Restor­ing Chile's Forests

Res­tau­rando los bosques de Chile

Patagon Journal - - CONTENTS - By Alex Fa­jardo

Be­tween 1920 and 1960, set­tlers in the Aysén re­gion of Chilean Patag­o­nia used con­trolled burns au­tho­rized by the gov­ern­ment to “open” forests and cre­ate pas­tures for live­stock. In most cases, fires were not con­tained prop­erly and burned more than in­tended, lead­ing to the de­for­esta­tion of nearly three mil­lion hectares, an eco­log­i­cal disas­ter that mainly af­fected the Nothofa­gus species of trees such as lenga (Nothofa­gus pumilio) and coihue (Nothofa­gus dombeyi and N. be­tu­loides).

The last large-scale fire oc­curred in the sum­mer of 2017 in cen­tral Chile, burn­ing about 600,000 hectares (1.482 mil­lion acres) of pine and eu­ca­lyp­tus plan­ta­tions, na­tive for­est, and hu­man set­tle­ments. These fig­ures re­flect a global phe­nom­e­non: ac­cord­ing to the United Na­tions Food and Agri­cul­ture Or­ga­ni­za­tion (FAO), 7.3 mil­lion hectares (18 mil­lion acres) of forests are de­for­ested or burned an­nu­ally world­wide, and sub­se­quently trans­formed into agri­cul­tural or forestry land.

Af­ter the Aysén fires many ar­eas of un­burned for­est showed re­silience - ca­pac­ity to re­cover - and re­gen­er­ated in the form of thick bushy regrowth. How­ever, the mag­ni­tude of the fires was such that to this day there are large ar­eas that never re­cov­ered: fallen and scat­tered logs are ves­tiges of that past, mute wit­nesses of what was once a for­est full of life.

In Chile, there have been few at­tempts at eco­log­i­cal restora­tion, the prac­tice of restor­ing nat­u­ral sys­tems af­fected by an­thropic ac­tions to their orig­i­nal struc­ture and com­po­si­tion. But in the United States and Europe this prac­tice has been at work for sev­eral decades and is based on the nat­u­ral pro­cesses that are in­tended to be re­stored. Restora­tion ef­forts, es­pe­cially in the re­gion of Aysén, have ended in re­sound­ing fail­ures for two rea­sons: very lit­tle is known about the eco­log­i­cal re­quire­ments of our na­tive species, and in plant­ing them we fol­low the pro­duc­tion model of pine trees (Pi­nus ra­di­ata).

Part of my re­search has been based on un­der­stand­ing regrowth dy­nam­ics of young lenga tree pop­u­la­tions post-fire in the Aysén re­gion. In these ar­eas, the trees at the edge of the for­est most ex­posed to strong

Con el bene­plác­ito del Es­tado, en­tre 1920 y 1960 los colonos de la región de Aysén, en la Patag­o­nia chilena, “abrieron” el bosque con la ayuda del fuego con el ob­je­tivo de es­table­cer praderas para la ganadería. En la may­oría de los ca­sos, los in­cen­dios de­scon­tro­la­dos que­maron mu­cho más de lo nece­sario, al­can­zando la es­pan­tosa cifra de casi tres mil­lones de hec­táreas de­for­estadas; un ver­dadero de­sas­tre ecológico que afectó prin­ci­pal­mente a es­pecies del género Nothofa­gus, como lenga (Nothofa­gus pumilio) y coihue (Nothofa­gus dombeyi y N. be­tu­loides).

En el úl­timo mega in­cen­dio del ve­r­ano del 2017 ocur­rido en el cen­tro de Chile, se que­maron cerca de 600 mil hec­táreas de planta­ciones de pino y eu­calipto, bosque na­tivo y asen­tamien­tos hu­manos. Una cifra que se en­marca den­tro de un fenó­meno de carác­ter global: según la Or­ga­ni­zación de las Na­ciones Unidas para la Ali­mentación y la Agri­cul­tura (FAO), an­ual­mente 7.3 mil­lones de hec­táreas de bosques son de­for­estadas y/o que­madas a nivel mundial, trans­for­mán­dose pos­te­ri­or­mente en ter­renos de cul­tivo agrí­cola o fore­stal.

Tras los in­cen­dios de Aysén, en mu­chos lu­gares el bosque no que­mado tuvo cierta re­silien­cia––ca­paci­dad para re­cu­per­arse––y se re­gen­eró en la forma de tupi­dos ren­o­vales. Sin em­bargo, la mag­ni­tud de los in­cen­dios fue tal que hasta hoy en día ex­is­ten grandes ex­ten­siones que nunca se re­cu­per­aron: tron­cos caí­dos y dis­em­i­na­dos por do­quier son ves­ti­gios de aquel pasado, mu­dos tes­ti­gos de lo que al­gún día fue un bosque lleno de vida.

