Alex Hon­nold: Up Against the Wall

Con­tra la pared

Patagon Journal - - CONTENTS - By Pi­lar Las­car

At first glance, Alex Hon­nold looks like any typ­i­cal univer­sity stu­dent, and not the in­ter­na­tional star that he is in the climb­ing world. Away from the rock face, the 31-year-old Amer­i­can is some­what shy and tac­i­turn. But when climb­ing high ver­ti­cal walls he lets out all of the in­nate skill, pas­sion, and dar­ing that have made him one of the world's best climbers ever.

Hon­nold is best known for his free solo climb­ing — climb­ing with no ropes or pro­tec­tive equip­ment, and hence no sec­ond chances or mar­gin for er­ror. He has noth­ing but his climb­ing shoes and his chalk bag: his hands, feet and mind carry him to the top.

Nowhere was that more on dis­play than this June, when Hon­nold pulled off what may be the great­est feat not just in the his­tory of climb­ing, but in any sport. He com­pleted a free solo climb of El Cap­i­tan in Yosemite Na­tional Park - per­haps the most dif­fi­cult climb any­where on the planet - sum­mit­ing 3000 feet (900 me­ters) of ver­ti­cal rock face with­out tech­ni­cal equip­ment of any kind. The pho­to­graphs of Hon­nold show­ing him far above the green Yosemite Val­ley, hang­ing by vir­tu­ally his fin­ger nails at times on the gran­ite sur­face of the leg­endary El Cap were awe in­spir­ing and grabbed head­lines not just in climb­ing mags, but the world's lead­ing me­dia.

Son­nie Trot­ter, a climber who par­tic­i­pated in help­ing Hon­nold pre­pare for the climb, de­scribed to The New Yorker the difficulty of what he achieved. “I think ninety-nine per cent of climbers get ter­ri­fied up there, even when they're on a rope,” he said. “It's not just the phys­i­cal feat of do­ing it. It's the men­tal strength of feel­ing se­cure when you know that some of those footholds are no­to­ri­ously slip­pery.”

Al­though many surely viewed the climb as sheer crazi­ness, for Hon­nold the risk in­volved was a cal­cu­lated one. As he is wont to do be­fore a ma­jor climb, he me­thod­i­cally planned every move on the rock and climbed the route with rope and other gear nu­mer­ous times prior to the June as­cent. His re­lent­less fo­cus and prac­tice over many years at El Cap­i­tan gen­er­ated the com­fort zone he needed to go for­ward. “It doesn't feel that big a deal when you fi­nally do it, be­cause you put so much ef­fort in,” Hon­nold ex­plained to Na­tional Geo­graphic. “I mean the whole point is to make it feel not that crazy.”

Hon­nold grew up in Sacramento and started climb­ing at a lo­cal gym at the age of 11. When he was 19, he dropped out of the Univer­sity of Cal­i­for­nia Berke­ley, where he was study­ing civil en­gi­neer­ing, ded­i­cat­ing him­self full-time to climb­ing. De­spite lu­cra­tive spon­sors like The North Face, he con­tin­ues to live out of a van by choice, which he says en­ables him to lead a sim­ple, no­madic life and con­cen­trate ex­clu­sively on climb­ing. To that end, he climbs or ex­er­cises about 30 hours a week, as­sid­u­ously keep­ing up a jour­nal not­ing his daily work­outs and diet.

In ad­di­tion to his re­cent free solo con­quest of El Cap­i­tan, Hon­nold owns a host of speed records all over Yosemite and has made a plethora of first as­cents as a solo climber at some of the world's most chal­leng­ing big walls, like Moon­light But­tress in the Zion Na­tional Park and El Sen­dero Lu­mi­noso in Mex­ico.

This phe­nom­e­nally skilled climber also has made his mark in Patag­o­nia, one of his fa­vorite des­ti­na­tions out­side of his beloved Yosemite. In 2014, he and vet­eran climber Tommy Caldwell achieved a com­plete tra­verse of the Fitz Roy mas­sif in five days, con­sec­u­tively as­cend­ing seven peaks - Aguja Guil­laumet, Aguja Mer­moz, Monte Fitz Roy, Aguja Poin­cenot, Aguja Rafael Juárez, Aguja Saint-Ex­upéry

“He re­ally could be feel­ing no fear up there. None at all. None what­so­ever.” “Real­mente po­dría no es­tar sin­tiendo miedo allá ar­riba. Ningún miedo. Nada en ab­so­luto”.

