Defin­ing Patag­o­nia

Definiendo Patag­o­nia

Patagon Journal - - CONTENTS - By Wayne Bern­hard­son

In Alex Bowen's 2005 film

Mi Me­jor Ene­migo ( My Best En­emy), dis­ori­ented Ar­gen­tine and Chilean military pa­trols run into each other dur­ing a 1978 con­flict with­out be­ing cer­tain which side of the border they're on. In a south­ern Patag­o­nian steppe with no ob­vi­ous mark­ers, their en­counter is, on one level, an al­le­gory for the en­tire con­cept of Patag­o­nia—a myth­i­cal re­gion shared by the two coun­tries.

Patag­o­nia is a brand. It's also a re­gion that every­body's heard of and wants to visit, but that no­body de­scribes with any pre­ci­sion. There is con­sen­sus that it is, broadly speak­ing, the south­ern­most part of South Amer­ica but, be­yond that, there's wide dis­agree­ment, es­pe­cially when it comes to the Chilean side. What ex­actly is this re­gion that has so stim­u­lated the imag­i­na­tion for so many since Fer­di­nand Mag­el­lan first landed near present- day Port San Julián in the 16th cen­tury?

A re­cent El Mercurio ar­ti­cle, cit­ing the In­sti­tuto An­tár­tico Chileno, linked Patag­o­nia to its sep­a­ra­tion from Africa as part of the Gond­wana su­per­con­ti­nent, and the ex­pan­sion of grassy steppes that be­gan some 60 mil­lion years ago in the south­east­ern sec­tor of the South Amer­i­can con­ti­nent. To the west, Chile's Pa­cific sec­tor con­sists of rugged forested moun­tains, fjords and is­lands and, in the same ar­ti­cle, con­ser­va­tion­ist Bár­bara Saave­dra stresses the sur­round­ing seas, with its abun­dance of pen­guins and marine mam­mals, as an inte-

En la película Mi Me­jor

Ene­migo, di­rigida por Alex Bowen y es­tre­nada en 2005, des­ori­en­tadas pa­trul­las mil­itares ar­genti­nas y chile­nas se en­cuen­tran du­rante un con­flicto en 1978, sin es­tar se­guros en qué lado de la fron­tera es­tán. En una es­tepa del sur de la Patag­o­nia sin mar­cas pre­cisas, su en­cuen­tro es, en un nivel, una ale­goría para todo el con­cepto de Patag­o­nia, una mítica región que am­bos países com­parten.

Patag­o­nia es una marca. Tam­bién es una región de la que to­dos han es­cuchado y quieren vis­i­tar, pero nadie la de­scribe con mucha pre­cisión. Hay con­senso que es, en gen­eral, la parte más aus­tral de Su­damérica pero, más allá de eso, hay gran dis­crep­an­cia, es­pe­cial­mente del lado chileno. ¿Qué es ex­ac­ta­mente esta región, que ha es­tim­u­lado tanto la imag­i­nación de mu­chos desde que Fer­nando de Ma­gal­lanes re­caló por primera vez, en el siglo XVI, cerca de lo que hoy es el Puerto San Julián? Un re­ciente artículo de El Mercurio, que cita al In­sti­tuto An­tár­tico Chileno, vin­culó la Patag­o­nia con su sep­a­ración de África como parte del su­per­con­ti­nente Gond­wana, y la ex­pan­sión de es­tepas pas­tosas que comenzó hace unos 60 mil­lones de años en el sureste del con­ti­nente su­damer­i­cano. Ha­cia el oeste, el sec­tor chileno del Pací­fico con­siste en boscosas y es­cabrosas mon­tañas, fior­dos e is­las y, en el mismo artículo, la con­ser­va­cionista Bár­bara Saave­dra destaca los mares ady­a­centes, con su abun­dan­cia de pingüi­nos

The Patag­o­nia re­gion is in south­ern Chile and Ar­gentina, but its ex­act bound­aries are cause for de­bate. La región de la Patag­o­nia está en el sur de Chile y Ar­gentina, pero sus límites ex­ac­tos son mo­tivo de de­bate.

