Reserva Ma­rina Isla Da­mas & Isla Choros

Reserva Ma­rina Isla Da­mas & Isla Choros

Patagon Journal - - CONTENTS - By Tomás Mog­gia

It was a cold, cloudy sum­mer morn­ing. A panel of grey clouds cov­ered the sky al­most en­tirely, and in truth, it did not seem the best in­vi­ta­tion for a sail. Sev­eral me­ters from the coast of Punta de Choros, the sea be­gan to rock the boat. At first, it was al­most like a chil­dren’s game, but as we moved away from dry land it be­came a kind of end­less roller coaster go­ing up and down. At times, we found our­selves trapped by an in­fi­nite sea. Our cap­tain, im­per­turbable and mas­ter of an amaz­ing calm, slowed the en­gine shortly be­fore reach­ing the crest of each wave. That way the boat de­scended with a har­mo­nious soft­ness with the move­ment of the ocean waves.

The faces of some tourists were elo­quent: they were not en­joy­ing the un­du­lat­ing jour­ney. The younger ones showed a ner­vous laugh, per­haps en­joy­ing the swing and that sense of dan­ger. Af­ter a while, the con­se­quences did not go un­no­ticed and dizzi­ness claimed its first vic­tim.

Just as the fright seemed to set­tle in much of the boat, a group of bot­tlenose dol­phins di­verted our at­ten­tion and al­most mag­i­cally brought calm. The sea again turned into a cup of milk. The dol­phins flanked the boat al­most touch­ing it, so close it seemed that I could even touch them with my own hands. Their pirou­ettes, jumps and ac­ro­bat­ics left in obliv­ion the ner­vous­ness that had taken pos­ses­sion of the en­vi­ron­ment just a few min­utes ago.

Era una mañana fría y nublada de ve­r­ano. Un paño de nubes grises cubría el cielo casi ín­te­gra­mente y, a de­cir ver­dad, no parecía la me­jor in­vitación para nave­gar mar aden­tro.

Es­tando ya a var­ios met­ros de la costa de Punta de Choros, el mar comenzó a mecer nues­tra em­bar­cación. Al prin­ci­pio era casi como un juego para niños, pero a me­dida que nos ale­jábamos de tierra firme, se trans­formó en una especie de mon­taña rusa de in­ter­minables sube y baja. Por mo­men­tos nos veíamos atra­pa­dos por un mar in­finito. Nue­stro capitán, im­per­turbable y dueño de una calma pas­mosa, de­sacel­er­aba el mo­tor poco antes de lle­gar a la cresta de cada ola. Así el bote de­scendía con una suavi­dad ar­mónica con el movimiento de las on­das mari­nas.

Los ros­tros de al­gunos tur­is­tas eran elocuentes: no es­ta­ban dis­fru­tando el on­du­lante vi­aje. Los más jóvenes en­seña­ban una risa nerviosa, quizá gozando con el vaivén y esa cuota de peli­gro. Al poco rato, las con­se­cuen­cias no pasaron in­ad­ver­tidas y el mareo co­bró su primera víc­tima.

Justo cuando el susto parecía in­sta­larse en buena parte del bote, un grupo de delfines nariz de botella desvió la aten­ción y casi por arte de ma­gia trajo con­sigo la calma. El mar volvió a ser una taza de leche. Los delfines flan­que­a­ban la em­bar­cación casi rozán­dola, tan cerca que parecía que hasta podía to­car­los con mis propias manos. Sus pirue­tas, saltos y ac­roba­cias de­jaron en el olvido el

This aquatic mam­mal is just one of the great icons of the Is­las Choros-Da­mas Marine Re­serve, lo­cated some 70 kms (44 miles) from La Ser­ena, in the re­gion of Co­quimbo in north­ern Chile. Cre­ated in mid-2005, the pro­tected area seeks to pro­tect im­por­tant hy­dro­bi­o­log­i­cal re­sources, which in ad­di­tion to the bot­tlenose dol­phin in­clude other species such as the chun­gungo or sea ot­ter, one of its largest colonies of Hum­boldt pen­guins in the world, and sea lions. The area also en­joys the spo­radic pres­ence of sperm whales. “This is prob­a­bly the rich­est known zone in Chile right now for marine birds and marine mam­mals,” says the whale bi­ol­o­gist, Juan Capella.

Con­tin­u­ing our jour­ney, we come upon a great group of sea lions gath­ered on a rocky cliff un­der an im­pos­ing bluff on Choros Is­land, which, next to Da­mas Is­land and Chañaral Is­land - the lat­ter lo­cated a lit­tle fur­ther north, in the re­gion of Ata­cama- is part of the Hum­boldt Pen­guin Na­tional Re­serve.