En Chile se han re­al­izado es­ca­sos in­ten­tos de restau­ración ecológ­ica con el ob­je­tivo de restable­cer en su es­truc­tura y com­posi­ción orig­i­nal el sis­tema nat­u­ral afec­tado por la ac­ción antrópica, mien­tras que en Es­ta­dos Unidos y Europa esta prác­tica ll­eva varias dé­cadas de apli­cación, fun­da­men­tal­mente al basarse en los pro­ce­sos nat­u­rales de los bosques que se pre­tenden restau­rar. Pero es­tos es­fuer­zos, es­pe­cial­mente en la región de Aysén, han ter­mi­nado

winds have be­come fused: they form mega trees with up to eight stems, all united at the base.

Why are these fused trees only found at the edge of the for­est? One ex­pla­na­tion for this phe­nom­e­non is that when the re­gen­er­a­tion be­gan, only the small trees that grew close to­gether sur­vived the stress­ful cli­matic con­di­tions.This hy­po­thet­i­cal strat­egy was em­u­lated in an ex­per­i­ment where lenga plants were planted in groups of 10 at dif­fer­ent dis­tances from the edge of the for­est. Af­ter 3, 6, and 8 years, the trees that were planted in groups had the high­est rates of sur­vival and growth, es­pe­cially when com­pared with lengas planted in­di­vid­u­ally fol­low­ing the pro­duc­tive model of the pine tree.

This eco­log­i­cal process that re­sults in higher sur­vival and growth rates is called fa­cil­i­ta­tion and con­sists of a pos­i­tive in­ter­ac­tion be­tween the plants. It is the op­po­site of com­pe­ti­tion, in which neg­a­tive in­ter­ac­tions be­tween plants leads to a de­crease in the num­ber of trees in the for­est. When plan­ning restora­tion of burned forests, we should turn our at­ten­tion to the nat­u­ral strat­egy fol­lowed by the regrowth ar­eas (fa­cil­i­ta­tion), since it is more ef­fec­tive in struc­tur­ing plant com­mu­ni­ties in places with en­vi­ron­men­tal stress. Na­tive species plan­ta­tions should be done in groups or "nu­clei," rather than fol­low the pro­duc­tion model of pines which are planted in rows per­fectly equidis­tant from each other (com­pe­ti­tion).

In Aysén there are sev­eral ini­tia­tives, mainly pri­vate, that seek to re­store na­tive forests. The Aus­tralian owner of Es­tancia Leones, John Whitelaw, has de­cided to re­store the burned for­est fol­low­ing a strat­egy of plant­ing na­tive species in groups, achiev­ing sur­vival rates of more than 80%, a per­for­mance un­think­able and never be­fore achieved un­der the pine plan­ta­tion model.

In the Maule re­gion in cen­tral Chile, high sur­vival rates have also been ob­tained (greater than 80%) with peumo ( Cryp­to­carya

alba), quil­lay (Quil­laja saponaria), and liter (Lithraea caus­tica), na­tive species that have been planted in small groups of up to six in­di­vid­u­als. Some­thing sim­i­lar is hap­pen­ing in Tor­res del Paine Na­tional Park, where lenga, coihue and ñirre (Nothofa­gus antarc­tica) are planted in cores for pro­tec­tion against the harsh winds.

The ob­jec­tive of the restora­tion of burned forests is to re-es­tab­lish a for­est sys­tem that com­plies with a long list of ecosys­tem func­tions and ser­vices, such as the con­stant pro­vi­sion of wa­ter and habi­tat for plant and an­i­mal bio­di­ver­sity. It is not to cre­ate a highly pro­duc­tive mono­cul­ture for in­dus­trial use. It is a par­a­digm shift, from pine­pro­duc­tive to na­tive-con­ser­va­tion. When we are clear that eco­log­i­cal restora­tion has the pur­pose of con­ser­va­tion and con­sol­i­da­tion of ecosys­tem func­tions, we will have taken a big step to­ward ef­fi­ciency in the use of avail­able re­sources to re­cover our forests. en ro­tun­dos fra­ca­sos por dos ra­zones: se sabe muy poco de los re­quer­im­ien­tos ecológi­cos de nues­tras es­pecies na­ti­vas, y en el es­tablec­imiento de és­tas se sigue el mod­elo pro­duc­tivo del pino (Pi­nus ra­di­ata).