“Patag­o­nia is a brand. It’s also a re­gion that every­body’s heard of and wants to visit, but that no­body de­scribes with any pre­ci­sion.” “Patag­o­nia es una marca. Tam­bién es una región de la que to­dos han es­cuchado y quieren vis­i­tar, pero nadie la de­scribe con mucha pre­cisión”.

gral part of Patag­o­nia—from Ar­gentina's Río de la Plata around the con­ti­nent's tip and north to Chiloé. The Univer­sity of Chile bi­ol­o­gist Mary Kalin Ar­royo points out that the steppes that sprawl over the far south of Ar­gentina and parts of Chile are ac­tu­ally re­cent com­pared to the forests in the re­gion that re­sem­ble those of New Zealand and the Pa­cific North­west.

Prospec­tive vis­i­tors may think first of iconic land­scapes like Tor­res del Paine and the Per­ito Moreno Glacier, but Patag­o­nia's name prob­a­bly de­rives from the no­madic Te­huelche peo­ple, the first abo­rig­i­nal in­hab­i­tants of the re­gion's far south whom early ex­plor­ers en­coun­tered and dubbed “Patagones,” of­ten trans­lated as “peo­ple with big feet.” Though the word's et­y­mol­ogy is un­cer­tain, Mag­el­lan's Ital­ian chron­i­cler An­to­nio Pi­gafetta re­ported that Mag­el­lan him­self first used this de­scrip­tive term from a 16th-cen­tury knightly tale for peo­ples who dwarfed the Spa­niards in stature.

Hearsay grew that leg­end, but the re­gion's na­tive peo­ple are still a good start­ing point for defin­ing the re­gion. Un­til the late 19th cen­tury, the Te­huelche, Ma­puche, Huil­liche, Pewenche, Puelche and other in­dige­nous peo­ples dom­i­nated the area south of the Río Colorado (in Ar­gentina) and the Río Biobío (on the Chilean side), and they are still a pres­ence today—most con­spic­u­ously in Chile. Still, those bound­aries are more con­ve­nient than de­fin­i­tive.

Ar­gen­tine Patag­o­nia

In south­ern Buenos Aires prov­ince, just north of the Río Colorado, a road­side map­sign on coastal Ruta 3 states—un­equiv­o­cally—that “Patag­o­nia starts here.” Broadly speak­ing, Ar­gen­tine Patag­o­nia com­prises the main­land prov­inces south of the Colorado—Río Ne­gro, Neuquén, Chubut and Santa Cruz—plus its sec­tor of the Tierra del Fuego ar­chi­pel­ago. Ge­o­graph­i­cally, it's about the size of Texas or Turkey, much of it “Big Sky Coun­try”—think Mon­tana, but with an At­lantic coast­line pop­u­lated by marine mam­mals (whales and seals) and pen­guins. As you travel west, the thinly veg­e­tated steppe turns into south­ern beech for­est as it ap­proaches the relict glacial lakes on both sides of the An­des.

His­tor­i­cally and po­lit­i­cally, it's not quite so clear-cut. Ac­cord­ing to Univer­sity of Buenos Aires ge­og­ra­pher Car­los Reb­o­ratti, it's “more ad­min­is­tra­tive than real” and, as pop­u­la­tion in­creased, the ter­ri­tory's con­fig­u­ra­tion changed and there be­gan to ap­pear var­i­ous “Patag­o­nias.” One of th­ese, known as Com­ahue, in­cluded the more northerly prov­ince of La Pampa and a sur­pris­ingly large sec­tor of south­ern Buenos Aires Prov­ince.

y mamíferos mari­nos, como una parte in­te­gral de la Patag­o­nia, desde el Río de la Plata en Ar­gentina, rode­ando el ex­tremo sur del con­ti­nente, y ha­cia el norte hasta Chiloé. La bióloga de la Univer­si­dad de Chile, Mary Kalin Ar­royo, señala que las es­tepas que se ex­tien­den por el ex­tremo sur de Ar­gentina y partes de Chile son en re­al­i­dad re­cientes en com­para­ción con los bosques de la región que se ase­me­jan a los de Nueva Ze­landa y, en menor me­dida, a los del Pací­fico Noroeste.

