“华”灯初上,大有可“为”随

AI前夜,华为移动的谋篇布局

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异曲同工,和苹果一道卡位AI

AI来了!这两个指代“人工智能”(Artificial Intelligence)的缩写字母,仿佛一夜之间就席卷了整个移动互联网界。从各大智能手机厂商的发布会中,我们先是听到新版系统中开始出现“AI智能引擎”,到诸如“AI美颜”、“AI人像”逐步的加入到常规系统应用中,再到基于智能语音/语义识别技术的AI智能音箱,开始越来越多的被各大互联网公司推向市场—有了主打AI的消费级硬件新品类。但这里所指的“AI”,实际上大多是基于相应软件算法的技术革新和应用。直到进入2017年四季度,苹果和华为在几乎相差无几的时间里,不仅不约而同地分别拿出了内含“神经网络引擎”(Neural Engine)的A11 Bionic(仿生学)芯片,和加入了“神经网络单元”(Neural Processing UNIT,NPU)的麒麟970人工智能芯片,还几乎同时运用到了旗下最新的智能手机旗舰产品上— iphone 8系列、iphone X 以及Mate 10系列。这一关键性历史时刻的深意,可以用今秋苹果发布会上的一句话来概括— Specialized hardware built for a set of machine learning algorithms(.有了量身定制的硬件来服务于机器学习算法)。

上面提到的这句话的关键之处还在于,它点明了我们现在所谈论的“AI”的一个关键信息—深度学习。因此,不同于科幻影视作品给普罗大众带来的一贯印象,事实上,业界当前的“AI”,既不是《异形:契约》中的“mother”,也不是《钢铁侠》中的“贾维斯(Jarvis)”,或者说我们距离这一能够自主思考的阶段仍然前路漫漫。尽管咋一听来这似乎有些扫兴,但作为基于软硬结合的AI时代的开端,仅仅是这么“一点”学习能力,其中所代表的智能手机技术、应用发展的新方向和新时代这一小部分,恰恰是人工智能的基础所在。

这一事件的背后,更值得玩味的地方在于,我 们都知道市场应用级的技术发展从来不是一蹴而就,这意味着在相关芯片的研发上,至少早在18-24个月之前,相关的详细产品规划就已完成。因此,引领未来趋势的AI芯片首先出现在苹果,这一作为当今智能手机业界当之无愧的王者身上似乎不足为奇;但对安卓阵营而言,这一次既不是我们习以为常与苹果在新技术、新功能上针锋相对的三星,也不是决定安卓机型性能上限的老牌芯片劲旅高通,站出来的却是华为,相比之下在全球智能手机市场尚属新锐力量的这家厂商。那么,为什么是华为?

跨级飞越,麒麟芯片的“三级跳”

如果稍稍留意华为手机背后印有公司名的一行小字—“华为技术有限公司”,就会发现这是手机业界少有的命名中使用“技术”二字的公司(更多出现的是“科技”二字),简单直白简直一如典型理工男,技术的烙印在其公司属性中似乎早已被

着时间来到2017年的第四季度,各大厂商的一场场好戏开始“你方唱罢我登场”。这其中,除了各大厂商的新机发布吸引着业界关注的目光外,苹果和华为的旗舰机型中都相继首度搭载了“AI智能芯片”成为一大焦点所在。如果说前者是“情理之中”,那么后者就颇有些“意料之外”

深深打上。

值得注意的是,仅从国产厂商中比较,华为既非传统手机厂商,智能手机时代之前很长一段时间也未曾做到市场份额榜首的位置,但就在其它规模更大、资金更足的厂商们还在醉心于营销推广、渠道建设、广告代言,并因此在手机“卖得好”这件事上沾沾自喜时,只有华为率先选择了一头扎入芯片研发—这一资金占用巨大、费时费力,同时未来产出充满各种不确定性的领域。如此需要莫大勇气和开创精神的战略选择,只有作为后来者革了不少传统厂商命的小米,在后期可以一定程度与之相提并论。幸运的是,华为在手机SOC芯片的自研道路上,取得了足以令人惊叹的成就,这其中的代表就是一步一个脚印、同时也堪称一步一个跨越的麒麟950、麒麟960、麒麟970三代芯片。如果说早期的麒麟920/925解决的是“能够用”(拥有业界主流水准的稳定表现),那么麒麟950则一举解决了(自家旗舰机型)“有得用”(自家旗舰级芯片)的问题,尽管性能上尚存差距,但相较当年的骁龙820抢得了时间上的先机;再到麒麟960进一步提升至能够“敞开用”,使得华为在市场上能够同时支撑起mate系列、P系列和荣耀系列三条产品线、三类不同风格的旗舰产品,同时在与高通821和三星8890的比拼上,不再差距明显,甚至互有胜负(例如基带性能优于 三星);在如今的麒麟970上,我们终于可以看到“安心用”和“不怕比”的底气了—且不论率先加入了NPU单元,仅从领先的制程工艺(10NM,与骁龙835、Exynos 8895同为业界最先进水平),一举补齐了图形处理能力上的短板(全球首发旗舰级别的Mali-g72 MP12,12个核心,比前代G71图形性能提升20%,能效提升50%),以及简单粗暴的性能跑分(鲁大师第三季度芯片TOP20跑分榜首),加之此前就已处于领先地位的基带性能这些“传统项目”的提升方面,就足以看出这是一款真真正正底气十足的旗舰级SOC。

