火星全球勘测者

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1999 年 3 月 到2006 年 11月,“火星全球勘测者”执行火星全球制图任务,在此期间它发回的数据量超过了历史上之前所有火星探测计划收集数据的总和。随后由于探测器依旧状态良好,它先后3次延长任务期,在此期间对火星地表和全球气候模式展开持续观测,打破了在火星持续工作时间最长的纪录。直到最后,在迎来它在火星工作10周年纪念日之前仅仅5天,探测器不幸与地球失去联络。

“火星全球勘测者”在它的整个任务期间一共发回超过24万张照片,2.06亿条光谱学测量数据,以及 6.71亿条激光高度测量数据。它所取得的重要成果包括:在火星地表观测到大面积的沉积层构造;发现了古代遗留的河流三角洲;发现一些河道,其中一部分显示活动迹象,暗示在近期仍然存在液态水活动;确认了一些通常形成于潮湿环境中的矿物结核体,从而帮助美国宇航局的机遇号火星车最终选定了其着陆考察地点。

其激光高度数据最终生成了一份几乎覆盖火星全球的高分辨率地形图,确认了火星各地的高程以及斜坡数据;详细观测了大量陨石坑,包括发现并确认很多已经被严重侵蚀和被埋入地表之下的陨石坑,这些陨石坑由于难以辨认,在之前的探测中都没有能得到很好的观测。

对于火星沙尘暴在重塑现代火星环境中所扮演的角色进行了详细的考察;探测发现火星存在局部区域性古代磁场残留,证明火星在过去曾经和地球一样拥有全球性磁场,从而可以保护地面免受致命宇宙射线的冲击,并阻止气体大量向空间散逸。

“火星全球勘测者”还收集了大量详细数据,帮助后续的火星探测器“凤凰号”选定着陆地点,分析了其中的风险和收益因素。在孪生火星车“勇气号”和“机遇号”着陆过程中和着陆后,火星环球勘测者还承担起数据中继卫星的任务。

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