Af­ter turn­ing around at Choros Is­land, we fi­nally ar­rive at Da­mas Is­land, an­other of the great at­trac­tions of this place, which de­spite be­ing much smaller than its neigh­bor­ing is­land, pos­sesses a beau­ti­ful beach with turquoise wa­ters. As we made the land­ing, to our sur­prise the grey cloud cover over head opened, al­low­ing the rays of the sun to give even greater lus­tre to this white sand beach.

All of this im­por­tant ecosys­tem has been heav­ily threat­ened in re­cent years. In fact, in Au­gust, Chile’s gov­ern­ment re­jected, in a fierce and con­tentious vote, the Dominga min­ing-port project owned by the An­des Iron com­pany, which would have neg­a­tive ef­fects on the marine life of the zone. Pre­vi­ously, nervio­sismo que se había apoder­ado del ambiente hace po­cos min­u­tos atrás.

Y es que este mamífero acuático es uno de los grandes íconos de la Reserva Ma­rina Is­las Choros – Da­mas, ubi­cada a poco más de 70 kilómet­ros de La Ser­ena, en la región de Co­quimbo, en el norte de Chile. Creada a me­di­a­dos de 2005, el área pro­te­gida busca res­guardar im­por­tantes re­cur­sos hidro­bi­ológi­cos, que además del delfín nariz de botella con­tem­pla a otras es­pecies como el chun­gungo o nu­tria ma­rina, el pingüino de Hum­boldt –con una de sus colo­nias más grandes del mundo- y el lobo marino. La zona tam­bién cuenta con la pres­en­cia es­porádica de bal­lenas y cachalotes. “Prob­a­ble­mente es la zona más rica cono­cida en es­tos mo­men­tos en Chile de aves mari­nas y de mamíferos

in Au­gust 2010, dur­ing the gov­ern­ment of then- Pres­i­dent Se­bastián Piñera, the gov­ern­ment also re­fused to ap­prove the con­struc­tion of the Bar­ran­cones Ther­mo­elec­tric Plant, which was planned for in­stal­la­tion some 20 kms (12 miles) from Punta de Choros.

Back in the boat af­ter en­joy­ing a brief and re­fresh­ing swim in the cold wa­ters of the Chilean Pa­cific, we set out on our re­turn trip. Al­to­gether, th­ese were three hours filled with emo­tion and wildlife. And we were just yards away from a cozy fish­ing cove that has trans­formed it­self over the years into a tourism cen­ter to help pro­tect this true trea­sure lo­cated about an hour’s drive from La Ser­ena. mari­nos”, ex­plica el biól­ogo es­pe­cial­ista en cetáceos, Juan Capella.

Poco más ade­lante en nue­stro vi­aje, nos topamos con un buen grupo de lo­bos mari­nos, con­gre­gado en unos roqueríos bajo un im­po­nente acan­ti­lado en la isla Choros, la cual, junto a la isla Da­mas y la isla Chañaral –esta úl­tima ubi­cada un poco más al norte, en la región de Ata­cama-, forma parte de la Reserva Na­cional Pingüino de Hum­boldt.

Tras darle la vuelta a la isla Choros, lleg­amos fi­nal­mente a la isla Da­mas, otro de los grandes atrac­tivos del lu­gar, que pese a ser mu­cho más pe­queña que su vecina, es­conde una her­mosa playa de aguas turque­sas. Mien­tras re­al­izábamos el de­sem­barco, para nues­tra sor­presa el manto de nubes grises se abrió per­mi­tiendo que los rayos del sol le dieran to­davía mayor re­alce a esta playa de arena blanca.

Todo este im­por­tante eco­sis­tema ha es­tado fuerte­mente ame­nazado du­rante los úl­ti­mos años. De he­cho, en agosto de 2017 el go­b­ierno chileno rec­hazó, en una reñida y polémica votación, el proyecto minero­por­tu­ario Dominga, perteneciente a la em­presa An­des Iron, el cual pro­duciría efec­tos neg­a­tivos en la fauna ma­rina de la zona. Pre­vi­a­mente, en agosto de 2010, du­rante el go­b­ierno del en­tonces pres­i­dente Se­bastián Piñera, se rec­hazó la con­struc­ción de la Cen­tral Ter­moeléc­trica Bar­ran­cones, que bus­caba in­sta­larse a unos 20 kilómet­ros de Punta de Choros.

De re­greso en el bote tras dis­fru­tar de un breve y reparador baño en las frías aguas del Pací­fico chileno, em­pren­de­mos el re­torno. En to­tal, fueron tres ho­ras llenas de emo­ciones y vida sal­vaje a po­cos met­ros de una acoge­dora caleta de pescadores, la que con el cor­rer de los años ha sabido adap­tarse a los cam­bios para dar un im­por­tante giro ha­cia el turismo, bus­cando pro­te­ger este tesoro ubi­cado a casi una hora de vi­aje en auto desde La Ser­ena.

CE­SAR VILLARROEL

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