Wee­den Foun­da­tion Keep­ing Patag­o­nia Wild: In­ter­view with Don Wee­den

Con­ser­vando la Patag­o­nia sal­vaje: Entrevista con Don Wee­den

Patagon Journal - - CONTENTS - By Jimmy Lang­man

Keep­ing Patag­o­nia wild / Con­ser­vando la Patag­o­nia sal­vaje

In March, the Wee­den Foun­da­tion board of direc­tors jour­neyed to Chile for a 10-day trip to meet with its grantees in the coun­try and visit some of the many ar­eas where they have been work­ing for the past 30 years. The Wee­den Foun­da­tion, based in New York and founded in 1963, has long been a phi­lan­throp­i­cal leader in sup­port­ing bio­di­ver­sity pro­tec­tion, as well as ini­tia­tives to com­bat pop­u­la­tion growth and over­con­sump­tion, through­out the United States and in­ter­na­tion­ally. But they have had a par­tic­u­larly spe­cial re­la­tion­ship with Chile.

Their first grant in Chile was in 1988, when Alan Wee­den, then-pres­i­dent of the fam­ily foun­da­tion, joined Doug Tomp­kins and Yvon Chouinard in giv­ing his sup­port to an ef­fort to pre­serve the El Cañi, a 500-hectare for­est lo­cated just out­side of Pu­con that in­cludes a sig­nif­i­cant stand of en­dan­gered arau­caria trees that were threat­ened at the time by log­ging in­ter­ests. Since then, they have de­vel­oped a sub­stan­tive, long-term com­mit­ment to pro­tect­ing bio­di­ver­sity in the coun­try as part of their Chilean Patag­o­nia pro­gram.

Their sup­port over the years has in­cluded back­ing ecogroups such as De­fen­sores del Bosque Chilean, COD­EFF and For­est Ethics in their cam­paigns to stop the rapid de­for­esta­tion of na­tive forests and halt big de­vel­op­ment projects like the Alumysa alu­minum plant in Asyen, the Val­di­vian coastal high­way tar­geted for coastal rain­forests, and the enor­mous Cas­cada Chile pulp mill once pushed for Puerto Montt. Since the mid-1990s, they have been ac­tive in river con­ser­va­tion, start­ing with the Biobío River fight, later on as a ma­jor sup­porter of the Patag­o­nia Sin Repre­sas cam­paign that suc­cess­fully stopped the HidroAy­sen dams, and today with their sup­port of groups work­ing to pro­tect the Puelo River Val­ley and the Cuervo River. Their other ma­jor fo­cus in Chile has been pri­vate land con­ser­va­tion, in­clud­ing sup­port­ing the for­ma­tion of the first land trust in Chile, and the suc­cess­ful ef­fort to es­tab­lish con­ser­va­tion ease­ment leg­is­la­tion last year.

The Wee­den Foun­da­tion and the Alan Wee­den fam­ily have close ties with Chilean na­ture. They have been vis­it­ing south­ern Chile on kayak­ing and hik­ing ex­pe­di­tions since the mid-1970s. In 1997 they bought a 300-acre (12l hectares) farm on the Fu­taleufú River, and have been ac­tive in con­ser­va­tion of the wa­ter­shed since then. Don Wee­den, Alan's son, is an ac­com­plished white­wa­ter kayaker. Among his kayak­ing ac­co­lades, he was part of the first un­sup­ported kayak de­scent of the Biobío River in 1979. Last year, he led a kayak ex­pe­di­tion into Lago Azul and Canal de los Mon­tañas, re­peat­ing a route he did with his fa­ther and sib­lings on their first trip to Chile. He is ex­ec­u­tive direc­tor of the Wee­den Foun­da­tion.

Patagon Jour­nal ex­ec­u­tive edi­tor Jimmy Lang­man spoke with Don Wee­den re­cently about the Wee­den Foun­da­tion and its con­tin­u­ing ini­tia­tives in Chilean Patag­o­nia.