Aprimera vista, Alex Hon­nold luce como un uni­ver­si­tario cualquiera, y no como la estrella in­ter­na­cional que es en el mundo de la es­cal­ada. Lejos de la roca, el es­ta­dounidense de 31 años es tímido y reser­vado. Pero al subir al­tas pare­des ver­ti­cales lib­era toda su ha­bil­i­dad in­nata, pasión y atre­vimiento que lo han con­ver­tido en uno de los mejores es­cal­adores de la his­to­ria.

La gran may­oría de sus logros han sido en es­tilo solo li­bre –o free solo-, escalando sin cuer­das o equipo de pro­tec­ción, por ende, sin se­gun­das opor­tu­nidades o mar­gen de er­ror. No tiene nada más que sus za­p­atil­las de es­cal­ada y su bolsa de mag­ne­sio: sus pies, manos y mente lo ll­e­van hasta la cima.

Nunca es­tuvo tanto en juego como en ju­nio pasado, cuando Hon­nold con­siguió lo que puede ser la mayor haz­aña no sólo en la his­to­ria de la es­cal­ada, sino que en cualquier de­porte. Com­pletó una es­cal­ada en free solo en El Capitán, en el Par­que Na­cional Yosemite, en Es­ta­dos Unidos, quizá la es­cal­ada más difí­cil cono­cida en cualquier parte del plan­eta, al­can­zando los 900 met­ros de roca ver­ti­cal sin equipo téc­nico. Las fo­tografías mostrando a Hon­nold lejos, muy por encima del verde valle de Yosemite, col­gando prác­ti­ca­mente de las uñas de sus de­dos en la su­per­fi­cie de gran­ito del leg­en­dario El Capitán, re­sul­taron fuerte­mente in­spi­rado­ras y se apoder­aron de los tit­u­lares de los prin­ci­pales medios de co­mu­ni­cación del mundo.

Son­nie Trot­ter, un es­cal­ador que par­ticipó ayu­dando a Hon­nold a prepararse para la es­cal­ada, de­scribió al The New Yorker la di­fi­cul­tad de lo que lo­gró. “Creo que el noventa y nueve por ciento de los es­cal­adores se ater­ror­izan allá ar­riba, in­cluso cuando es­tán en una cuerda”, dijo. “No es sim­ple­mente el de­safío físico de hac­erlo. Es la fuerza men­tal de sen­tirse se­guro cuando se sabe que al­gunos de esos pun­tos de apoyo son no­to­ri­a­mente res­bal­adi­zos”.

Aunque mu­chos se­gu­ra­mente vieron la es­cal­ada como una locura, para Hon­nold el riesgo in­volu­crado es­taba cal­cu­lado. Como suele hacer antes de cada as­censo im­por­tante, planeó metódica­mente cada movimiento en la roca, y subió la ruta con cuerda y equipo varias ve­ces antes del as­censo de ju­nio. Su in­cans­able con­cen­tración y prác­tica du­rante mu­chos años ahí gen­eró la zona de con­fort que nece­sitaba para seguir ade­lante. “No se siente como un gran reto cuando fi­nal­mente lo haces, ya que pones tanto es­fuerzo en eso”, ex­plicó Hon­nold a Na­tional Geo­graphic. “Quiero de­cir que lo im­por­tante es que uno no lo sienta como algo tan loco”.

Hon­nold cre­ció en Sacramento y comenzó a es­calar en un gim­na­sio lo­cal a los 11 años. Cuan-

and Aguja de la S. - a feat which Ar­gen­tine moun­taineer Rolando Gari­botti called “the mother of all tra­verses.”

Two years later, Hon­nold re­turned to Fitz Roy and to­gether with Colin Ha­ley, com­pleted the sec­ond as­cent ever of the Torre Tra­verse, and in a blis­ter­ing time of just 20 hours and 40 min­utes. By com­par­i­son, in 2008, when Ha­ley and Gari­botti did it, they needed four days to com­plete the route, which con­sists of Cerro Stand­hardt, Punta Her­ron, Torre Eg­ger and Cerro Torre.

