The Greater Patag­o­nian Trail

Sen­dero Gran Patag­o­nia

Patagon Journal - - CONTENTS - By Tomás Mog­gia

For years, Jan Dudeck and his wife Meylin Ubilla had been hik­ing and horse­back rid­ing through dif­fer­ent parts of Chile and Ar­gentina. Tire­less ex­plor­ers and hik­ers, they had long since com­pleted the treks sug­gested in the Lonely Planet’s Trekking in the Patag­o­nian

An­des guide­book, and were hun­gry for more. As they con­tin­ued to ex­plore new paths, many of which were pre­vi­ously un­doc­u­mented, Dudeck be­gan to won­der if it was pos­si­ble to con­nect them all and, with the help of Google Earth, he de­cided he would give it a try. And thus was born the Greater Patag­o­nia Trail.

“Our idea was to stitch to­gether all the walk­a­ble routes we knew, paved or un­paved,” said Dudeck. Since Novem­ber 2013, Dudeck, from Ger­many, and Ubilla, a Chilean, have hiked large swaths of the trail, which orig­i­nally be­gan at Si­ete Tazas Na­tional Park in the Maule re­gion but now runs from Puente Alto in San­ti­ago, all the way to El Chaltén in Ar­gen­tine Patag­o­nia. They ex­tended the trail to the cap­i­tal of Chile - which is of course def­i­nitely not part of Patag­o­nia - be­cause of pop­u­lar de­mand from other hik­ers to in­clude a route be­gin­ning from the cap­i­tal.

As such, the trail stretches about 3,000 kilo­me­ters (1,864 miles), al­though if you in­clude trans­ver­sal routes, the en­tire net­work ex­ceeds 10,000 kilo­me­ters (6,214 miles). How­ever, not all routes are doc­u­mented in de­tail and most of the trail is not marked. In some parts, the trail dis­ap­pears and emerges un­ex­pect­edly at times, so good

Du­rante mu­cho tiempo, el alemán Jan Dudeck y su es­posa chilena Meylin Ubilla habían efec­tu­ado senderismo y ca­bal­gatas por di­ver­sas partes de Chile. Ex­plo­radores y cam­i­nantes in­cans­ables, com­ple­taron la guía Trekking in the Patag­o­nian An­des, de Lonely Planet, y de­seosos de ir por más, sigu­ieron recor­riendo in­nu­mer­ables ru­tas, muchas de el­las in­doc­u­men­tadas.

Llegó un mo­mento en que Dudeck se pre­guntó si era factible es­table­cer una conex­ión en­tre to­das el­las, y me­di­ante Google Earth se dio cuenta que per­fec­ta­mente podían conec­tarse de man­era in­tere­sante. No qued­aba otra que in­ten­tarlo. Así es cómo nació el Sen­dero Gran Patag­o­nia, una ruta que, re­comen­dada para efec­tu­arse en di­rec­ción norte-sur, atraviesa gran parte la zona cen­tro y aus­tral de Chile.

“La idea era jun­tar todo lo que conoci­mos con una ruta cam­inable, que con­tu­viera lo menos posi­ble de caminos ve­hic­u­lares o de ri­pio”, cuenta el alemán. Desde noviem­bre de 2013 a la fecha, Dudeck y Ubilla han cu­bierto gran parte del sen­dero, que en un prin­ci­pio con­sid­er­aba un ini­cio en el Par­que Na­cional Si­ete Tazas, en la región del Maule, pero que ac­tual­mente va desde Puente Alto, en San­ti­ago, hasta la zona de El Chaltén, en la Patag­o­nia ar­gentina. La idea no era ex­ten­derlo hasta la cap­i­tal de Chile, pero la necesi­dad de otros cam­i­nantes llevó a Dudeck a am­pli­arlo, por lo que, en es­tricto rigor, la ruta va más allá de los límites tradi­cionales de la Patag­o­nia.

La ex­ten­sión del sen­dero al­canza unos 3 mil kilómet­ros, aunque como es más bien una red, su­pera los 10 mil kilómet­ros. Eso es lo que cubre hasta hoy, aunque no todo está doc­u­men­tado al de­talle, ya que re­cién en la úl­tima tem­po­rada se pudo abar­car la zona norte y la parte más aus­tral de la ruta.

Para ser pre­cisos, no se trata de un sen­dero for­mal. Es más bien una re­copi­lación de senderos de ar­rieros y huel­las de lu­gareños, que atraviesan tanto por ter­renos es­tatales como pri­va­dos. La may­oría del camino no está

nav­i­ga­tion skills are es­sen­tial as well as the use of GPS. Fur­ther still, in some sec­tions the use of pack rafts is rec­om­mended for cross­ing small bod­ies of wa­ter.

To be sure, the Greater Patag­o­nian Trail is not an of­fi­cial route main­tained or su­per­vised by the gov­ern­ment or any­one else but rather a col­lec­tion of mule­teer trails, ru­ral paths fre­quented by farm­ers and lo­cals, and log­ging roads that cross both state and pri­vate land. Today, the most com­plete online re­source about the trail, in­clud­ing a mul­ti­tude of rec­om­menda- tions and all kinds of other info, is on their Wiki­ex­plora web­site. “As we hiked the trail dur­ing its first year we re­al­ized that sev­eral of the routes are en­dan­gered. If the lo­cal peo­ple leave or don't take care of the trails, de­pend­ing on the area or weather im­pacts, they may dis­ap­pear within the next five years,” warns Dudeck.

