en peli­gro de ex­tin­ción. Pero como en ese mo­mento Chile aún no era parte del tratado, al­gunos bal­len­eros japone­ses en­traron en sus aguas y ar­pon­earon casi 700 in­di­vid­uos den­tro de fior­dos prote­gi­dos y zonas ady­a­centes, en las mis­mas áreas costeras aus­trales donde hoy se sabe que las bal­lenas cuidan a sus crías. Para 1967, el 97% de las bal­lenas azules en el Pací­fico sur había sido aniquilado.

En 1991, Juan Car­los Cár­de­nas, el en­tonces di­rec­tor de la campaña ecológ­ica ma­rina para Green­peace Lati­noamérica, puso en mar­cha una ini­cia­tiva para sal­var a las bal­lenas en el en­tonces re­ciente Chile democrático. Pero re­cuerda que el apoyo fue es­caso, so­bre todo entre los políti­cos de la nación. El ac­tual di­rec­tor del grupo chileno de protec­ción ma­rina Ecocéanos, Cár­de­nas afirma que el go­b­ierno de Au­gusto Pinochet [el rég­i­men mil­i­tar que gob­ernó entre 1973 y 1990] siem­pre votó con Japón en fa­vor de la caza com­er­cial de bal­lenas.

“Hace no mu­cho, los países su­damer­i­canos como Perú, Chile, Ar­gentina y otros, eran to­das na­ciones bal­len­eras”, dice Dave Phillips, del Earth Is­land In­sti­tute, con sede en Cal­i­for­nia. “Hoy en día, to­dos es­tos países son fuerzas im­por­tantes para la con­ser­vación y san­tu­ar­ios de es­tos cetáceos”.

Nuevo par­que

Las nuevas ev­i­den­cias de la im­por­tan­cia del golfo de Cor­co­v­ado para las bal­lenas azules, rev­e­ladas por Hucke-Gaete y otros cien­tí­fi­cos en años re­cientes, im­pul­saron a dis­tin­tos ac­tores para hacer de este hábi­tat bal­len­ero un par­que marino. Pero los planes de de­sar­rollo del par­que se atrasaron por más de una dé­cada. Sin em­bargo, el año pasado, a sólo se­m­anas de su tér­mino, el go­b­ierno de Se­bastián Piñera inau­guró el Par­que Marino Tic Toc que, en la actualidad, es el más grande de Chile y abarca 87.500 hec­táreas. Piñera tam­bién re­servó el Área Ma­rina Costera Prote­gida de Pi­ti­palena, de 27.000 hec­táreas, en el ex­tremo norte de la bahía de Me­limoyu.

Además de ser el hábi­tat de la bal­lena azul, otras es­pecies que se en­cuen­tran den­tro del Par­que Tic Toc in­cluyen las bal­lenas jorobada, sei y minke, or­cas y 12 es­pecies de delfines. Aun así, los cien­tí­fi­cos del Cen­tro de Con­ser­vación Cetácea (CCC) afir­man que el nuevo par­que ex­cluye las otras im­por­tantes zonas donde se al­i­menta la bal­lena azul y, en par­tic­u­lar, las aguas al noroeste de la isla grande de Chiloé, que puede ser la más im­por­tante de to­das. El proyecto Alfaguara del CCC ha iden­ti­fi­cado pos­i­ti­va­mente me­di­ante fo­tografías a 250 in­di­vid­uos vis­i­tando el norte de Chiloé.

Otros críti­cos opinan que Chile nece­sita pro­tec­ciones más ex­plíc­i­tas para las es­pecies mari­nas den­tro de las áreas prote­gi­das, para con­tro­lar el trá­fico de botes y re­stringir ciertas ac­tivi­dades económi­cas que cau­san daño al medioambiente, como la con­tam­i­nación por los quími­cos y ali­men­tos uti­liza­dos en el cul­tivo de salmón. “Hemos en­con­trado una relación entre las le­siones de la piel en las bal­lenas azules y la degradación del am­bi­ente por la con­tam­i­nación vin­cu­lada al salmón. Y esto tam­bién ha sido re­cono­cido

food, due to in­creased krill cap­ture to sup­ply the feed for farmed salmon, and float­ing de­bris, es­pe­cially salmon nets, which put the whales at risk of en­tan­gle­ment.

Blue whales, and all cetaceans for that mat­ter, are highly sen­si­tive to sound. Ex­perts say they even nav­i­gate the seas by lis­ten­ing for sounds like the break­ing waves on shore­lines of­ten thou­sands of kilo­me­ters in the dis­tance. So, its no won­der in­ter­na­tional sci­en­tists have deep con­cerns over plans for a large-scale wind farm pro­ject planned for Mar Brava beach in north­ern Chiloe. For the past five years, it has been at the cen­ter of con­tro­versy. The San­ti­ago com­pany Eco- power wants to in­stall 42 tur­bines close to the shore­line there. Though the com­pany has re­cently mod­i­fied their plans, mov­ing the tur­bines more than 100 me­ters (328 feet) away from the shore to re­duce noise im­pacts on whales, sci­en­tists say stud­ies are still needed. The noise and pol­lu­tion from con­struc­tion ac­tiv­i­ties and oper­a­tions of these tur­bines could cause the blue whales, which have been spot­ted as close as 400 me­ters (1312 feet) from Mar Brava, to change their feed­ing and mi­gra­tory pat­terns.

