ENVIROMENT MEDIO AMBIENTE

Remembering a bril­liant Chilean Con­ser­va­tion­ist Recor­dando a una brillante con­ser­va­cionista chilena

Patagon Journal - - CONTENTS - By David Teck­lin

Remembering Elisa Cor­cuera Recor­dando a Elisa Cor­cuera

The move­ment to pro­tect na­ture on pri­vate lands in Chile is now wide­spread and grow­ing. Hun­dreds of pri­vate con­ser­va­tion projects of all kinds are on the march. This in­cludes not just the mon­u­men­tal parks agree­ment be­tween Tomp­kins Con­ser­va­tion and the Chilean gov­ern­ment, but em­blem­atic ar­eas like the Val­di­vian Coastal Re­serve, Jun­cal Andino Park, Karukinka Park, and Huilo Huilo. The mat­u­ra­tion of that land con­ser­va­tion move­ment builds in large part on the work of con­ser­va­tion­ist and en­vi­ron­men­tal ed­u­ca­tor, Elisa Cor­cuera, who died on July 14 at age forty-four.

To­day, con­ser­va­tion en­joys broad if vague pub­lic sup­port in Chile, and those of us work­ing in the field no longer feel quite so far out on the so­cial and po­lit­i­cal mar­gins as we did only 10 or 20 years ago. Elisa was there at the very be­gin­ning. While in col­lege she helped to cre­ate the Ahuenco Re­serve to pro­tect lands ad­ja­cent to Chiloe Na­tional Park, still the most prom­i­nent ex­am­ple of the dis­tinc­tively Chilean ap­proach to col­lec­tive pro­tec­tion of lands known as the “con­ser­va­tion com­mu­nity.” Elisa com­pleted a de­gree in jour­nal­ism at Chile´s Catholic Univer­sity fol­lowed by a mas­ter’s in en­vi­ron­men­tal plan­ning at Ari­zona State Univer­sity in the U.S. Upon re­turn­ing to Chile in 1999 she be­gan work as a free­lance con­ser­va­tion plan­ner.

I met Elisa that year. She was work­ing then on a con­ser­va­tion zon­ing pro­posal for the Cochamo Val­ley. Both of us con­ser­va­tion­ists and en­thu­si­asts for wild na­ture, our lives would criss­cross pe­ri­od­i­cally for the en­su­ing two decades. At the time, Cochamo was just an­other lit­tle-known moun­tain

El movimiento para pro­te­ger la nat­u­raleza en tier­ras pri­vadas chile­nas se ha ex­ten­dido y sigue cre­ciendo. Cien­tos de proyec­tos con­ser­va­cionistas pri­va­dos es­tán en mar­cha. Esto in­cluye la creación no solo de par­ques a través del mon­u­men­tal acuerdo en­tre Tomp­kins Con­ser­va­tion y el go­b­ierno chileno, sino tam­bién de áreas em­blemáti­cas tales como la Reserva Costera Val­di­viana, el Par­que Andino Jun­cal, el Par­que Karukinka, y Huilo Huilo. La madurez de este movimiento de con­ser­vación de tier­ras se debe en gran parte al tra­bajo de la con­ser­va­cionista y ed­u­cadora medioam­bi­en­tal Elisa Cor­cuera, quien fal­l­e­ció el 14 de julio a sus cuarenta y cu­a­tro años.