Parte de mi in­ves­ti­gación se ha basado en en­ten­der la dinámica de es­tablec­imiento de los ren­o­vales de lenga post-in­cen­dio en Aysén. En es­tos ren­o­vales, los ár­boles que se es­tablecieron en el borde del bosque, el lado más ex­puesto a los fuertes vien­tos, es­tán fu­sion­a­dos: for­man mega ár­boles con hasta 8 fustes, to­dos unidos en la base.

¿Por qué es­tos ár­boles apare­cen fu­sion­a­dos en el borde del bosque so­la­mente? Una ex­pli­cación a este fenó­meno es que, al prin­ci­pio del es­tablec­imiento del ren­o­val, sólo los pe­queños ár­boles que crecieron muy jun­tos so­bre­vivieron a las es­tre­santes condi­ciones climáti­cas. Esta hipotética es­trate­gia fue em­u­lada en un ex­per­i­mento donde se es­tablecieron plan­tas de lenga en gru­pos de 10 a dis­tin­tas dis­tan­cias del borde del bosque. Al cabo de 3, 6 y 8 años, las plan­tas es­table­ci­das en gru­pos tu­vieron las más al­tas tasas de su­per­viven­cia y crec­imiento, en es­pe­cial cuando fueron com­para­das con lengas plan­tadas de forma in­di­vid­ual sigu­iendo el mod­elo pro­duc­tivo del pino.

Este pro­ceso ecológico con may­ores tasas de su­per­viven­cia y crec­imiento se de­nom­ina fa­cil­itación, y con­siste en una in­ter­ac­ción pos­i­tiva en­tre las plan­tas. Es lo op­uesto a la com­pe­ten­cia––in­ter­ac­ciones neg­a­ti­vas en­tre plan­tas––, pro­ceso que ll­eva a una dis­min­u­ción del número de ár­boles en el bosque. Al plan­i­ficar la restau­ración de nue­stros bosques que­ma­dos de­beríamos volver la mi­rada ha­cia la es­trate­gia seguida por los ren­o­vales (fa­cil­itación), ya que adquiere mayor im­por­tan­cia en la es­truc­turación de co­muni- dades veg­e­tales en lu­gares con es­trés am­bi­en­tal. La plantación con es­pecies na­ti­vas se de­bería hacer en gru­pos o “nú­cleos”, y no sigu­iendo la modal­i­dad pro­duc­tiva pin­era de hileras per­fec­ta­mente equidis­tantes unas de otras (com­pe­ten­cia).

En Aysén son varias las ini­cia­ti­vas, prin­ci­pal­mente pri­vadas, que bus­can restau­rar el bosque na­tivo. En la es­tancia Leones, su dueño, el aus­traliano John Whitelaw, ha de­ci­dido re­cu­perar el bosque que­mado sigu­iendo una es­trate­gia de plantación de es­pecies na­ti­vas en gru­pos, lo­grando tasas de su­per­viven­cia de más del 80%, un rendimiento im­pen­sado y jamás al­can­zado bajo el es­quema pinero.

En la región del Maule, en el cen­tro de Chile, tam­bién se han obtenido al­tas tasas de su­per­viven­cia (>80%) con peumo

(Cryp­to­carya alba), quil­lay (Quil­laja saponaria) y litre (Lithraea caus­tica), es­pecies na­ti­vas que han sido plan­tadas en pe­queños gru­pos de hasta 6 in­di­vid­uos. Algo pare­cido sucede en el Par­que Na­cional Tor­res del Paine, en la región de Ma­gal­lanes, donde se planta lenga, coihue y ñirre (Nothofa­gus antarc­tica) en nú­cleos.

El ob­je­tivo de la restau­ración de los bosques que­ma­dos es restable­cer un sis­tema boscoso que cumple con una larga lista de fun­ciones y ser­vi­cios eco­sistémi­cos, como la pro­visión con­stante de agua y ser la morada de bio­di­ver­si­dad veg­e­tal y an­i­mal, y no un monocul­tivo al­ta­mente pro­duc­tivo. Es un cam­bio de paradigma, de pino-pro­duc­tivo a na­tivo-con­ser­vación. Cuando teng­amos claro que la restau­ración ecológ­ica es con fines de con­ser­vación y de con­sol­i­dación de fun­ciones eco­sistémi­cas habre­mos dado un gran paso ha­cia la efi­cien­cia en el uso de los re­cur­sos disponibles para re­cu­perar nue­stros bosques.

FUN­DACIÓN REFORESTEMOS

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