概率如何统治世界/张勇

The Fortune Times - - 目录 目录 - 文_张勇 编辑_曾文广

自从“概率统治世界”的观点提出,得到很多人的支持和认同,但并非这些支持或认同者都明白概率是如何统治世界的。

大发明家托马斯·爱迪生经历了近1万次失败才发明了灯泡。即使成功的概率只有0.5%,如果能尝试2000次,也能使成功的概率达到99.9956%。让猴子敲打打字机,并给它无限长的时间,从理论上来讲,总有一天猴子也能写出和莎士比亚的名著一模一样的作品。只要机会足够多,我们就应该预期它会发生,即使单独去看时,发生的概率极低。

一次,李开复与公司CEO史考利受到美国早间电视节目“早安美国”的邀请。在当时,能上这个收视率非常高的节目,不仅是苹果公司的荣誉,也是李开复展现个人魅力的机会。电视台方面提前和苹果公司沟通,希望他们能在电视直播中,演示苹果公司最新发明的语音识别系统,让更多消费者了解公司的新产品。在上节目的前一天晚上,史考利找到李开复,有些担心地问他:“你对明天演示成功的把握有多大?你也明白,这是面对全美国直播的电视节目,它会直接影响到我们公司的声誉和产品销量,意义重大。所以,你要尽可能地做好。”

当时,李开复负责开发的语音识别系统才刚刚搭建,说实话,碰到故障的可能性还是蛮大的。听到史考利的问话,李开复认真地思忖了一下,平静地回答道:“大概有90%吧!” 史考利心有不甘地接着问:“你能将这个概率提高到99%吗?”看着史考利期望的眼神,李开复想也没想,底气十足地回答道:“能!”

第二天,电视直播节目如期开演,一切都进行得非常成功,甚至连公司的股票都因此上涨了2美元。

节目结束后,史考利拉着李开复的手,一边连连赞扬他,一边又急切地询问李开复:“我想,你昨天晚上一定改程序到很晚吧?”李开复回答说:“完全不是那样。其实,今天的系统和昨天的系统没有任何差别,你高估了我的编程和测试效率。”史考利很惊讶地睁大眼睛,不解地问: “你不是答应过我,将成功率提高到99%吗?你该不会冒着这么大的风险上节目吧!”

李开复认真地回答道:“没错,这次的成功率确实已保证在99%以上——因为,我带了两台电脑上节目,而且把它们连接在一起。之所以这么做,我觉得,如果一台出了问题,我们可以马上切换到另外一台电脑。根据概率原则,一台电脑失败的可能性是10%,两台独立的电脑都失败的可能性就是10%×10%=1%,这样,成功率自然是99%了。”

数学家拉普拉斯说过一句名言: “生活中最重要的问题,绝大多数在实质上都是概率问题。”这个世界属于那些懂得概率,又善于创造概率条件的人。

第二次世界大战时,英美运输船队经常遭受德国潜艇的袭击,英美 两国为此头痛不已。这时,一位数学家建议说:“这其实是一个概率问题。一定数量的船,编队规模越小,编次就越多,编次越多,与敌人相遇的概率就越大,所以我们应该减少编队。”英美海军接受了数学家的建议,命令舰队在指定海域集合,然后一起通过危险海域。结果奇迹真的出现了:盟军舰队遭遇袭击的概率,由原来的25%一下降到了1%,从而保证了物资的及时供应。盟军最高指挥官艾森豪威尔感叹:“一名数学家的作用超过10个师。”

想要概率提高,要么有足够的诱惑,要么有致命的威胁。“二战”期间,美国空军降落伞的合格率为99.9%,这就意味着从概率上来说,每1000个跳伞的士兵中会有1个因为降落伞不合格而丧命。军方要求厂家必须让合格率达到100%。厂家负责人说他们竭尽全力了, 99.9%已是极限。军方(也有人说是巴顿将军)就改变了检查制度,每次收货前从降落伞中随机挑出几个,让厂家负责人亲自跳伞检测。奇迹出现了,降落伞的合格率达到了100%。

想要概率为我所用,还要有承担风险的勇气。股民向股神巴菲特请教投资股票的学问,巴菲特却说:“股票是一项有巨大风险的投资,如果你们愿意,我给你们作两个测试,你们就明白了。”

巴菲特拿出两张纸,在第一张纸上写下这样一句话:选项A,有75%的概率能得到1000美元,同时也有25%的

概率什么也得不到。在第二张纸上,巴菲特写的是:选项B,确定能得到700美元。拿着这两张纸,巴菲特问股民们:你们愿意选A还是B呢?股民们议论了一阵子,然后几乎是异口同声地说:“当然是选B了。”当巴菲特问他们为什么作出这样的选择时,一位股民说:“选A还有25%的机会1分钱也得不到,不如选B更稳当,只赚不赔。”巴菲特没有评说大家的选择。他又拿出两张纸:“下面我们进行第二个测试。”

巴菲特分别在两张纸上写下:选项A,75%的几率付出1000美元,但有 25%的几率什么也不用付出;选项B,确定付出700美元。当巴菲特问大家选择哪一个时,几乎所有的股民都选择了A,在他们看来, B项要付出700美元,A项还有25%的机会不用付出,这样风险会小一点。做完两个测试,巴菲特说:“现在我可以告诉你们为什么你们不能在股市上赚大钱,那是因为你们都讨厌风险,这种心理使得你们在赢时只能赢小钱,而在亏本时,亏的却是大钱。”

罗振宇在跨年演讲中,也出了一道类似的选择题:有红绿两个按钮,按红色钮,可以直接拿走100万元。按 绿色钮,有50%的机会拿到1亿元。你会选择哪一个钮呢?大部分人选择了红色钮,因为“按绿色钮,可能1分都得不到。而按红色钮,则可以稳稳拿到100万元。”只有少部分人选择了绿色钮,理由是“按红色钮,拿100万元也致不了富。而按绿色钮,我就有一半的机会发大财。”现实便是,这个社会的“中下阶层”就是由经常选择红色按钮的人构成。

概率如何统治世界,不在于概率本身,而在于你如何运用。

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