系外行星家族树的新分支

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从 二十世纪九十年代,第一颗围绕另一个类太阳恒星转动的行星被发现开始,天文学家便开始了发现系外行星之旅。截至目前大约有3500颗系外行星被确认。在一项由加州理工学院领导的最新研究中,研究者像生物学家分类动物一样对行星进行分类。他们发现,在目前天文学家发现的系外行星中,依据它们尺寸的不同,其中很大一部分明显分为两类:类似地球的岩石行星和较大的“小海王星”。“在行星家族树上,这样一个新分支的出现,就好像在物种分支中将哺乳动物和蜥蜴分开一样。”加州理工学院的天文学教授安德鲁•霍华德(Andrew Howard)说。他也是这一新研究工作的主要领导者。本质上来说,他们的研究显示出在我们星系中大多数的行星会落入两个类别:相当于地球大小1.75倍的岩石行星,以及气态的“小海王星” (大小在2到3.5倍地球之间)。而大小介于这两个类别之间的星球很少很少。科学家想要如此细致地对系外行星大小进行分类,必须先对它们进行测量,而这在此前十分困难。如今借助凯克天文台的先进观测设备,科学家们能够看到前所未有的细节。他们花费了数年时间对2000颗开普勒星球进行观测,测量它们的大小。(供稿:李珊珊)

这张草图示意了系外行星的家族树。行星是从原行星盘中诞生出来的,包括类似木星的大行星也包括大小在地球和海王星之间的稍小行星。研究人员使用凯克天文台和美国国家航空航天局开普勒任务的观测数据,发现较小行星可以被分为两组:一类是类地的岩石行星以及超级地球,另一类则是被称为小海王星的气体行星。C redit:N A S A /K epler/C altech (T.P yle)

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