Ac­tual­mente, el con­ser­va­cionismo en Chile cuenta con un apoyo público am­plio, aunque im­pre­ciso, y aque­l­los que tra­ba­jamos en el área ya no nos sen­ti­mos tan al mar­gen de la so­ciedad y la política como hace ape­nas 10 o 20 años. Elisa es­tuvo allí desde el prin­ci­pio. Du­rante su época uni­ver­si­taria ayudó a crear la reserva Ahuenco para pro­te­ger las tier­ras ady­a­centes al Par­que Na­cional Chiloé, lo que sigue siendo el ejem­plo más desta­cado del par­tic­u­lar en­foque chileno a la pro­tec­ción colec­tiva de tier­ras, cono­cido como la “co­mu­nidad con­ser­va­cionista”. Elisa se graduó de pe­ri­odista en la Univer­si­dad Católica de Chile y luego cursó una maestría en planeamiento medioam­bi­en­tal en la Univer­si­dad Es­tatal de Ari­zona en Es­ta­dos Unidos. Luego de su re­greso a Chile en 1999 comenzó a tra­ba­jar de forma in­de­pen­di­ente como plan­i­fi­cadora con­ser­va­cionista.

Ese año conocí a Elisa. Ella es­taba tra­ba­jando en una prop­uesta de zonifi­cación con-

val­ley in south­ern Chile, not yet a global mag­net for clim­bers and hik­ers. Elisa’s pro­posal pro­vided guid­ance to a suc­ces­sion of cit­i­zens´ groups that emerged to pro­tect the val­ley and man­age its swelling flow of vis­i­tors. While Cochamo still lacks for­mal pro­tec­tion it now has an aura of “park­ness” that has al­ready helped its de­fend­ers to fore­stall those threats typ­i­cal of Chilean river val­leys: hy­dro­elec­tric projects, roads and for­est clear­ing for de­vel­op­ment.

Pri­vate land con­ser­va­tion be­gan to take off in the mid1990s with Chile’s re­turn to democ­racy. The move­ment, though, had no clear iden­tity. There were the ques­tions of whether this was an is­sue of the po­lit­i­cal Right or Left? Would it be phil­an­thropic or profit driven? Was it rel­e­vant to ru­ral com­mu­ni­ties and small landown­ers or only to the elites? Should it be guided by tech­ni­cal NGOs or by home grown in­no­va­tion? Elisa, how­ever, was gen­er­ally un­con­cerned by doubts and di­vi­sions. She had a “good naiveté” as her mother puts it, a drive to move for­ward with­out get­ting bogged down by the chal­lenges ahead. Her charisma and ca­pac­ity to look ahead to what could be done brought in­nu­mer­able peo­ple to­gether, and her charm and smile were leg­endary.

Over the course of 2000 a group of us worked with Elisa to or­ga­nize the first Chilean Congress for Pri­vate Land Con­ser­va­tion in 2001. Shortly af­ter, fac­ing the loss of the last large blocks of rain­for­est in the coastal range of Chile’s Los Rios re­gion, WWF and The Na­ture Con­ser­vancy teamed up to ac­quire core con­ser­va­tion ar­eas in the area. As a con­sul­tant, ser­va­cionista para el valle de Cochamó. Como am­bos éramos con­ser­va­cionistas y apa­sion­a­dos por la nat­u­raleza sal­vaje, nues­tras vi­das se cruzaron reg­u­lar­mente en las sigu­ientes dos dé­cadas. En aquel en­tonces, Cochamó era un poco cono­cido valle de mon­taña en el sur de Chile; to­davía no se había con­ver­tido en un imán para es­cal­adores y senderis­tas de todo el mundo. La prop­uesta de Elisa ori­entó a una serie de gru­pos ciu­dadanos que surgieron con el fin de pro­te­ger el valle y mane­jar su cre­ciente número de vis­i­tantes. Aunque Cochamó aún carece de pro­tec­ción for­mal, tiene ahora un aura “de par­que” que ha ayu­dado a sus de­fen­sores a pre­venir las típi­cas ame­nazas a los valles de los ríos chilenos: los proyec­tos hidroeléc­tri­cos, las car­reteras y la tala de bosques para el de­sar­rollo.