Los po­ten­ciales vis­i­tantes pueden pen­sar primero en paisajes em­blemáti­cos como Tor­res del Paine y el glaciar Per­ito Moreno, pero el nom­bre Patag­o­nia deriva prob­a­ble­mente del pueblo nó­made te­huelche, los primeros aborí­genes del sur de la Patag­o­nia, a quienes los primeros ex­plo­radores en­con­traron y de­nom­i­naron “patagones”, a menudo tra­ducido como “per­sonas con pies gran­des”. Aunque la eti­mología de la pal­abra es incierta, el cro­nista ital­iano de Ma­gal­lanes, An­to­nio Pi­gafetta, in­formó que el pro­pio Ma­gal­lanes uti­lizó por primera vez este tér­mino de­scrip­tivo, que viene de un cuento ca­balleresco del siglo XVI, donde se de­nom­inaba así a los pueb­los que em­pe­queñecieron a los es­pañoles en es­tatura.

Los ru­mores hicieron cre­cer esa leyenda, pero los pueb­los na­tivos de la zona siguen siendo un buen punto de par­tida para definir la región. Hasta fines del siglo XIX, los tehuelches, ma­puches, huil­liches, pe­huenches, puelches y otros pueb­los in­dí­ge­nas dom­i­naron el área al sur del río Colorado (en Ar­gentina) y el río Biobío (en el lado chileno), y siguen pre­sentes hoy, más no­to­ri­a­mente en Chile. Sin em­bargo, esos límites son más con­ve­nientes que defini­tivos.

Patag­o­nia ar­gentina

En el sur de la Provin­cia de Buenos Aires, justo al norte del río Colorado, un car­tel en la costera Ruta 3 es­tablece, ro­tun­da­mente, que “la Patag­o­nia comienza aquí”. En gen­eral, la Patag­o­nia ar­gentina com­prende las provin­cias al sur del río Colorado: Río Ne­gro, Neuquén, Chubut y Santa Cruz, más la zona del archip­iélago de Tierra del Fuego. Geográ­fi­ca­mente, es más o menos del tamaño de Texas o Turquía, y tiene mu­cho del

País del Gran Cielo (como se conoce al es­tado de Mon­tana) pero con una costa atlán­tica habitada por mamíferos mari­nos (bal­lenas, fo­cas) y pingüi­nos. Mien­tras vi­a­jas al oeste, la es­tepa de veg­etación fina se con­vierte en un merid­ional bosque de Nothofa­gus al ac­er­carse a los la­gos glacia­res en am­bos la­dos de los An­des.

Histórica y políti­ca­mente hablando, no es tan claro. De acuerdo al geó­grafo de la Univer­si­dad de Buenos Aires, Car­los Reb­o­ratti, es “más ad­min­is­tra­tivo que real” y, a me­dida que cre­ció la población, la con­fig­u­ración del ter­ri­to­rio cam­bió y em­pezaron a apare­cer varias “Patag­o­nias”. Una de es­tas, cono­cida como “Com­ahue”, in­cluye la provin­cia más norteña de La Pampa, y sor­pren­den­te­mente gran parte del sur de la Provin­cia de Buenos Aires.

Aún así, dice Reb­o­ratti, desde un es­tricto punto de vista ge­ográ­fico la Patag­o­nia ar­gentina abarca es­tas áreas más al norte, in­cluyendo la parte sur de la Provin­cia de Men­doza (en el pueblo men­do­cino de Malargüe, los mo­toris­tas dis­fru­tan el ben­efi­cio del de­s­cuento en gasolina y diésel con sus “pre­cios patagóni­cos” así como lo ha­cen en La Pampa, al sur de la Provin­cia de Buenos Aires, y ha­cia el sur).