Hon­nold is sci­en­tif­i­cally proven to be fear­less. Last year, in an at­tempt to un­der­stand Hon­nold's unique mind, neu­rol­o­gist Jane Joseph car­ried out a study of his brain by us­ing a mag­netic res­o­nance imag­ing (MRI) ma­chine to gauge his re­ac­tions as he was quickly shown a se­ries of shock­ing and fright­en­ing im­ages.

Joseph says that while the amyg­dala — con­sid­ered the fear cen­ter of the brain — for other climbers “lit up like a Christ­mas tree” when view­ing those im­ages, Hon­nold had zero amyg­dala ac­ti­va­tion. “He re­ally could be feel­ing no fear up there (when climb- ing),” con­cluded Joseph. “None at all. None what­so­ever.”

Below are ex­cerpts from Hon­nold's in­ter­view with Patagon Jour­nal cor­re­spon­dent Pi­lar Las­car dur­ing his re­cent visit to Chile for the tenth edi­tion of the North Face Master of Boul­der­ing, held in San­ti­ago in March.

LAS­CAR: When did you start climb­ing?

HON­NOLD: I started climb­ing at a gym in Sacramento, which is where I'm from, al­most 20 years ago. It's funny be­cause I still re­mem­ber some of the se­quences – I climbed the same routes a lot of times. Who is your big­gest in­spi­ra­tion?

There are a lot of climbers. Peter Croft is a big in­spi­ra­tion and I'm proud that we're part of the same team. Tommy Caldwell is also a big in­spi­ra­tion. What do you feel when you free solo climb? A lot of pos­i­tiv­ity, I feel great.

Don’t you ever get scared?

For­tu­nately no, but some­times un­ex­pected things hap­pen that scare you a bit.

Of the places you’ve vis­ited, where have you found the most dif­fi­cult routes?

The hard­est ones are in Europe, in France and Spain mainly. It also de­pends on what you mean by dif­fi­cult – for ex­am­ple, Patag­o­nia has some of the long­est routes in the world and the cli­mate is crazy, which makes the ex­pe­ri­ence a lot more com­pli­cated.

Have you had any par­tic­u­larly mem­o­rable ex­pe­ri­ences in Patag­o­nia?

Do­ing the Fitz Roy tra­verse in Ar­gen­tine Patag­o­nia with Tommy Caldwell. It was one of my most im­por­tant climb­ing ex­pe­ri­ences. It was a big ad­ven­ture with a great friend, in an amaz­ing place, and we were climb­ing for five days.

What do you think of the new gen­er­a­tions of climbers?

It's re­ally in­spir­ing to see the new gen­er­a­tions, to see how skilled they are and to re­al­ize that they were a lot stronger than you were at that age. In a few years' time, th­ese kids will be climb­ing unimag­in­able routes. I think it's amaz­ing to see them.

do ya tenía 19, dejó la Univer­si­dad de Cal­i­for­nia, en Berke­ley, donde es­taba es­tu­diando in­ge­niería civil, para dedi­carse a tiempo com­pleto a la es­cal­ada. A pe­sar de tener pa­troci­nadores lu­cra­tivos como The North Face, sigue viviendo en una van por de­cisión propia, lo que según él le per­mite ll­e­var una vida sim­ple y nó­made, y con­cen­trarse ex­clu­si­va­mente en es­calar. Con tal fin, es­cala o se ejercita unas 30 ho­ras a la se­m­ana, man­te­niendo un di­ario donde an­ota sus en­tre­namien­tos y su di­eta.

Además de su re­ciente con­quista en free solo en El Capitán, Hon­nold ha es­table­cido una serie de reg­istros de ve­loci­dad en todo Yosemite, así como primeros as­cen­sos en solo li­bre en varias de las gran­des pare­des más de­safi­antes del mundo, como Moon­light But­tress en el Par­que Na­cional Zion, en Es­ta­dos Unidos, y El Sen­dero Lu­mi­noso, en Méx­ico.