用一个也许不大准确但绝对直观的比方,单从产品角度看,华为麒麟950、960、970一年一更三代芯片的跨越,大致相当于中级轿车领域,从丰田凯美瑞,到凯迪拉克XTS,再到宝马5系的进步;若从整体技术成就和规模影响来类比的话,这几乎是堪比中国高铁跨越式发展的一项卓越成就。

能够取得这样的成就,“幸运”恐怕只是其中的一环罢了。除了华为本身资金上的巨大投入和技术上的不懈努力外,要究其原因,其芯片研发的属性是当中的关键之一。一方面,华为本身重量级电信基础设备商的身份,本身研发、积累、握有大量4G及LTE相关专利,能够为自家芯片研发提供大量“先天性”的技术支持和优厚环境—终端需要对接适配的 网络运营商的设备有相当量级也都是自家的产品,这一点从麒麟芯片异军突起的时间段与全球4G/ LTE网络商用普及的过程相吻合,以及麒麟芯片能够快速做到基带性能领先上,都能够得到印证。更重要的是,相比高通这样的纯商业芯片厂商,华为芯片开发上“自研、自产、自用”的属性,令其可以很大程度上不必顾虑诸如“增加的成本相对性能的提升对下游厂商是否具备足够吸引力”、“新功能的整合和提升、新技术的运用手机厂商是否认可”、“卖到什么样的量能够基本打平成本增长的影响”等此类问题,不论是技术的研发运用,还是性能的针对性提升,都能够根据自家产品规划保持一致步调。这就能够一定程度解释,为什么NPU会被华为的麒麟芯片率先加入,相应的产品又能立刻出现在华为的旗舰产品mate10/mate 10 PRO上。那么,加入NPU之后,究竟能够带来怎样不同于以往的AI能力?

“硬”实力,打响AI前哨战

事实上,NPU的加入,并不会明显提升CPU、GPU的性能,但它的出现,却能明显改变端侧的运算环境—而非简单的提升运算能力。这么说,可能会让人有些迷惑。为了便于理解,我们可以打个粗浅但易懂的比方。这其中,CPU就好比是数学系的老教授,能够解决各类复杂数学问题,但单纯去做求解数值的函数运算显然费时费力;这时候,NPU就好比是一个科学计算器,你不能用它来直接解题,但由它来专门应付题目中需要求解函数数值的部分,显然要得心应手。因此,一旦理解了这一点,我们再来看麒麟970内置的这颗NPU“相比四个Cortex-a73核心,在处理同样的ai应用任务时,拥有大约25倍性能和50倍能效优势”的描述,就会有种豁然开朗的感觉。

现实情形中,我们上面说所的科学计算器处理函数运算,于之NPU就是它的AI应用任务专项处理能力,也就是“识别能力”。前面提到,我们当前所指的AI其核心关键就是“深度学习能力”,具体而言,如果需要让你的手机真正“认识”你是你(而不是其他人),靠的就是对你个人形象特征点的分析识别,也就是图形识别能力。同样,如果是语音识别,那对机器来说需要分析识别的就是声音的特征点。因此,这类“识别能力”,本质上就是对海量专项数据进行分析识别的运算能力,属于“大而专”的运算类型,自然无论能耗还是效率上,都非常适合有一个专门的硬件芯片来进行处理。

如此看来,NPU加入的意义显然不是为CPU (乃至GPU)减负,因为CPU本身处理此类运算的“配额”就相对有限,更多的用于此类运算处理从

能效比上也并不划算,因此其真正的意义在于,专项拓展出了(而非简单提升)移动设备端侧的运算能力。如果说传统SOC通过增强CPU、GPU、ISP性能得以实现逐年升级换代,好比城市通过新建和拓宽道路来缓解市民出行压力的话;那么NPU的加入,就更像是城市开始新建地铁网线,去专门解决上班族的早晚出行压力,由此提高整个城市的交通效率。

因此,华为海思在麒麟970上率先引入NPU单元,就意味着其将芯片领域的竞争拓展到了新的层次,并取得了先机优势。那么,对于用户的日常使用而言,这一A“I硬”实力的体现,能否真的被感知?或者说华为着重加强的AI能力,在具体产品上是否真的能带来用户体验的提升呢?