En marzo, la junta di­rec­tiva de la Fun­dación Wee­den vis­itó Chile en un vi­aje de 10 días para cono­cer a sus ben­e­fi­cia­r­ios del país y vis­i­tar al­gu­nas de las zonas donde habían es­tado tra­ba­jando en los úl­ti­mos 30 años. La Fun­dación Wee­den, con sede en Nueva York y fun­dada en 1963, ha sido du­rante mu­cho tiempo un líder fi­lantrópico en el apoyo a la pro­tec­ción de la bio­di­ver­si­dad, así como en com­batir el crec­imiento de­mográ­fico y el con­sumo ex­ce­sivo, tanto en Es­ta­dos Unidos como in­ter­na­cional­mente. Pero han tenido una relación par­tic­u­lar­mente es­pe­cial con Chile.

La primera co­lab­o­ración fue en 1988, cuando Alan Wee­den, en­tonces pres­i­dente de la fun­dación fa­mil­iar, se unió a Doug Tomp­kins e Yvon Chouinard para preser­var El Cañi, un bosque de 500 hec­táreas ubi­cado en las afueras de Pucón. La zona es una im­por­tante reserva de arau­carias, especie en peli­gro de ex­tin­ción ame­nazada en ese mo­mento por in­tere­ses de ex­plotación fore­stal. Desde en­tonces, la Fun­dación Wee­den ha de­sar­rol­lado un com­pro­miso sus­tan­tivo y a largo plazo para pro­te­ger la bio­di­ver­si­dad del país en el marco de su pro­grama en la Patag­o­nia chilena.

Su apoyo a lo largo de los años ha in­clu­ido el respaldo a or­ga­ni­za­ciones medioam­bi­en­tales como De­fen­sores del Bosque Chileno, COD­EFF y Ética en Los Bosques en sus cam­pañas para de­tener la ráp­ida de­for­estación de los bosques na­tivos y evi­tar gran­des y de­struc­tivos proyec­tos de de­sar­rollo como la planta de alu­minio Alumysa en Aysén, la au­topista en la selva costera de Val­divia y la gran fábrica de celu­losa que se bus­caba con­struir en Puerto Montt. Desde me­di­a­dos de los 90, la fun­dación ha par­tic­i­pado ac­ti­va­mente en la con­ser­vación de los ríos, em­pezando con la lucha por el Biobío, y luego siendo uno de los prin­ci­pales apoyos de la campaña Patag­o­nia Sin Repre­sas, que lo­gró de­tener los proyec­tos de HidroAysén. Ahora dan so­porte a gru­pos que tra­ba­jan para pro­te­ger el valle del río Puelo y el río Cuervo. Su otro foco im­por­tante en Chile ha sido la con­ser­vación de tier­ras pri­vadas, apoyando la creación del primer “land trust”, o fide­icomiso de tier­ras, en Chile, así como su ex­i­toso es­fuerzo del año pasado por es­table­cer la leg­is­lación so­bre dere­cho real de con­ser­vación.

La Fun­dación Wee­den y la fa­milia de Alan Wee­den tienen es­tre­chos vín­cu­los con la naturaleza chilena. Desde me­di­a­dos de los años 70 han vi­a­jado por el sur de Chile en ex­pe­di­ciones de kayak y senderismo. En 1997 com­praron un ter­reno de 120 hec­táreas en el río Fu­taleufú, y desde en­tonces han sido muy ac­tivos en la con­ser­vación de la cuenca. Don Wee­den, el hijo de Alan, es un con­sumado kayak­ista de aguas ráp­i­das. En­tre sus éx­i­tos en kayak se cuenta el primer de­scenso sin apoyo del río Biobío en 1979. El año pasado, Don di­rigió una ex­pe­di­ción en kayak ha­cia el Lago Azul y el Canal de las Mon­tañas, repi­tiendo una ruta que había he­cho con su padre y sus her­manos en su primer vi­aje a Chile. Ahora es el direc­tor ejec­u­tivo de la Fun­dación Wee­den.