This ini­tia­tive in a way picks up the ball from two fum­bling, in­com­plete gov­ern­men­tal projects in Chile and Ar­gentina. The Sen­dero de Chile trail project, when an­nounced by for­mer Chile pres­i­dent Ri­cardo La­gos in 2000, was in­tended to be “a walk­ing trail to ex­plore our Chile from the pre-moun­tain range at Visviri (where Chile bor­ders both Bo­livia and Peru) to the ex­treme south, as a trib­ute to our won­der­ful na­ture, that we can con­quer and see on foot.” The am­bi­tious ef­fort was to be read­ied by 2010, but so far only a small frac­tion of the 8,000-kilo­me­ter (4,971 miles) trail has been com­pleted and the project is in flux.

Sim­i­larly, the Huella An­d­ina, a gov­ern­ment-or­ga­nized hik­ing trail on the Ar­gen­tinean side of the An­des, which ex­tends some 570 kilo­me­ters ( 354 miles) and crosses through the prov­inces of Neuquen, Rio Ne­gro and Chubut, is also on standby. Work on the route has slowed to a halt, re­sult­ing in a dis­con­tin­u­ous trail with sev­eral seg­ments un­done.

By pub­lish­ing their route online, the hope of Dudeck and Ubilla is that lo­cal res­i­dents will earn ex­tra in­come rooted in a type of sus­tain­able tourism that is sup­ported by trekkers and that such rev­enue will en­cour­age them not to aban­don th­ese ar­eas. But they have their con­cerns. In ad­di­tion to the risk of trash and fires along the route, they are wary of the trail at­tract­ing so-called thruhik­ers, back­pack­ers whom of­ten breeze through ar­eas as fast as pos­si­ble, spend as lit­tle money as pos­si­ble en route, and as such don't ap­pre­ci­ate the spe­cial char­ac­ter of a place.

New trekkers

To date, no one has com­pleted the en­tire route, but an in­creas­ing num­ber of peo­ple are ex­plor­ing dif­fer­ent sec­tions of the trail.

Two Amer­i­cans, Bethany Hughes and Lau­ren Reed, in their bid to travel the full length

“In some parts, the trail dis­ap­pears and emerges un­ex­pect­edly at times, so good nav­i­ga­tion skills are es­sen­tial as well as the use of a GPS.” “Hay frac­ciones del sen­dero no vis­i­bles y otras donde de la nada sur­gen huel­las in­es­per­adas, por lo que ha­bil­i­dades como la ori­entación y nave­gación se vuel­ven es­en­ciales, además de un GPS”.

de­mar­cado, hay frac­ciones no vis­i­bles y otras donde de la nada sur­gen huel­las in­es­per­adas, por lo que ha­bil­i­dades como la ori­entación y nave­gación se vuel­ven es­en­ciales, además de un GPS. Sólo hay pe­queños tramos doc­u­men­ta­dos en ma­pas o señal­iza­dos, par­tic­u­lar­mente aque­l­los que tran­si­tan por áreas pro­te­gi­das. Tam­bién hay partes donde es posi­ble uti­lizar pack­rafts, pe­queños botes in­flables que caben en la mochila, muy útiles para cruzar cuer­pos de agua.

La ini­cia­tiva su­ple en cierta forma dos frustra­dos proyec­tos es­tatales de Chile y Ar­gentina. El Sen­dero de Chile, anun­ci­ado por el ex­pres­i­dente de Chile Ri­cardo La­gos en 2000, con­sistía, según pal­abras del pro­pio man­datario, en “un camino peatonal que recorra nue­stro Chile por la pre-cordillera desde Visviri (hito tri­par­tito con Bo­livia y Perú) hasta el ex­tremo aus­tral, como un trib­uto a nues­tra naturaleza mar­avil­losa, que pode­mos con­quis­tar y recor­rer a pie”. Si bien en 2010 de­bió haberse con­clu­ido, solo se lo­gró ha­bil­i­tar una pe­queña frac­ción de los 8 mil kilómet­ros con­sid­er­a­dos ini­cial­mente.

La Huella An­d­ina, una ruta es­tatal de larga dis­tan­cia del lado ar­gentino de los An­des, con una ex­ten­sión de cerca de 570 kilómet­ros, y que recorre las provin­cias de Neuquén, Río Ne­gro y Chubut, tal como el Sen­dero de Chile, vive en la in­cer­tidum­bre. El proyecto está par­al­izado, quedando al­gunos tramos pen­di­entes que lo con­vierten en una ruta dis­con­tinua.

In­de­pen­di­ente de ello, a través del si­tio web Wiki­ex­plora es posi­ble ac­ceder a in- for­ma­ción, re­comen­da­ciones y muchísi­mos datos so­bre el Sen­dero Gran Patag­o­nia. ¿Qué llevó a Dudeck y Ubilla a pub­licar una ruta con lujo de de­talle en In­ter­net? “Mien­tras cam­inábamos el primer año nos di­mos cuenta que varias ru­tas es­tán en peli­gro de ex­tin­ción. Si la gente lo­cal se va o no mantiene los senderos, de­pen­di­endo de la zona o del clima, pueden de­sa­pare­cer en menos de cinco años”, afirma el alemán.

Al hacer pública la ruta, am­bos es­peran que los lu­gareños puedan tener in­gre­sos

JAN DUDECK

Above / Ar­riba: Hik­ing in Re­gion O’Hig­gins with new snow in the hori­zon. Senderismo en la región de O’Hig­gins, con nueva nieve en el hor­i­zonte. Right page / Página derecha: Climb­ing in Chillán. Mon­tañismo en Chillán. PIIA KORTSALO

PIIA KORTSALO

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