Reb­o­ratti destaca que la “marca” Patag­o­nia Ar­gentina aplica a toda el área al sur del río Colorado: “La Pampa siem­pre ha man­i­fes­tado pertenecer a la Patag­o­nia, pero nadie les cree, ¡y mu­cho menos los patagóni­cos!”. Él plantea dos Patag­o­nias: la clásica es­tepa, ven­tosa y poco poblada, y un sec­tor andino que se ex­tiende desde Bar­iloche hasta El Calafate.

Still, says Reb­o­ratti, from a strictly ge­o­graph­i­cal point of view Ar­gen­tine Patag­o­nia en­com­passes th­ese more northerly ar­eas, even in­clud­ing south­ern­most Men­doza prov­ince (Don't dis­miss the ad­min­is­tra­tive stan­dard—in the Men­do­cino town of Malargüe, mo­torists en­joy the ben­e­fit of dis­count “Patag­o­nian prices” on gaso­line and diesel, as they do in La Pampa, south­ern­most Buenos Aires prov­ince, and points south).

Reb­o­ratti stresses Ar­gen­tine Patag­o­nia's “brand” ap­plies to the area south of the Colorado: “La Pampa has al­ways claimed to be­long to Patag­o­nia, but no­body be­lieves them, much less the Patag­o­ni­ans them­selves!” He posits two Patag­o­nias: the clas­sic steppe, windy and thinly pop­u­lated, and an An­dean sec­tor stretch­ing from Bar­iloche to El Calafate of “moun­tains, lakes, forests and snows, clearly dif­fer­en­ti­ated but still defin­ing it­self as Patag­o­nia.”

Both Patag­o­nias have an­tecedents. Many Ar­gen­tines date Patag­o­nia from the 1880s, when Gen­eral Julio Ar­gentino Roca un­der­took the so-called Con­quista del De­sierto (“Con­quest of the Desert”) to es­tab­lish na­tional author­ity there. At that time, says Reb­o­ratti, it was “a mytho­log­i­cal no­tion linked to the re­mote and un­known.” Roca brought sci­en­tists to doc­u­ment the re­gion's re­sources, but his troops at­tacked the Chilean Ma­puche, who had crossed the An­des and of­ten raided early set­tlers' live­stock (though there was also trade be­tween the two groups).

Un­der Roca, the in­dige­nous were partly ex­ter­mi­nated, cap­tured and de­ported, or con­fined to the An­dean pied­mont. There re­main clus­ters of th­ese Ar­gen­tine Ma­puche, re­vi­tal­ized by leg­is­la­tion ac­knowl­edg­ing their iden­tity and grant­ing them land rights, but it's worth men­tion­ing that Roca's eques­trian statue, on Bar­iloche's Cen­tro Cívico, is fre­quently de­faced with ep­i­thets like “mur­derer.”

Be­cause of their sim­i­lar­i­ties to Ar­gentina's coastal steppe, there's a ge­o­log­i­cal case for in­clud­ing the Falk­land Is­lands in Patag­o­nia as they are part of the De­seado Mas­sif that forms much of Santa Cruz Prov­ince and the ad­ja­cent ocean floor. In hu­man terms, though, as Reb­o­ratti says, “At some point the re­la­tion was more sym­bi­otic than now (for ex­am­ple, the sheep flocks of Patag­o­nia came in large part from the Falk­lands), how­ever today it can't be said that the Falk­lands are ‘part of Patag­o­nia' given that, in prac­tice, there is no re­la­tion­ship what­so­ever.”

Chilean Patag­o­nia

In Chile, Patag­o­nia tra­di­tion­ally be­gins at the chan­nels and fjords of the thinly pop­u­lated Aysén re­gion. It's an al­most road­less area de­pen­dent on fer­ries and planes for move­ment un­til the com­ple­tion of the con­struc­tion of the Car­retera Aus­tral some two decades ago. In its ter­rain and veg­e­ta­tion, it re­sem­bles Bri­tish Columbia and the Alaska Pan­han­dle.