LANG­MAN: The Wee­den Foun­da­tion has been an im­por­tant fun­der on en­vi­ron­men­tal is­sues in Chile for decades now; how did that get started?

WEE­DEN: We first came to Chile as a fam­ily in the mid1970s. Jack Miller told my fa­ther about the amaz­ing area west of Puerto Natales. To­gether with my two sib­lings, Bob and Les­lie, and my fa­ther, we kayaked the Río Ser­rano (flow­ing from Tor­res del Paine) down to Puerto Natales and then out to Canal de los Mon­tañas. It was part of our sort of world tour of wilder­ness ar­eas. My sib­lings and I were tak­ing a gap year from our ed­u­ca­tion and my fa­ther took a year off from his job on Wall Street. Out of all of the places we vis­ited around the world that year – Alaska, New Zealand, Tas­ma­nia, Nepal, East Africa, and some other places - Patag­o­nia was the wildest. It was the tough­est ex­pe­di­tion we did and the beauty of the area left a last­ing im­pres­sion. The wildlife ex­pe­ri­ences we had were ex­cep­tional. We mounted another ex­pe­di­tion in 1985 down the Baker River out to Puerto Eden and down to Puerto Natales. Our group in­cluded a Chilean, Felipe Ed­wards, who is now chair of the Na­ture Con­ser­vancy in Chile. We were en­thralled with south­ern Chile, so when Rick Klein (direc­tor of An­cient Forests In­ter­na­tional) knocked on my fa­ther's door and asked if we would like to par­tic­i­pate in a project to pro­tect El Cañi, one of the last rem­nants of the Arau­caria for­est, my fa­ther jumped on it. And it fit in with the foun­da­tion's cur­rent fo­cus on coastal tem­per­ate rain­forests.

What has been the foun­da­tion’s strat­egy in Chile?

We knew we were get­ting in for the long term, be­cause that is our ap­proach. We rec­og­nized that it will take decades to re­form in­dus­tries, re­duce threats and build up con­ser­va­tion ef­forts, in­clud­ing help­ing to grow en­vi­ron­men­tal NGOs. But I must add that the Tomp­kins' have clearly been the lead­ing phil­an­thropic force in Chilean con­ser­va­tion. Doug and my fa­ther got in­volved at about the same time, but what Doug and Kris have ac­com­plished in Chile is tremen­dous and unique. I can't em­pha­size the ex­tent to which our grant mak­ing ben­e­fited from Doug and Kris's lead­er­ship. Later on, the Marisla Foun­da­tion en­tered Chile and has re­ally ac­com­plished a lot in marine con­ser­va­tion. They have also been in­volved in the dams fight and pri­vate land con­ser­va­tion. Un­til re­cently, there was lim­ited Amer­i­can foun­da­tion fund­ing get­ting down to Chile but we have had a breakthrough in the past few years.

Jimmy Lang­man, edi­tor ejec­u­tivo de Patagon Jour­nal, habló re­cien­te­mente con Don Wee­den so­bre la Fun­dación Wee­den y sus con­tin­uas ini­cia­ti­vas en la Patag­o­nia chilena. Ex­trac­tos.

LANG­MAN: La Fun­dación Wee­den ha apor­tado a la causa medioam­bi­en­tal en Chile desde hace dé­cadas. ¿Cómo em­pezó todo?