La con­ser­vación de tier­ras pri­vadas comenzó a tener éx­ito a me­di­a­dos de los años 90 con el re­torno de la democ­ra­cia a Chile. Sin em­bargo, el movimiento carecía de una iden­ti­dad clara. Había muchas pre­gun­tas. ¿Era esto un asunto de derecha o de izquierda? ¿Sería algo fi­lantrópico o con fines de lu­cro? ¿Era rel­e­vante para las co­mu­nidades ru­rales y los pe­queños ter­rate­nientes o solo para las élites? ¿De­bería ser guiado por ONG téc­ni­cas o por in­no­vadores lo­cales? Pero Elisa no se pre­ocu­paba de­masi­ado por las du­das y di­vi­siones. Su madre dice que tenía una “buena in­genuidad”, un em­puje para seguir ade­lante sin de­jarse atas­car por los de­safíos venideros. Su carisma y su ca­paci­dad de mi­rar a fu­turo y ver las posi­bil­i­dades unió a in­nu­mer­ables in­di­vid­uos; su en­canto y su son­risa eran leg­en­dar­ios.

En el 2000, un grupo de nosotros tra­bajó con Elisa para or­ga­ni­zar el primer Con­greso Chileno de Con­ser­vación en Tier­ras Pri­vadas, que se cele­bró el 2001. Poco de­spués, al en­frentarnos a la pér­dida de los úl­ti­mos grandes tre­chos de bosques llu­viosos en la sierra del litoral de la región de Los Ríos en Chile, WWF y The Na­ture Con­ser­vancy unieron fuerzas para adquirir zonas cen­trales prote­gi­das en el área. Como con­sul­tora, Elisa elaboró el primer mapa y clasi­ficó las parce­las para la adquisi­ción de lo que se con­ver­tiría, en el 2003, en la Reserva Costera Val­di­viana. Vivió en el lu­gar por var­ios meses junto a su novio,

Elisa de­vel­oped the first map and rank­ing of parcels for the ac­qui­si­tion that would be­come the Val­di­vian Coastal Re­serve in 2003. She lived on site for sev­eral months along­side her boyfriend, ex­plor­ing and map­ping the new re­serve, and lay­ing out many of the re­serve’s trails and pub­lic use ar­eas.

This streak of ex­plo­ration was to con­tinue for the next few years, as Elisa hiked and re­dis­cov­ered trails all over. It was a burst of ex­plo­ration not slowed even by a di­ag­no­sis of breast can­cer in 2007. I mean that lit­er­ally. On a week­long hike in the Ven­tis­quero Val­ley just a week af­ter one of Elisa’s chemo­ther­apy treat­ments I re­mem­ber strug­gling to keep pace with her. Dur­ing her pro­fes­sional life she vis­ited more pri­vate lands con­ser­va­tion projects than any­one in Chile. All it took was a slight in­vi­ta­tion and she was reach­ing for her back­pack to go.

In 2009, Elisa took a lead­er­ship role in the ef­fort to or­ga­nize con­ser­va­tion landown­ers with the sup­port of GEF, WWF, The Na­ture Con­ser­vancy and oth­ers that led to the creation of Así Con­serva Chile, a di­verse and ac­tive or­ga­ni­za­tion that spanned in­dige­nous com­mu­nity re­serves and large land­hold­ers. Elisa led the or­ga­ni­za­tion un­til 2013 and re­mained ac­tive nearly to the end, con­tribut­ing along the way to an im­por­tant leg­isla­tive achieve­ment with the pas­sage in 2015 of the Dere­cho Real de Con­ser­vación, a new tool for le­gal pro­tec­tion of pri­vate lands.

Her ill­ness would bring her back to fo­cus on her fam­ily´s own con­ser­va­tion project, the Kata­lapi Park near Puerto Montt. Elisa acted as am­bas­sador and project devel­oper, link­ing the park to the thou­sands of peo­ple who have passed through since on one of its field cour­ses or school vis­its. With her mother, Ana Vliegen­thart, of­ten de­scribed as the mother of en­vi­ron­men­tal ed­u­ca­tion in Chile, and fa­ther Luis Cor­cuera, an ac­com­plished plant phys­i­ol­o­gist, they grew a sim­ple fam­ily re­treat into a suc­cess­ful and self-fi­nanc­ing ed­u­ca­tional and re­search cen­ter.