Este es­cal­ador fenom­e­nal­mente ha­bili­doso tam­bién ha de­jado su huella en la Patag­o­nia, uno de sus destinos fa­voritos fuera de su amado Yosemite. En 2014, junto al ex­per­i­men­tado es­cal­ador Tommy Caldwell efec­tuó una trav­esía com­pleta del Ma­cizo Fitz Roy en cinco días, as­cen­di­endo con­sec­u­ti­va­mente si­ete pi­cos, in­cluyendo la Aguja Guil­laumet, la Aguja Mer­moz, el Monte Fitz Roy, la Aguja Poin­cenot, la Aguja Rafael Juárez, la Aguja Sain­tEx­upéry y la Aguja de la S. Una haz­aña que el mon­tañista ar­gentino Rolando Gari­botti cal­i­ficó como “la madre de to­das las trav­es­ías”.

Dos años de­spués, Hon­nold volvió al Fitz Roy y con Colin Ha­ley com­pletó el se­gundo as­censo de la Trav­esía del Cerro Torre, en un im­pre­sio­n­ante tiempo de 20 ho­ras y 40 min­u­tos. En com­para­ción, en 2008, Ha­ley y Gari­botti re­alizaron el primer as­censo nece­si­tando cu­a­tro días para com­ple­tar la ruta, que con­siste en el Cerro Stand­hardt, Punta Her­ron, Torre Eg­ger y Cerro Torre.

Hon­nold es lit­eral­mente ex­cep­cional según la cien­cia. En un in­tento por com­pren­der su mente única, la neuróloga Jane Joseph re­al­izó un es­tu­dio de su cere­bro el año pasado uti­lizando una máquina de imá­genes por res­o­nan­cia mag­nética ( IRM) mien­tras ráp­i­da­mente se le mostra­ban una serie de imá­genes im­pac­tantes y asus­tadizas para la may­oría de la gente.

Joseph dice que mien­tras la amíg­dala –con­sid­er­ada el cen­tro del miedo del cere­bro- en otros es­cal­adores “se ilu­minaba como un ár­bol de Navi­dad” al ver las mis­mas imá­genes, Hon­nold no tuvo ac­ti­vación de su amíg­dala. “Real­mente po­dría no es­tar sin­tiendo miedo allá ar­riba (al es­calar)”, con­cluyó Joseph. “Ningún miedo. Nada en ab­so­luto”.

A con­tin­uación se pre­sen­tan ex­trac­tos de la entrevista de Hon­nold con Pi­lar Las­car, cor­re­spon­sal de Patagon Jour­nal, du­rante su re­ciente visita a Chile por la décima edi­ción del The North Face Master de Boul­der, re­al­izado en marzo en San­ti­ago.

LAS­CAR: ¿Dónde comen­za­ste a es­calar?

HON­NOLD:

Em­pecé a es­calar en un gim­na­sio de Sacramento, de donde yo soy orig­i­nario, casi 20 años atrás. Es di­ver­tido porque aún re­cuerdo al­gu­nas de las se­cuen­cias, es­calé las mis­mas ru­tas muchas ve­ces.

¿Quién es tu mayor in­spiración?

Mu­chos es­cal­adores. Peter Croft es una gran in­spiración y me siento orgul­loso de que pertenez­camos al mismo equipo. Tommy Caldwell tam­bién lo es.

¿ Qué sientes cuando haces free solo?

Mu­cho pos­i­tivismo, me siento muy bien.

¿Nunca sientes algo de miedo?

Afor­tu­nada­mente no, pero a ve­ces pasan cosas in­es­per­adas que te ha­cen sen­tir un poco de miedo.

De los lu­gares que has vis­i­tado, ¿dónde has en­con­trado las ru­tas más difí­ciles?

Las más duras es­tán en Europa, prin­ci­pal­mente en Fran­cia y Es­paña. Igual la di­fi­cul­tad de­pende de lo que quieras de­cir, por ejem­plo, en la Patag­o­nia es­tán al­gu­nas de las pare­des más largas del mundo y el clima es una locura, lo que lo con­vierte en una ex­pe­ri­en­cia mu­cho más com­pleja.

“Patag­o­nia has the most in­spir­ing routes in the world.” “Patag­o­nia tiene las pare­des más in­spi­rado­ras del mundo”.