WEE­DEN: Mi fa­milia llegó a Chile por primera vez a me­di­a­dos de los 70. Jack Miller le contó a mi padre so­bre la ex­is­ten­cia de una in­creíble zona al oeste de Puerto Natales, y junto con mis dos her­manos, Bob y Les­lie, y mi padre, ba­jamos en kayak el Río Ser­rano (que fluye desde Tor­res del Paine) hasta Puerto Natales y luego ha­cia el Canal de las Mon­tañas. Eso fue parte de nue­stro vi­aje de zonas sal­va­jes alrede­dor del mundo. Mis her­manos y yo nos habíamos tomado un año li­bre de nue­stros es­tu­dios y mi padre es­taba en un año sabático de su tra­bajo en Wall Street. De to­dos los lu­gares que visi­ta­mos en el mundo ese año - Alaska, Nueva Ze­landa, Tas­ma­nia, Nepal, África Ori­en­tal, en­tre otros - Patag­o­nia fue el más sal­vaje. Fue la ex­pe­di­ción más difí­cil que hici­mos y la belleza de la zona dejó huella. En 1985 or­ga­ni­zamos otra ex­pe­di­ción: de­scen­di­endo el río Baker ha­cia Puerto Edén y luego ba­jando hasta Puerto Natales. En nue­stro grupo había un chileno, Felipe Ed­wards, ac­tual pres­i­dente de Na­ture Con­ser­vancy en Chile. Estábamos en­simis­ma­dos con el sur de Chile, así que cuando Rick Klein (direc­tor de An­cient Forests In­ter­na­tional) llamó a la puerta de mi padre y nos pre­guntó si nos gus­taría par­tic­i­par en un proyecto para pro­te­ger El Cañi, uno de los úl­ti­mos re­ma­nentes del bosque de arau­carias, mi padre ni lo dudó. El proyecto en­ca­jaba con el en­foque ac­tual de la fun­dación para la pro­tec­ción de bosques tem­pla­dos cos­teros.

¿Cuál ha sido la es­trate­gia de la fun­dación en Chile?

Sabíamos que en­traríamos a largo plazo, porque ese es nue­stro en­foque. Vi­mos que se nece­si­tarían dé­cadas para re­for­mar las in­dus­trias, re­ducir las ame­nazas, for­t­ale­cer los es­fuer­zos de con­ser­vación, e in­cluso ayu­dar a cre­cer ONGs medioam­bi­en­tales. Hace falta de­cir que los Tomp­kins han sido clara­mente la prin­ci­pal fuerza fi­lantrópica de la con­ser­vación chilena. Doug y mi padre se in­volu­craron casi al mismo tiempo, pero lo que Doug y Kris han lo­grado en Chile es tremendo y único. No puedo en­fa­ti­zar hasta qué punto nues­tra donación se ben­efi­ció del lid­er­azgo de Doug y Kris. Más tarde, la Fun­dación Marisla llegó a Chile y real­mente con­siguió mu­cho en tér­mi­nos de con­ser­vación marina. El­los tam­bién han par­tic­i­pado en la lucha con­tra las repre­sas y la con­ser­vación de la tierra pri­vada. Hasta hace poco, había fon­dos muy lim­i­ta­dos de fun­da­ciones es­ta­dounidenses lle­gando a Chile, pero ha habido un gran crec­imiento en los úl­ti­mos años.

¿Más fun­da­ciones in­ter­na­cionales se es­tán in­tere­sando por Chile?

Sí, ahora hay cerca de diez fun­da­ciones es­ta­dounidenses tra­ba­jando en Chile. Una razón por la que hay tanto in­terés ahora es que se ha com­pren­dido que la Patag­o­nia chilena es uno de los úl­ti­mos gran­des paisajes sal­va­jes no ex­plota­dos que quedan en el plan­eta y nece­si­ta­mos pro­te­gerlo. Hay mu­cho en juego en tér­mi­nos de en­demismo y de la bio­di­ver­si­dad en gen­eral. Además, Chile está em­pezando a tener una gran ca­paci­dad para im­pul­sar ini­cia­ti­vas medioam­bi­en­tales de­bido al alto número de ONGs ac­ti­vas pre­sentes en el

“It will take decades to re­form in­dus­tries, re­duce threats and build up con­ser­va­tion ef­forts, in­clud­ing help­ing to grow en­vi­ron­men­tal NGOs.” “Se nece­si­tarían dé­cadas para re­for­mar las in­dus­trias, re­ducir las ame­nazas, for­t­ale­cer los es­fuer­zos de con­ser­vación, e in­cluso ayu­dar a cre­cer ONGs medioam­bi­en­tales”.

