Dar­win's Frog

La ranita de Dar­win

Patagon Journal - - CONTENTS - (Zoe Baillargeon)

On a stop at Le­muy Is­land in the Chiloé ar­chi­pel­ago in 1834, dur­ing his voy­age around South Amer­ica on the HMS Bea­gle, the nat­u­ral­ist Charles Dar­win came upon a tiny green frog. He col­lected spec­i­mens, drew sketches, and eight years later a pair of French zo­ol­o­gists gave him credit for the dis­cov­ery, for­mally nam­ing the cu­ri­ous crea­ture Dar­win's frog ( Rhin­o­derma dar­winii).

This lit­tle am­phib­ian mea­sures just roughly 2.5 to 3.5 cm (1 to 1.4 inches) and is en­demic to the streams, bogs, and forests of Chile and Ar­gentina. Re­ly­ing on its green and brown col­oration to hide from preda­tors by look­ing like a dead leaf, the frogs, which feed on in­sects, can be iden­ti­fied by their dis­tinc­tive tri­an­gu­lar heads. But what most dis­tin­guishes this species: the male Dar­win's frogs ac­tu­ally in­cu­bate their off­spring.

Af­ter the fe­male lays the eggs, the male frog swal­lows the re­sult­ing tad­poles, pro­tect­ing them in their vo­cal sacs un­til, about three days later when they meta­mor­phose and are able to hop out in the world on their own. Other than sea­horses, the Dar­win's frog is the only ver­te­brate species in which the males take on baby­car­ry­ing re­spon­si­bil­i­ties.

Un­for­tu­nately, the unique Dar­win's frog is en­dan­gered. A sub­species of the frog (R. ru­fum) found in north­ern Chile is al­ready con­sid­ered ex­tinct as it has not been spot­ted in the wild in nearly 40 years. Mean­while, the Dar­win's frogs in south­ern Chile and Ar­gentina are now in steep de­cline due to cli­mate change, habi­tat loss, degra­da­tion of na­tive forests, and most of all, the spread of chytrid­iomy­co­sis, a fun­gal dis­ease that is killing off am­phib­ians across the planet. “We are con­stantly do­ing en­vi­ron­men­tal ed­u­ca­tion ac­tiv­i­ties and dis­sem­i­na­tion of in­for­ma­tion to high­light the im­por­tance of this species and to call at­ten­tion to its dras­tic con­ser­va­tion state,” says An­dres Valen­zuela, pres­i­dent of the non- profit group Ranita de Dar­win, which works to con­serve am­phib­ians in Chile.

En una parada en la isla Le­muy en el archip­iélago de Chiloé du­rante 1834, en el marco de su vi­aje alrede­dor del mundo en el HMS Bea­gle, el nat­u­ral­ista Charles Dar­win se en­con­tró con una pe­queña rana verde. Recolectó es­pecímenes, dibujó bo­ce­tos, y ocho años de­spués un par de zoól­o­gos france­ses le dieron crédito por el de­s­cubrim­iento, nom­brando for­mal­mente a la cu­riosa criatura como ranita de Dar­win (Rhin­o­derma dar­winii).

Este pe­queño an­fibio mide en­tre 2,5 a 3,5 cen­tímet­ros y es endémico de los ar­royos, turberas y bosques de Chile y Ar­gentina. Con­fiando en su col­oración verde y mar­rón para es­con­derse de los depredadores sim­u­lando ser una hoja muerta, las ranas, que se al­i­men­tan de in­sec­tos, pueden iden­ti­fi­carse por sus dis­tin­ti­vas cabezas tri­an­gu­lares. Pero lo que más dis­tingue a esta es­pecie es que las ranas de Dar­win ma­cho in­cuban a su de­scen­den­cia.

De­spués que la hem­bra pone los huevos, la rana ma­cho se traga los re­nacua­jos re­sul­tantes, pro­te­gién­do­los en sus sacos vo­cales hasta que, unos tres días de­spués, se meta­mor­fos­ean y son ca­paces de saltar al mundo por su cuenta. Además de los ca­bal­li­tos de mar, la rana de Dar­win es la única es­pecie de ver­te­brado en la que los ma­chos asumen las re­spon­s­abil­i­dades de cuidado del bebé.

De­safor­tu­nada­mente, la rana de Dar­win está en peli­gro. Una sube­specie de esta rana (R. ru­fum), que se dis­tribuye en el norte de Chile, ya se con­sid­era ex­tinta de­bido a que no se ha de­tec­tado en la nat­u­raleza en casi 40 años. Mien­tras tanto, las ranas de Dar­win del sur de Chile y Ar­gentina es­tán ahora en fuerte de­clive de­bido al cam­bio climático, la pér­dida de hábi­tat, la degradación de los bosques na­tivos y, so­bre todo, la dis­em­i­nación de la quitrid­iomi­co­sis, una en­fer­medad fúng­ica que está matando an­fibios en todo el mundo. “Es­ta­mos con­stan­te­mente re­al­izando ac­tivi­dades de ed­u­cación am­bi­en­tal y di­fusión para re­saltar la im­por­tan­cia de es­tas es­pecies y hacer un lla­mado de aten­ción so­bre su dramático es­tado de con­ser­vación”, dice An­drés Valen­zuela, pres­i­dente de Ranita de Dar­win, una or­ga­ni­zación sin fines de lu­cro que tra­baja para con­ser­var an­fibios en Chile.

BASTIÁN GYGLI

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