Ever since Amer­i­can sci­en­tist Roger Payne dis­cov­ered in 1967 that male hump­back whales pro­duce “ex­u­ber­ant, un­in­ter­rupted rivers of sound” and that those sounds are a kind of song, the world's per­spec­tive of whales has never been the same. The beau­ti­ful record­ings of whale songs made by Payne were dis­trib­uted by Na­tional Ge­o­graphic and oth­ers, help­ing to spark a “Save the Whale” move­ment in the 1970s that led to ma­jor ad­vances in pro­tect­ing whales. To­day, there is al­most global con­sen­sus on whale con­ser­va­tion ex­cept for a few out­lier na­tions like Ja­pan. The chal­lenge now for Chile is to fur­ther re­fine its poli­cies and prac­tices to en­hance the long-term pro­tec­tions of the en­dan­gered blue whale and other marine mam­mals.

por cien­tí­fi­cos in­ter­na­cionales”, dijo Elsa Cabr­era, direc­tora del CCC. Otros prob­le­mas deriva­dos del cul­tivo de salmón son la dis­min­u­ción del krill, la prin­ci­pal fuente de al­i­mento de la bal­lena, de­bido al in­cre­mento de su cap­tura para pro­por­cionar al­i­mento a es­tos salmones, así como los dese­chos flotantes, en par­tic­u­lar las re­des salmoneras, en las cuales las bal­lenas cor­ren el riesgo de enredarse.

Las bal­lenas azules son muy sen­si­bles a los sonidos. Los ex­per­tos di­cen que in­cluso nave­gan los mares ori­en­tán­dose por sonidos como el rompimiento de las olas en costas a menudo a miles de kilómet­ros de dis­tan­cia. Por lo tanto, no sor­prende que cien­tí­fi­cos in­ter­na­cionales es­tén pro­fun­da­mente pre­ocu­pa­dos por los planes de un par­que eólico a gran es­cala en la playa de Mar Brava, al norte de Chiloé. Du­rante los úl­ti­mos cinco años, es­tos planes han sido el cen­tro de la con­tro­ver­sia. La com­pañía Ecopower, de San­ti­ago, quiere in­sta­lar 42 turbinas cerca de la costa en ese lu­gar. Aunque la com­pañía ha mod­i­fi­cado re­cien­te­mente sus planes, trasladando las turbinas más de 100 met­ros de la costa para re­ducir los posi­bles im­pactos de rui­dos a las bal­lenas, al­gunos cien­tí­fi­cos ad­vierten que se nece­si­tan es­tu­dios. To­davía ex­iste pre­ocu­pación de que el ruido y la con­tam­i­nación tanto de la con­struc­ción como de las op­era­ciones de es­tas turbinas puedan causar que las bal­lenas azules, que han sido avis­tadas a ape­nas 400 met­ros (1312 pies) de Mar Brava, al­teren abrup­ta­mente sus pa­trones al­i­men­ti­cios y mi­gra­to­rios.

Desde que en 1967 el cien­tí­fico amer­i­cano Roger Payne de­s­cubrió que las bal­lenas jorobadas ma­chos pro­ducen “ex­u­ber­antes e in­in­ter­rumpi­dos ríos de sonidos” y que son una especie de can­ción, la per­spec­tiva mun­dial ha­cia las bal­lenas nunca volvió a ser la misma. Las her­mosas graba­ciones de es­tas can­ciones re­al­izadas por Payne y dis­tribuidas por Na­tional Ge­o­graphic y otros, ayu­daron a des­en­ca­denar el movimiento “Salven a las Bal­lenas” en los años 70. Hoy en día ex­iste un con­senso casi global con re­specto a la con­ser­vación de las bal­lenas, ex­cepto por al­gu­nas na­ciones ais­ladas como Japón. El reto que en­frenta Chile en la actualidad es re­fi­nar aún más sus políti­cas y pro­ced­imien­tos para mejo­rar la protec­ción a largo plazo de la bal­lena azul en peli­gro de ex­tin­ción y de otros mamíferos mari­nos.

By JIMMY LANG­MAN

R. HUCKE- GAETE ( CBA- UACH)

R. HUCKE- GAETE ( CBA- UACH)

Map with the lo­ca­tion of the new Tic-Toc Marine Park

and the Pi­ti­palena Marine Coastal Pro­tected. Área/Mapa con la ubi­cación del nuevo Par­que Marino

Tic-Toc y la AMCP Pi­ti­palena. (@WWF Chile).

R. HUCKE- GAETE ( CBA- UACH)

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