More in­ter­na­tional foundations are now tak­ing an in­ter­est in Chile?

Yes, there are now nearly ten US foundations work­ing in Chile. One rea­son there is so much in­ter­est now is the re­al­iza­tion that Chilean Patag­o­nia is one of the last, great, un­de­vel­oped wild land­scapes left on the planet and we need to pro­tect it. There is so much at stake in terms of the en­demism and the over­all bio­di­ver­sity there. Also, Chile now has much greater ca­pac­ity to move en­vi­ron­men­tal ini­tia­tives be­cause of the great num­ber of ef­fec­tive NGOs. I can't say enough about the spe­cial group of NGOs we part­ner with. It is they that get the work done.

What needs to hap­pen for Chile to de­velop its own foundations that fund en­vi­ron­men­tal pro­tec­tion?

As Chile con­tin­ues to de­velop and the stan­dard of liv­ing con­tin­ues to rise, I think there will be an in­creas­ing amount of Chilean phi­lan­thropy. But first the tax laws need to be changed. Cur­rently in Chile, if you pro­vide a do­na­tion you will ac­tu­ally be taxed on that do­na­tion. U.S. phi­lan­thropy leads the world in terms of the per capita level of do­na­tions, in large part be­cause of laws and reg­u­la­tions that en­cour­age phi­lan­thropy. Tax in­cen­tives are the next step in Chile. Ac­tivists are work­ing on this issue, and we con­tinue to sup­port th­ese ef­forts.

Two of your high­est pri­or­i­ties in Chile at the mo­ment are Río Puelo and Río Cuervo.

Yes, we are con­cerned that there con­tin­ues to be pro­pos­als for dams in Patag­o­nia that are es­sen­tially about feed­ing elec­tric­ity to San­ti­ago, or to the min­ing sec­tor, or for ex­port to Ar­gentina. Once you build big dams and trans­mis­sion lines you've started the process of in­dus­tri­al­iza­tion, and that's a slip­pery slope. One of our ma­jor pro­gram goals is to pro­tect Patag­o­nia from what we feel is mis­guided in­dus­tri­al­iza­tion, and we have seen that within Chile there also ex­ists an over­whelm­ing sen­ti­ment to pro­tect the mag­nif­i­cent Patag­o­nia re­gion. Eco­tourism is the best eco­nomic sce­nario for Patag­o­nia. It has país. Es­tas or­ga­ni­za­ciones son im­pre­scindibles para nue­stro ob­je­tivo, porque son el­las las que re­al­izan el tra­bajo.

¿Qué se nece­sita para que Chile de­sar­rolle sus propias fun­da­ciones que fi­nan­cien la pro­tec­ción medioam­bi­en­tal?

A me­dida que Chile se siga de­sar­rol­lando y el nivel de vida siga cre­ciendo, creo que habrá una cre­ciente can­ti­dad de fi­lantropía chilena. Pero primero se deben cam­biar las leyes fis­cales. Ac­tual­mente, en Chile al hacer una donación se aplica re­ten­ción de im­puestos. Es­ta­dos Unidos lid­era el mundo a nivel de dona­ciones per cápita y esto es gran parte de­bido a las leyes y reg­u­la­ciones que fo­men­tan la fi­lantropía. Los in­cen­tivos fis­cales son el sigu­iente paso para Chile en este campo. Los ac­tivis­tas es­tán tra­ba­jando en este tema, y nosotros es­ta­mos apoyando el pro­ceso.

Dos de sus pri­or­i­dades más im­por­tantes en Chile son el Río Puelo y el Río Cuervo.