Like the Cochamo Val­ley, even though it is with­out le­gal recog­ni­tion or any sub­stan­tial gov­ern­men­tal sup­port, Kata­lapi has achieved a kind of au­then­tic “park­ness.” Like so many places touched by Elisa, you can feel there a deep af­fec­tion for the land and for the ef­forts of in­di­vid­u­als seek­ing to con­serve it, and things are mov­ing for­ward re­gard­less of the chal­lenges ahead. ex­plo­rando, ma­pe­ando la nueva reserva y es­table­ciendo mu­chos de los senderos y las áreas de uso público.

Esta racha ex­plorato­ria con­tinuó por var­ios años en los que Elisa hizo ex­cur­siones y re­des­cubrió senderos por to­das partes. Fue un es­tal­lido de ex­plo­ración que ni siquiera pudo ser amino­rado por un di­ag­nós­tico de cáncer de mama en 2007. Lo digo lit­eral­mente. En un paseo de var­ios días en el valle Ven­tis­quero, ape­nas una se­m­ana de­spués de uno de sus tratamien­tos de quimioter­apia, re­cuerdo mi es­fuerzo al tratar de man­tener su paso. Du­rante su vida pro­fe­sional vis­itó más proyec­tos de con­ser­vación en tier­ras pri­vadas que cualquier otra per­sona en Chile. Solo bastaba una in­vitación, y en­seguida bus­caba su mochila.

El 2008, Elisa asumió un pa­pel de lid­er­azgo en la ini­cia­tiva de or­ga­ni­zar a los dueños de tier­ras prote­gi­das con el apoyo de GEF, WWF, The Na­ture Con­ser­vancy y otros, lo que con­dujo a la creación de Así Con­serva Chile, una or­ga­ni­zación di­versa y ac­tiva que re­unía a co­mu­nidades in­dí­ge­nas y a grandes ter­rate­nientes. Elisa di­rigió la or­ga­ni­zación hasta el 2013 y con­tinuó ac­tiva hasta casi el fi­nal. Mien­tras tanto, con­tribuyó con el im­por­tante logro leg­isla­tivo que fue la aprobación en 2015 del Dere­cho Real de Con­ser­vación, una nueva her­ramienta para la pro­tec­ción le­gal de tier­ras pri­vadas.

Su en­fer­medad la llevó a en­fo­carse en el proyecto de con­ser­vación de su familia, el Par­que Kata­lapi, cerca de Puerto Montt. Elisa se de­sem­peñó como em­ba­jadora y pro­mo­tora del proyecto, vin­cu­lando al par­que con las miles de per­sonas que lo han vis­i­tado du­rante cur­sos en ter­reno o vis­i­tas de es­cue­las. Junto a su madre, Ana Vliegen­thart –quien con fre­cuen­cia es lla­mada la madre de la ed­u­cación medioam­bi­en­tal en Chile–, y su padre, Luis Cor­cuera –un ex­i­toso pro­fe­sor de fi­si­ología veg­e­tal–, lo­graron con­ver­tir un sim­ple lu­gar de re­tiro fa­mil­iar en un ex­i­toso y aut­o­fi­nan­ciado cen­tro de ed­u­cación e in­ves­ti­gación.

Al igual que el valle de Cochamó, Kata­lapi ha lo­grado al­can­zar un ver­dadero nivel “de par­que”, a pe­sar de care­cer de re­conocimiento le­gal o de un sig­ni­fica­tivo apoyo gu­ber­na­men­tal. Al igual que mu­chos otros lu­gares to­ca­dos por Elisa, puedes sen­tir allí un gran afecto por la tierra y por los es­fuer­zos de los in­di­vid­uos que bus­can con­ser­varla, y todo con­tinúa avan­zando sin im­por­tar los de­safíos del fu­turo.

Reserva Costera Val­di­viana.

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