英国航天,要再出发了吗?

文/ 李婷刘鹏

Space Exploration - - 太空探索 |【视点】 -

2018 年7月的英国范堡罗航展上,组建不久的英国航天局宣布了一个大消息:要在苏格兰北部的萨瑟兰地区建立发射场!对于英国这个进入后工业化时代的国家来说,可真是大事件了。

英国航天局发钱了

英国航天局最近宣布,向两家发射服务企业提供资金支持,鼓励他们以小型运载火箭为主力,进驻新的北部发射场。其中一家是来自美国的洛·马公司,另一家是英国本土的奥拜克斯公司。但这笔鼓励金并不公平,洛·马公司得 到了整整 2350万英镑,奥拜克斯公司只得到了 550万英镑。而且,洛·马公司自己根本就没有小火箭,而是要引入火箭实验室公司的“电子号”火箭。奥拜克斯公司的火箭叫做“PRIME”,这个单词作为名词解释的时候,有着“精华”“初期”“全盛时期”“青年”的意思,总之是各种美好。

除了这笔钱,英国航天局还打算投入另外5000万英镑来资助相关企业。因此,一众英国企业颇受鼓舞。英国航天局还在范堡罗航展期间举办了“发射英国”论坛,企业纷纷发言,表示英国政府终于再次重视航天发射,真是产业 之福。

需要知道的是,英国虽然是一个科学和技术发达的国家,今天的火箭、卫星、空间站都离不开牛顿他老人家的科学发现,但是英国从政府到社会都对航天有着一种无法理解的漠视。英国人上一次发射火箭还是在1971 年,从那以后,英国再无火箭。

40多年后,英国不但成立了航天局,还要修建新的发射场,还要有自主火箭公司,一副要争夺世界发射服务市场份额的样子。这是牛顿显灵了,还是被布兰森爵士远渡重洋赴美创业刺激到了?

荒野里的发射场

英国要建设的发射场,位于苏格兰北部的萨瑟兰地区。从谷歌地球上看,这里是一片地广人稀的沼泽地,实地照片上透露出的信息也是如此。

熟悉英国历史和社会的人们都知道,在历史上,不列颠岛分成英格兰、苏格兰和威尔士三个国家。英格兰的实力最为强大,因此征服了另外两国。其中威尔士人比较温顺地投降了,英国王储也因此固定地被册封为威尔士亲王。苏格兰却没有那么好说话,苏格兰人顽强抵抗,直到1688年才被彻底镇压下去。著名的电影《勇敢的心》描述的就是其中一段历史,那句最后的台词“freedoom”让英国王室难受了好久。

正因为如此,苏格兰地区的经济发展一直比较滞后,所以有比较多的空地可以使用。萨瑟兰发射场的选址也比较有意思,它由两个业务部分组成。首先是垂直发射场,位于阿玛霍伊内半岛上。这个半岛的西边是艾里博尔湖和霍普湖,东边是一大片浅滩,南部是本霍普山森林公园,整个半岛上连像样的居民点都没有,只有一大片山地、少数农田和滩涂。很显然,这个选址的主要发射目标,是太阳同步轨道的遥感卫星。太阳同步轨道在北半球上空的方向是从北向南,再偏西7°。把发射场设置在 半岛中心地带后,火箭发射之后正好从荒地上飞过,如果有什么故障可以直接自毁到无人区,比较安全。

阿玛霍伊内半岛荒凉得不像是位于一个发达国家,但航天发射场并不是孤立存在的,它必须建设在有公路通达的地方,否则火箭怎么从工厂运到发射工位呢?在这个半岛上,有一条A838公路拦腰穿过,发射场肯定要在A838公路附近选址。但是,英国人未必会按照中国当年建设酒泉基地的气魄与规模来打造航天港,这个发射中心必定要尽量接近现有的城市,否则现在的英国人哪里忍得住荒野里的寂寞。比较好的选址是在阿玛霍伊内半岛东岸,从这里向东驶过跨海大桥,就可以抵达一个叫做汤格的城市。其实以中国的标准,汤格根本算不上城市,也就是一个行政村。在谷歌地图上,我们用笔尖就能数清整个城市有多少栋房子。然而,马上一切都会改变了,汤格很可能将成为英国史上第一个航天港,英国人上一次发射火箭是在澳大利亚进行的。

除了发射场外,几家航天企业也开始活跃起来。

B2space的气球加火箭

大型飞机并不是唯一能把火箭运到高空的手段,如果能研制一种足够大 的气球,同样可以把火箭运到高空,而且气球比大型喷气式飞机便宜多了。这就是 B2space公司的理念。他们打算研制一种超级气球,把火箭吊到37 公里的高空发射。

一般来说,民航客机运行在不超过 9公里左右的高空,偶然会超过10公里。冷战时期的美国“黑鸟”超级侦察机也只能飞到30公里高空。按照我们学过的中学物理知识,高度每上升12米,气压就会减少1毫米汞柱的刻度。可想而知,37公里高度上的气压会低到什么程度。但这对航天发射来说是有利的,因为这里的空气密度已经很小,

▲轨道进入公司的轨道500R 飞行器

▲现在的萨瑟兰半岛还是一副蛮荒之地的样子

▲ B2space 的巨大气球

▲ B2space 打算开发的气球火箭

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