Sí, nos pre­ocupa que siga ha­bi­endo prop­ues­tas de repre­sas en la Patag­o­nia que son bási­ca­mente para abaste­cer de elec­t­ri­ci­dad a San­ti­ago, el sec­tor minero o para ex­por­tar la en­ergía a Ar­gentina. Una vez que se con­struyen gran­des repre­sas y líneas de alta ten­sión ya no hay mar­cha atrás en el pro­ceso de in­dus­tri­al­ización. Uno de los ob­je­tivos prin­ci­pales de nue­stro pro­grama es pro­te­ger la Patag­o­nia de lo que con­sid­er­amos que es una in­dus­tri­al­ización equiv­o­cada, y hemos visto que den­tro de Chile tam­bién ex­iste un sen­timiento abru­mador para pro­te­ger la mag­ní­fica región de la Patag­o­nia. El eco­tur­ismo es el me­jor es­ce­nario económico para la Patag­o­nia. La in­dus­tria turís­tica de­ber ser planeada cuida­dosa­mente porque puede haber er­rores y de­sar­rollo ex­ce­sivo, pero no tiene los im­pactos que acar­rean las gran­des repre­sas, la in­dus­tria fore­stal, la min­ería o la salmoni­cul­tura.

Tu fa­milia tiene una casa en Fu­taleufú y tú has tomado un pa­pel muy ac­tivo en los es­fuer­zos de con­ser­vación del río. ¿Qué de­safíos quedan para pro­te­ger el Fu­taleufú?

“One of our ma­jor pro­gram goals is to pro­tect Patag­o­nia from what we feel is mis­guided in­dus­tri­al­iza­tion.” “Uno de los ob­je­tivos prin­ci­pales de nue­stro pro­grama es pro­te­ger la Patag­o­nia de lo que con­sid­er­amos que es una in­dus­tri­al­ización equiv­o­cada”.

to be planned care­fully, be­cause there can be mis­steps and overde­vel­op­ment, but it doesn't have the im­pacts that big dams, in­dus­trial forestry, big min­ing or salmon farm­ing have.

Your fam­ily has a home in Fu­taleufú and you have taken an ac­tive role in con­ser­va­tion ef­forts there over the years. What chal­lenges re­main to pro­tect Fu­taleufú?

I think the big chal­lenge mov­ing for­ward is not so much the threat of dams now, it's not so much the threat of min­ing – a po­ten­tial threat, but cur­rently on hold – it is re­ally about pro­tect­ing the river gorge. Over the past few years, there have been some roads built in the val­ley, skirt­ing the river gorge. We need to keep the river cor­ri­dor as road-less and de­vel­op­ment-free as pos­si­ble. We can use con­ser­va­tion ease­ments and other tools to pro­tect it from overde­vel­op­ment, be­cause if you nick and cut and frag­ment the river cor­ri­dor, you will lose the spe­cial char­ac­ter of Fu­taleufú. The white­wa­ter is tremen­dous, but it will be less spe­cial if you're raft­ing past peo­ple's back­yards or along­side roads, and we don't want ho­tels lin­ing the river. I think the Reserva Na­cional Fu­taleufu could be ex­panded so that its wildlife habi­tat pro­tec­tions are ex­tended to the river gorge. And the re­serve could be a tourism draw if you had bet­ter hik­ing trails there.

Are you con­cerned that Patag­o­nia might at­tract too much tourism in the fu­ture?

That is a con­cern. A place can get overde­vel­oped and lose its spe­cial­ness. You have got to re­spect what those who live now in Patag­o­nia want long term, but I don't think they want in­dus­trial tourism. It has to be a low- key tourism. So far, I think it has been de­vel­op­ing in a nice way. I re­ally hope through re­gional plan­ning and devel­op­men­tal con­scious­ness that the re­gion re­tains its spe­cial char­ac­ter. Plan­ners need to rec­og­nize that trav­el­ers visit Patag­o­nia for an ad­ven­ture and you don't want big ho­tels and re­sorts all along the way. For ex­am­ple, once they fin­ish paving the Car­retera Aus­tral, the south­ern high­way, it should be kept at two lanes and other road build­ing should be lim­ited. That is going to be one of the world's great drives where you can go from park to park and stay in small but in­ter­est­ing places along the way. You can now drive all the way to Tor­tel and then take a ferry all the way to Puerto Natales. What an amaz­ing trip. The new “Route of the Parks,” an­chored by the Tomp­kins Con­ser­va­tion's na­tional parks do­na­tion, will be a tremen­dous eco-tourism draw and help trans­form the re­gion's econ­omy.

