Take Big Dams Off the Agenda

Elim­i­nar las gran­des repre­sas de la agenda

Patagon Journal - - EDITOR'S LETTER - Jimmy Lang­man, Ex­ec­u­tive Edi­tor

Our spe­cial sec­tion on threat­ened rivers in this edi­tion in­cludes ar­ti­cles from lead­ing river ad­vo­cates in Chile and in­ter­na­tion­ally, and it comes at an op­por­tune time. In Au­gust, the Ital­ian-owned En­desa en­ergy com­pany an­nounced that it was re­nounc­ing its wa­ter rights for de­vel­op­ing five hy­dro­elec­tric projects in Chile, among them con­tro­ver­sial plans for the Fu­taleufu and Puelo rivers in Patag­o­nia. The com­pany said their de­ci­sion was due in part to de­clin­ing prof­itabil­ity fore­casts, and cit­i­zen op­po­si­tion.

Chile could take a cue from En­desa and sieze on this shift in their en­ergy in­dus­try to be­come a world­wide leader in sus­tain­able en­ergy and river con­ser­va­tion. As I wrote in an ar­ti­cle for Newsweek mag­a­zine in Septem­ber 2008 (“Why Latin Amer­ica is still build­ing dams”), in the U.S. and Europe, for sev­eral decades now, big dams have been deemed un­safe, overly ex­pen­sive and dis­as­trous to the en­vi­ron­ment. The trend in de­vel­oped coun­tries is to tear down big dams, and switch to al­ter­na­tive en­er­gies like so­lar and wind, which are eco­nom­i­cally com­pet­i­tive right now and ex­pand­ing ex­po­nen­tially their mar­ket share.

Lets be clear, the United Na­tions En­vi­ron­ment Pro­gramme de­fines re­new­able en­ergy to in­clude “wind, so­lar, biomass and waste-to-en­ergy, bio­fu­els, geo­ther­mal, marine and small hy­dro,” and specif­i­cally ex­cludes “large hy­dro-elec­tric projects of more than 50 megawatts,” es­pe­cially “in­vest­ment in large hy­dro-elec­tric dams.” As such, Chile’s cur­rent na­tional en­ergy pol­icy of achiev­ing 70 per­cent of its en­ergy from re­new­able en­ergy sources by 2050 must make this same dis­tinc­tion and take big dams off the agenda.

In ad­di­tion to their in­valu­able en­vi­ron­men­tal ser­vices, Chile’s great rivers are in­te­gral to the for­tunes of the coun­try’s fast grow­ing sus­tain­able tourism and ad­ven­ture travel sec­tors. Sim­i­lar to the Wild and Scenic River Act in the U.S., Chile ought to es­tab­lish new leg­is­la­tion to per­ma­nently pro­tect its iconic rivers like the Baker, Fu­taleufu, Puelo, and oth­ers.

The mis­sion of Patagon Jour­nal is to build a greater un­der­stand­ing, ap­pre­ci­a­tion and en­vi­ron­men­tal pro­tec­tion of the world’s last wild places, Patag­o­nia in par­tic­u­lar. Please con­sider sup­port­ing us as a sub­scriber, spon­sor or donor. Thank you.

Nues­tra sec­ción es­pe­cial de esta edi­ción so­bre ríos amenazados llega en un mo­mento opor­tuno. En agosto, la em­presa En­desa, de propiedad ital­iana, anun­ció que re­nun­ciaba a sus dere­chos de agua con los que pre­tendía de­sar­rol­lar cinco proyec­tos hidroeléc­tri­cos en Chile, en­tre el­los planes para los ríos Fu­taleufú y Puelo, en la Patag­o­nia. La com­pañía dijo que su de­cisión fue en parte de­bido a la dis­min­u­ción de los pronós­ti­cos de rentabil­i­dad, y la oposi­ción ciu­dadana.

Chile po­dría aprovechar este cam­bio im­por­tante en su in­dus­tria en­ergética para con­ver­tirse en un líder mundial en en­ergías ren­ov­ables y en la con­ser­vación de los ríos. Como es­cribí en un artículo para la re­vista Newsweek en sep­tiem­bre de 2008 (“¿Por qué América Lat­ina aún sigue con­struyendo repre­sas?”), en Es­ta­dos Unidos y Europa, desde hace varias dé­cadas, las gran­des repre­sas han sido con­sid­er­adas in­se­guras, ex­ce­si­va­mente cos­tosas y de­sas­trosas para el medio am­bi­ente. La ten­den­cia en los países de­sar­rol­la­dos es der­ribar las gran­des pre­sas y cam­biar a en­ergías al­ter­na­ti­vas como la so­lar y la eólica, que son ya económi­ca­mente más com­pet­i­ti­vas.

Hab­lando claro: el Pro­grama de las Na­ciones Unidas para el Medio Am­bi­ente de­fine las en­ergías ren­ov­ables enu­merando a “la en­ergía eólica, la so­lar, la biomasa, los bio­com­bustibles, la geotér­mica, la marina y las pe­queñas hidroeléc­tri­cas”, y ex­cluye es­pecí­fi­ca­mente “los gran­des proyec­tos hidroeléc­tri­cos de más de 50 mega­va­tios”, so­bre todo las “in­ver­siones en gran­des repre­sas hidroeléc­tri­cas”. La ac­tual política en­ergética na­cional de Chile, de obtener el 70 por ciento de su en­ergía a par­tir de fuentes de en­ergía ren­ov­able para 2050, debe hacer la misma dis­tin­ción, sacando las gran­des repre­sas fuera de la agenda para lo­grar di­cho ob­je­tivo.

Además de sus in­es­timables ser­vi­cios am­bi­en­tales, los gran­des ríos chilenos son parte in­te­gral del fu­turo de sec­tores de crec­imiento rápido como el turismo sus­tentable y el turismo de aven­tura. Al igual como se hizo en Es­ta­dos Unidos aprobando la Ley de los Ríos Sal­va­jes y Pin­torescos (Wild and Scenic River Act), Chile debe es­table­cer una nueva leg­is­lación para pro­te­ger per­ma­nen­te­mente sus ríos icóni­cos como el Baker, el Fu­taleufú, el Puelo y otros.

La mis­ión de Patagon Jour­nal es con­struir una mayor com­pren­sión, apre­ciación y protec­ción am­bi­en­tal de los úl­ti­mos lu­gares sal­va­jes del mundo, la Patag­o­nia en par­tic­u­lar. Por fa­vor, con­sidere apo­yarnos como suscrip­tor, aus­pi­ci­ador o do­nante. Gra­cias.

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