Marine Ot­ter Chun­gungo

Patagon Journal - - SPECIES PROFILE - (Zoe Bail­largeon)

While many flock to South Amer­ica’s coast­lines for whale watch­ing, catch­ing a rare glimpse of the marine ot­ter is no less ex­cit­ing. Known af­fec­tion­ately in Span­ish by many names - chun­gungo, nu­tria del mar, el gato del mar (sea cat) - the lot­rina

fe­lina is a South Amer­i­can ot­ter species be­long­ing to the mustel­idae (weasel) fam­ily, and is a cousin to the larger Euro­pean ot­ter. Diminu­tive in size (roughly 90 cm in­clud­ing tail), they are the small­est marine mam­mals in the world. Un­like other ot­ters (in­clud­ing the sea ot­ter, which some­times fre­quents fresh­wa­ter habi­tats), marine ot­ters live ex­clu­sively in salt­wa­ter, mak­ing their homes around lit­toral, rocky shore­lines. Their habi­tat stretches more than 5,000 km along coastal Chile, Ar­gentina, and Peru, and with just an es­ti­mated 1-1.7 ot­ters per kilo­me­ter, sight­ings are in­cred­i­bly few, and an ex­act num­ber for the wild marine ot­ter pop­u­la­tion eludes sci­en­tists.

Weigh­ing in around 3 to 5 ki­los (6.6 to 12.8 lb), the marine ot­ter has dark brown fur with guard hairs to pro­tect against the cold wa­ter, webbed paws, and strong rows of teeth for chow­ing down on their fa­vored diet of fish, crab, shrimp, mol­lusks, and other crus­taceans. They pre­fer to live alone or in small groups. Breed­ing oc­curs in De­cem­ber or Jan­uary, fol­lowed by a 60 to 70-day ges­ta­tion pe­riod. Pups (which num­ber as many as 4) stay with their moth­ers for about ten months to learn to hunt and care for them­selves, and the mother is known to cra­dle the baby on her belly while swim­ming.

Prized for their fur since the early 1900s, marine ot­ters have been hunted to the point of be­ing listed as en­dan­gered by the IUCN. Laws in Chile, Peru, and Ar­gentina pro­tect them, but poach­ing re­mains an is­sue and other threats such as drown­ing in net­ting and dwin­dling food sup­ply con­tinue to plague the species.

Mien­tras mu­chos acu­den en masa a las costas de Su­damérica para avis­tar bal­lenas, echar un vis­tazo al chun­gungo no es menos emo­cio­nante. Cono­cida afec­tu­osa­mente en es­pañol con mu­chos nom­bres —chinchimén, gato marino o nu­tria ma­rina— la Lon­tra fe­lina es una especie de nu­tria su­damer­i­cana perteneciente a la familia

Mustel­idae, y es pari­ente de la nu­tria eu­ro­pea, de mayor tamaño. Mide aprox­i­mada­mente 90 cm in­cluyendo la cola, lo que lo con­vierte en el mamífero marino más pe­queño del mundo. A difer­en­cia de otras nu­trias (como la nu­tria ma­rina del Pací­fico norte [En­hy­dra lutris], que a ve­ces se en­cuen­tra en hábi­tats de agua dulce), el chun­gungo vive ex­clu­si­va­mente en agua sal­ada, y hace sus madrigueras en las costas ro­cosas del litoral. Su hábi­tat se ex­tiende más de 5.000 km a lo largo de las costas de Chile, Ar­gentina y Perú, y con un es­ti­mado de sólo 1 a 1,7 in­di­vid­uos por kilómetro, los avis­tamien­tos son in­creíble­mente po­cos, y un número ex­acto para de­ter­mi­nar su población elude a los cien­tí­fi­cos.

El chun­gungo pesa en­tre 3 y 5 ki­los, tiene un pelaje café os­curo que lo pro­tege del agua fría, patas palmeadas y fuertes hileras de di­entes que le per­miten ll­e­var una di­eta rica en pesca­dos, can­gre­jos, ca­marones, mo­lus­cos y otros crustáceos. Pre­fieren vivir so­los o en pe­queños gru­pos. Se re­pro­ducen en di­ciem­bre o en­ero, y el período de gestación dura en­tre 60 y 70 días. Las crías (que pueden ser hasta 4) se quedan con sus madres por cerca de diez meses para apren­der a cazar y cuidarse a sí mis­mas, y la madre es cono­cida por sostener a la cría en el vien­tre mien­tras nada.

Apre­ci­a­dos por su piel desde comien­zos de 1900, los chun­gun­gos han sido caza­dos hasta el punto de ser con­sid­er­a­dos en peli­gro de ex­tin­ción por la IUCN. Las leyes de Chile, Perú y Ar­gentina los pro­te­gen, pero la caza furtiva sigue siendo un prob­lema, y otras ame­nazas, como el ahogamiento en re­des y la dis­min­u­ción del sum­in­istro al­i­men­ti­cio, con­tinúan afectando a la especie.

ED­UARDO SORENSEN

Newspapers in English

Newspapers from Chile

© PressReader. All rights reserved.