不忘初心,坚持回归用户体验

如果说华为一直停留在做一家“技术”公司,而不是在技术研发的基础上,力求输出完整的用户体验提升的话,那么其在智能手机行业,恐怕就不会成为在国内和国际市场同时脱颖而出、赢得业界主流地位的优秀厂商,其最好的情况,或许就是变成另一家摩托罗拉或者索尼—二者从来不缺“黑科技”,但在具体的产品上,却一再做成“技术归技术,体验归体验”。因此,在AI能力的运用上,华为依旧能够做到不忘初心,去尽可能的回归最基础的用户体验。

例如,考虑到智能手机及相关的软件操作系统更新迭代较快,绝大多数用户对手机具备的全部功能不大了解、或仅了解一小部分(华为旗舰手机包含的功能超过600个),利用AI芯片带来的本地语音语义识别能力,用户可以快速语音呼出想要的功能, 而不必层层翻寻设置菜单;更进一步,AI芯片的学习能力能够在用户使用的过程中,不断的识别、分析相关特征数据,进而“学习”用户的使用习惯和不同时间场合下面临的最有可能的功能需求,从而智能的提供用户想要的功能。同时,依靠硬件化AI能力对端侧运算能力的拓展,大量识别性的学习操作能够不再过分依赖于云端处理,能够即时高效的进行本地化处理,并与云端运算良好结合— —对于国际间交流合作日益增加的商务人士而言,华为就能为其带来简单易用的随行实时翻译功能。在日常同样普遍高频使用的拍照功能上,对场景的识别也能更多地交给机器自动完成,在保证良好成像效果的基础上,让用户的拍照过程变得更加简单方便,让更多的用户能够拍出好照片—这一点尽管早前已有思路类似的技术应用,但硬件级的AI能力能够让机器的识别“更快、更准”。

另一方面,华为还继续秉承开放的态度,同时带来了“HIAI移动计算技术平台”,让第三方应用开发人员能够更加简单高效的在应用开发中借助华为手机端的AI(识别和学习)能力,去更好的为用户创造新的功能及使用体验。这意味着,硬件级AI能力在华为手机中的加入,能够带来极大的想象和扩展空间—让用户体验始于AI,却不止于AI。

终成大器,以Mate10树里程碑

现在看来,华为Mate 10系列机型,似乎就是华为在技术、市场、品牌、体验、设计等多个环节成就的一个绝佳的聚合点。多年以来,无论是早年的诺基亚、摩托罗拉,还是现如今的苹果、三星,我们已经习惯了手机市场由欧美日韩厂商领导潮流、树立标 杆,国产厂商一路跟随的局面—跟随得好尚能占有一席之地,跟随得差则面临淘汰出局。但这一次,华为Mate系列在市场站稳脚跟、并逐渐树立起国际化的品牌形象后,Mate10系列的推出也终于有了引领者的风范。

这包括当前市场上独居辨识度、并能收获广泛好评的外观设计,拥有最大光圈的双摄模组(双F1.6光圈),发布之时获得权威影像评测机构DOX摄影部分最高分值、且影像表现评价综合评分一举超越三星Galaxy Note 8和苹果iphone 8 Plus,以及创新推出易用高效的异源投屏PC办公模式 但最重要的,还属对麒麟970的商用实现,这不仅近乎完美的卡准了(技术)研发—实现—应用的时间节点,更为华为这款年度旗舰产品,带来了更具优势的产品体验和应用扩展潜力。你会发现,无论是更好的拍照效果,更强语音语义识别带来的操作易用性的提升,更棒的综合处理能力与日常使用的流畅程度,以及电池容量看似变化不大但续航表现却有明显增强,可以说这款产品诸多能力的提升和特性的加入,几乎都与麒麟970有关,与其独有的硬件级AI能力特性对应。

AI的演化方向,如今看来已是智能移动终端市场不可逆的大势所趋。那么依靠麒麟970和华为Mate10系列机型的良好开端,华为能够赢得未来的AI大战吗?在我看来,倘若以NBA赛场来类比的话,尽管华为不是“皇帝”詹姆斯那样的天选之子,一上来就有摧枯拉朽之势,身为彼时市场上最具实力和规模的那位;但华为兴许更像“字母哥”阿德托昆博,因为在此时看来,它俨然就是市场上最具活力、同时也是最具潜力的那一位。

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