A lot of peo­ple say that you are sui­ci­dal for the type of climb­ing you do. How do you re­act to such comments?

To be hon­est, I don't care. You know that there are all kinds of risks in life. I feel very com­fort­able do­ing what I en­joy. I un­der­stand that if you climb you can seem crazy, but I feel pre­pared and what I'm do­ing makes sense to me.

What other ac­tiv­i­ties do you take part in, aside from climb­ing?

I like moun­tain ac­tiv­i­ties – hik­ing up them, bike rides, ski­ing, that kind of thing.

¿Al­guna ex­pe­ri­en­cia mem­o­rable que re­cuerdes de la Patag­o­nia?

Ha­ciendo el Fitz Roy en la Patag­o­nia de Ar­gentina junto a Tommy Caldwell. Ha sido una de las ex­pe­ri­en­cias de es­cal­ada más im­por­tante. Fue una gran aven­tura junto a un gran amigo, en un lu­gar asom­broso, donde es­tu­vi­mos escalando du­rante cinco días.

¿ Qué opinas so­bre l as nuevas gen­era­ciones de es­cal­adores?

Es muy in­spi­rador ver a es­tas nuevas gen­era­ciones, ver­los en este tipo de com­pe­ten­cias y darte cuenta que son mu­cho más fuertes de lo que uno era a esa edad. Den­tro de unos años más, es­tos chicos es­tarán escalando pare­des in­imag­in­ables. Creo que es grandioso ver­los.

Muchas per­sonas afir­man que eres un sui­cida, ¿ qué opinas re­specto a ese tipo de co­men­tar­ios?

La ver­dad es que no me in­teresa. Sabes que hay ries­gos en la vida. Yo me siento muy có­modo ha­ciendo lo que me gusta hacer. Quiero de­cir que en­tiendo que si es­calas así puede pare­cer desca­bel­lado, pero

What’s your fa­vorite place to climb in South Amer­ica?

I've got to say El Chaltén, in Ar­gentina. Patag­o­nia has the most in­spir­ing routes in the world. I want to go to Tor­res del Paine, but I haven't yet done so be­cause the cli­mate isn't the best so it's dif­fi­cult to plan a trip. It's a beau­ti­ful place, though - very in­spir­ing and im­pos­ing.

What ad­vice would you give to other climbers?

En­joy the process, and en­joy climb­ing and the adventures that come with it, like vis­it­ing beau­ti­ful places and huge moun­tains. me siento preparado y me hace sen­tido lo que es­toy ha­ciendo. ¿Qué otras ac­tivi­dades re­al­izas además de la es­cal­ada?

Me gus­tan las ac­tivi­dades de mon­taña, subir cer­ros, an­dar en bi­ci­cleta, es­quiar y cosas por el es­tilo.

¿Cuál es tu lu­gar fa­vorito para es­calar en Su­damérica?

Debo de­cir que es El Chaltén, en Ar­gentina. Patag­o­nia tiene las pare­des más in­spi­rado­ras del mundo. Me gus­taría poder ir a Tor­res del Paine, pero no lo he he­cho porque las condi­ciones climáti­cas no son las mejores y, por lo mismo, es difí­cil pro­gra­mar un vi­aje. Es un lu­gar her­moso, muy in­spi­rador y grande.

¿Cuál será tu próx­imo solo li­bre?

No lo sé. Hay que ver qué sale. Los úl­ti­mos meses he es­tado ha­ciendo sólo es­cal­ada de­portiva. Todo de­pende de mi in­spiración.

¿Qué con­se­jos le darías a los es­cal­adores?

Que dis­fruten el pro­ceso, dis­fruten de es­calar y de la aven­tura que con­ll­eva, como vis­i­tar lin­dos lu­gares y gran­des mon­tañas.

Pho­to­graphs by NICOLÁS GANTZ

Pho­tos / Fo­tos: Alex Hon­nold climb­ing in Valle de los Cón­dores, Chile, af­ter the tenth edi­tion of the North Face Master of Boul­der­ing in March. Alex Hon­nold escalando en el Valle de los Cón­dores de Chile, de­spués de la décima edi­ción del North Face Master de Boul­der en marzo.

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