Chile's south­ern­most re­gion of Ma­gal­lanes, which in­cludes part of the Tierra del Fuego ar­chi­pel­ago, is un­doubt­edly Patag­o­nia. But the more northerly “Lakes Dis­trict” south of the Río Biobío has also ac­tively em­braced the des­ig­na­tion, and in that sense, Patag­o­nia is be­com­ing an in­for­mal ge­o­graph­i­cal brand (rather than a cel­e­brated cloth­ing line) and such an ex­pan­sive def­i­ni­tion would bring the Chilean bound­aries more closely in line with those in Ar­gentina.

In size, Chilean Patag­o­nia is roughly com­pa­ra­ble to Ger­many, but en­vi­ron­men­tally speak­ing the dif­fer­ences with Ar­gentina are strik­ing. South of Puerto Montt, it's a maze of chan­nels and is­lands cov­ered with dense forests that, on the con­ti­nen­tal side, oc­ca­sion­ally give way to rolling grass­lands and even glaciated peaks. Far­ther south, the steppe be­comes Mag­el­lanic moor­land, while the glaciers and ice­fields still sur­vive.

Eco-an­thro­pol­o­gist Ho­ra­cio Lar­raín, of Chile's Catholic Univer­sity, takes a more re­stricted view of what con­sti­tutes Patag­o­nia, de­rived from Dar­win's de­scrip­tion of the in­dige­nous Te­huelche as hunters of the gua­naco and in­hab­i­tants of the cool, arid steppe. “In mod­ern times,” he says, “when Ar­gentina oc­cu­pied the area, elim­i­nat­ing the Tehuelches and Pam­pas In­di­ans by force and vi­o­lence, the landown­ers started rais­ing sheep, with great suc­cess. Sheep re­placed the gua­naco. In that sense,” he as­serts, “Chile's Aysén re­gion is barely Patag­o­nia, with its dense wood­lands and heavy rain­fall.”

The more southerly Ma­gal­lanes re­gion, Lar­raín sug­gests, is dif­fer­ent be­cause of a steppe that ex­tends east and north from the city of Punta Are­nas to the Ar­gen­tine

Woman and boy from Patag­o­nia re­ceiv­ing beads from Ad­mi­ral John By­ron in 1740. From the book “The Nar­ra­tive of the Honourable John By­ron.” Mu­jer y niño de la Patag­o­nia reciben cuen­tas del Almi­rante John By­ron en 1740. Del li­bro “The Nar­ra­tive of the Honourable John By­ron”.

MICHAEL GAIGE

NOR­BERTO IS­MAEL CAFASSO

Above / Ar­riba: Near Cor­co­v­ado, Ar­gentina, a rider takes his herd to the moun­tains in search of more pas­tures. Cerca de Cor­co­v­ado, Ar­gentina, un jinete ll­eva su re­baño ha­cia la cordillera en busca de mejores pas­tos.

CHAN­TAL HEN­DER­SON

Above / Ar­riba: A seal on the Ar­gen­tine Patag­o­nia coast. Una foca en la costa de la Patag­o­nia Ar­gentina. Left page / Página izquierda: From the edge of the Patag­o­nian steppe, on Cerro 21, sun­set blends with the rise of city lights high above Esquel, Ar­gentina. Desde el borde de la es­tepa Patagónica, en el Cerro 21, la puesta del sol se funde con el en­cen­dido de las luces de la ciu­dad muy por encima de Esquel, Ar­gentina.

WAYNE BERN­HARD­SON

Dense rain­for­est cov­ers the An­des at the Piedra El Gato viaduct, on Chile’s Car­retera Aus­tral. El denso bosque húmedo cubre los An­des en el via­ducto de Piedra el Gato, en la Car­retera Aus­tral de Chile.

JIMMY LANG­MAN

Gua­na­cos near the Baker River in Ay­sen, Chile. Gua­na­cos cerca del río Baker en Aysén, Chile.

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