Last year, in Patagon Jour­nal Issue 11, you co-wrote a col­umn about the need to pro­tect the Cordillera Sarmiento. You must have been happy that the Cordillera Sarmiento has in­creased pro­tec­tion now that Reserva Na­cional Al­calufes will be­come a na­tional park.

Yes, very happy, the Tomp­kins Con­ser­va­tion team has done a great job in help­ing to get the Cordillera in­cluded in the agree­ment. But the agree­ment doesn't pro­tect the chan­nels sur­round­ing the Cordillera, and is vul­ner­a­ble to salmon farm­ing con­ces­sions. In my view the Cordillera Sarmiento and Canal de los Mon­tañas should be made the first sea kayak­ing and moun­taineer­ing na­tional park in the world. I think it would ac­tu­ally at­tract a lot of ad­ven­tur­ers. It ought to be left in its wild state, where you visit by zo­diac raft, kayak or sail boat. Cruise ships should be lim­ited.

Should there also be a marine park around the Al­calufes?

Ab­so­lutely, oth­er­wise you could be vis­it­ing a na­tional park sur­rounded by salmon pens. You would lose the ad­ven­ture and wild­ness that makes that place so spe­cial. When you look at the pro­posed salmon concession map the area west of Puerto Natales is well rep­re­sented. This wild, pris­tine area is clearly not suitable for salmon farm­ing. It is one of the premier sea kayak­ing des­ti­na­tions in the world. I have been white­wa­ter and sea kayak­ing all over the world, and this area is one of the finest in terms of scenery, re­mote­ness and the wildlife ex­pe­ri­ences. Look, 30 or 50 years from now, there are going to be few places in the world that are truly this wild, where you don't see any sign of man. Once it gets na­tional park sta­tus and gets marine pro­tec­tion, just leave it wild.

Creo que el gran de­safío ahora no es tanto la ame­naza de las repre­sas ni de la min­ería –una ame­naza po­ten­cial, pero ac­tual­mente en pausa–, sino que pro­te­ger el valle por donde se desliza el río. En los úl­ti­mos años se han con­stru­ido al­gu­nas car­reteras en la rib­era, y ahora mismo lo que nece­si­ta­mos es man­tener el corre­dor flu­vial sin car­reteras y li­bre de cualquier de­sar­rollo. Pode­mos uti­lizar servidum­bres de con­ser­vación y otros in­stru­men­tos para pro­te­gerlo del so­bre­desar­rollo, porque si se corta y frag­menta el corre­dor flu­vial, perderá el carác­ter es­pe­cial de Fu­taleufú. Las aguas blan­cas son tremen­das, pero care­cerá de en­canto si ba­jas el río al lado de los pa­tios traseros de la gente y de car­reteras, y tam­poco quer­e­mos hote­les que bor­deen el río. Creo que la Reserva Na­cional Fu­taleufú po­dría am­pli­arse para que la pro­tec­ción del hábi­tat para la vida sil­vestre se ex­tienda a la gar­ganta del río. Si se mejo­raran los senderos, la reserva tam­bién po­dría ser un polo de atrac­ción turís­tica en este sen­tido.

¿Le pre­ocupa que la Patag­o­nia pueda atraer de­masi­ado turismo en el fu­turo?

