一颗最奇怪的星

斗转星移

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去年,天文学家在银河系中发现了一颗恒星,它奇怪的行为让对待外星人一向谨慎的天文学家们也不得不怀疑在它周围的行星上有可能生活着高度发达的外星人,他们建造了巨型建筑获取恒星的能量。人们对它的兴趣与日俱增,截止至2016年10月28日,已有国外多家媒体报道,美国加利福尼亚大学伯克利分校的突破监听计划也将使用绿堤射电望远镜探测这颗星周围的高级智慧生命发出的信号。

这颗星的正式名称为KIC 8462852,也被称为塔比(Tabby)星,取自于发表发现这颗星的论文的第一作者、天文学家塔比萨 (Tabetha Boyajian)的名字。她在2016年2月在TED(全球最大、最具影响力的演讲平台之一)报告中讲述了这颗星的故事。

行星猎人

美国宇航局的研究小组研发了非常复杂的计算机软件来查找开普勒数据中的凌星现象。他们发布第一批数据时,耶鲁大学的天文学家们产生了疑虑:如果计算机遗漏了某些数据怎么办?于是他们推出了行星猎人(PLANETS HUNTERS)公众科学项目,号召公众 监测了150000多颗恒星,每30分钟记录一次,去寻找凌星现象。凌星现象就是当行星从它所围绕的恒星面前通过时,行星会挡住一小部分恒星的光,使恒星的光变曲线下降一下。 来查看相同的数据。人类大脑对图形的识别有惊人的能力,有时甚至超过电脑。但不少人不太相信。黛布拉•费希尔( Debra Fische)是行星猎人项目的创始人,当时就有人对她说:“你疯了。计算机不可能漏掉任何信号。”

于是,人机对决开始了。今天,在超过300000个科学爱好者的帮助下,已经发现了几十颗系外行星,而且还发现了我们银河系中最神秘的恒星:KIC 8462852。

先来看看开普勒数据中一个标准的凌星是怎样的。这个图表(图6)的左边是恒星亮度,底部是时间。中间的白线就是恒星亮度随时间变化的曲线,称为光变曲线。

当一颗行星从它的恒星面前经过时,会挡住恒星的一部分光,恒星星光变暗的程度能反映出这颗行星本身的大小。比如,以木星为例。没有哪个行星能比木星再大很多了。木星会使太阳的亮度降低百分之一。地球的大小是木星的十一分之一,它在开普勒的数据中几乎是觉察不到的。

奇怪的星

现在来看这颗奇怪的星。几年前,行星猎人筛选数据寻找凌星时,发现了来自KIC 8462852恒星的神秘信号。信号首先出现在开普勒空间望远镜2009年

图1 塔比萨在TED做报告,题目为:宇宙中最奇怪的星

图6 恒星的光变曲线。

图7 木星(上左)和地球(上右)遮挡太阳时,太阳的光变曲线变化。

图5 行星猎人网站:https://www.planethunters. org/,邀请公众一起发现系外行星。

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