Eso es una pre­ocu­pación. Un lu­gar puede so­bre de­sar­rol­larse y perder su carác­ter. Se deben re­spetar los de­seos de los habi­tantes de la Patag­o­nia a largo plazo, y no creo que el­los quieran turismo ma­sivo. Tiene que ser un turismo dis­creto. Hasta ahora, se ha ido de­sar­rol­lando de una man­era re­spetuo- sa y real­mente espero que a través de la plan­i­fi­cación re­gional y la con­cien­cia del de­sar­rollo, la región con­serve su carác­ter es­pe­cial. Los plan­i­fi­cadores deben iden­ti­ficar que los tur­is­tas vis­i­tan la Patag­o­nia en busca de aven­tura y no nece­si­tan gran­des hote­les en todo el camino. Por ejem­plo, una vez que se ter­mine de pavi­men­tar la Car­retera Aus­tral, ésta se debe man­tener en dos car­riles y la con­struc­ción de otras ru­tas debe ser muy lim­i­tada. La car­retera será uno de los gran­des atrac­tivos: ir de par­que en par­que y alo­jarse en sitios pe­queños y con en­canto en el camino. Por ahora se puede con­ducir hasta Tor­tel y luego to­mar un ferry hasta Puerto Natales, una trav­esía in­creíble. La nueva “Ruta de los Par­ques”, pro­mo­cionada por la donación de ter­renos por parte de Tomp­kins Con­ser­va­tion, será un tremendo atrac­tivo de eco­tur­ismo y ayu­dará a trans­for­mar la economía de la región.

El año pasado, en la edi­ción nº 11 de Patagon Jour­nal, co­e­scribió una columna so­bre la necesi­dad de pro­te­ger la Cordillera Sarmiento. De­bió ale­grarse porque la Reserva Na­cional Al­calufes –de la cual la cordillera forma parte– se con­ver­tirá en par­que na­cional.

Sí, es­toy muy feliz. El equipo de Tomp­kins Con­ser­va­tion ha he­cho un gran tra­bajo ayu­dando a in­cluir la Cordillera en el acuerdo. Pero el con­trato no pro­tege los canales que rodean la Cordillera, que son vul­ner­a­bles a las con­ce­siones salmoneras. En mi opinión la Cordillera Sarmiento y el Canal de las Mon­tañas de­berían ser el primer par­que na­cional de kayak de mar y senderismo del mundo. Creo que real­mente atraería a mu­chos aven­tureros. Debe de­jarse en su es­tado sal­vaje, per­mi­tiendo que se vis­ite solo a través de zo­diak, kayaks o bar­cos de vela, y los cruceros de­berían ser lim­i­ta­dos.

¿De­bería haber tam­bién un par­que marino alrede­dor del fu­turo Par­que Na­cional Ala­calufes?

Ab­so­lu­ta­mente, de lo con­trario se po­dría crear la situación de vis­i­tar un par­que na­cional rodeado de jaulas de salmón. Se perdería la aven­tura y el es­tado sal­vaje que hace este lu­gar tan es­pe­cial. Si se mira el mapa de las con­ce­siones para la salmoni­cul­tura, la zona oeste de Puerto Natales aparece en él. Esta zona sal­vaje y vir­gen es in­ade­cuada para las salmoneras. Ac­tual­mente es uno de los prin­ci­pales destinos mundi­ales de kayak de mar. He he­cho kayak en todo el mundo, y esta área es una de las mejores en tér­mi­nos de paisaje, le­janía y ex­pe­ri­en­cias de vida sil­vestre. En 30 o 50 años habrá muy pocos lu­gares que sean ver­dader­a­mente sal­va­jes, donde no se vea ras­tro del hom­bre. Una vez que se obtenga el es­ta­tus de par­que na­cional y de pro­tec­ción marina, sim­ple­mente debe­mos de­jar que el si­tio siga siendo sal­vaje.


Río Puelo, Chile.

Left / Izquierda: The Wee­den Foun­da­tion board of di­rec­tors hik­ing in the new Patagonia Na­tional Park in March. La junta di­rec­tiva de la Fun­dación Wee­den ha­ciendo sen­derismo en el nuevo Par­que Na­cional Patagonia du­rante marzo.

Last year, Don Wee­den led a kayak ex­pe­di­tion into Lago Azul and Canal de los Mon­tañas, re­peat­ing a route he did with his fa­ther and sib­lings on their first trip to Chile 40 years ear­lier. That first trip in 1976 was re­ported in the Puerto Natales...

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