Al po­nien­te des­de el La­go de los Cu­yes / Gui­nea Pig La­ke and points west (Cui­co­cha – In­tag )

Gui­nea Pig La­ke and points west

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Cui­co­cha, el la­go-crá­ter “del cuy” (pa­la­bra kich­wa que iden­ti­fi­ca al co­ne­ji­llo de In­dias), mé­du­la del Vol­cán Co­ta­ca­chi y qui­zás el san­tua­rio pre­co­lom­bino más ac­ce­si­ble y más in­cli­na­do al tu­ris­mo de la pro­vin­cia de Im­ba­bu­ra, sir­ve, du­ran­te las fes­ti­vi­da­des es­pi­ri­tua­les de la zo­na, co­mo cen­tro ri­tual de pu­ri­fi­ca­ción pa­ra los cu­ran­de­ros lo­ca­les. Sus dos is­lo­tes, Jo­sé Ma­ría Ye­ro­vi y Teo­do­ro Wolf, se­pa­ra­dos por el Ca­nal de los En­sue­ños, se for­ma­ron des­de lo pro­fun­do de sus her­mo­sas aguas azul ma­rino y cuen­tan con más de 400 es­pe­cies de plan­tas.

La ca­mi­na­ta de cin­co ho­ras al­re­de­dor del mis­mo es una ex­pe­rien­cia ma­ra­vi­llo­sa, con vis­tas in­com­pa­ra­bles del ho­ri­zon­te an­dino (in­clu­yen­do Co­to­pa­xi en días des­pe­ja­dos), y una exu­be­ran­te ve­ge­ta­ción de epí­fi­tas (or­quí­deas y bro­me­lias), así co­mo hier­bas me­di­ci­na­les (va­le­ria­na, pa­si­flo­ra, ce­ro­te, pa­lo de ro­sa, pu­ma­ma­qui, arra­yán, ru­mi­bar­ba, ca­la­gua­la...): el jar­dín idí­li­co del ya­chak.

La ru­ta des­de Co­ta­ca­chi a Cui­co­cha cru­za pri­me­ro la al­dea sa­té­li­te de Qui­ro­ga (a la iz­quier­da de la igle­sia; un ca­mino lle­va a San Isi­dro, ca­sa de ha­cien­da que ofre­ce una es­tan­cia sin­gu­lar), lle­gan­do en diez mi­nu­tos a Cui­co­cha, ubi­ca­do en el ex­tre­mo su­r­es­te del Par­que Na­cio­nal Co­ta­ca­chi-Ca­ya­pas, que re­pre­sen­ta la bio­re­gión del Cho­có y cru­za des­de el pá­ra­mo a 5000 msnm has­ta los bos­ques más llu­vio­sos del mun­do, en las tie­rras ba­jas de Es­me­ral­das.

Con­ti­nuan­do ha­cia el oes­te, se te­je el ca­mino a lo lar­go del bor­de sur del Par­que Na­cio­nal, in­gre­san­do a la fa­bu­lo­sa re­gión de In­tag, en la ac­tua­li­dad fo­co de po­lé­mi­ca de­bi­do al pro­gra­ma de mi­ne­ría del go­bierno ecua­to­riano. La zo­na es­tá, sin em­bar­go, dis­po­ni­ble pa­ra la vi­si­ta, y por aho­ra, al me­nos, si­gue sien­do uno de los ni­chos de mon­ta­ña subtropicales me­nos co­no­ci­dos y más her­mo­sos del país.

La pri­me­ra co­mu­ni­dad de im­por­tan­cia es San­ta Ro­sa, co­no­ci­da por sus ar­te­sa­nías de ca­bu­ya, co­mer­cia­li­za­das por la coope­ra­ti­va de mu­je­res lo­cal; es el pun­to de ac­ce­so (en di­rec­ción nor­te) ha­cia la Re­ser­va In­tag (www.in­tag­cloud­fo­rest.com), cu­yos sen­de­ros – in­clu­yen­do una exi­gen­te tro­cha de bos­que pri­ma­rio y un sen­de­ro más fá­cil y lleno de or­quí­deas de bos­que se­cun­da­rio – son pa­raí­sos de sel­va don­de cre­cen des­de ár­bo­les de qui­ni­na has­ta el po­pu­lar cu­ra to­do: la “san­gre de dra­go”. En la re­ser­va exis­ten ha­bi­ta­cio­nes sen­ci­llas, pe­ro có­mo­das. Al es­te se en­cuen­tra tam­bién la Re­ser­va Al­to Cho­có ( www.zoo­bre­vi­ven.org), con her­mo­sos bos­ques y un am­bi­cio­so pro­gram de con­ser­va­ción de osos de an­te­ojos.

Tal vez la vis­ta más impresionante a lo lar­go de la ca­rre­te­ra prin­ci­pal apa­re­ce re­pen­ti­na­men­te en la desem­bo­ca­du­ra de los ríos Apue­la y Asa­ví, don­de el pe­que­ño pue­blo de Apue­la se asien­ta plá­ci­da­men­te en me­dio de dos so­ber­bias pa­re­des de bos­que. El mercado del do­min­go pa­re­ce ser el úni­co mo­men­to que rom­pe la quie­tud de un po­bla­do su­mi­do en el ron­ro­neo de sus ríos. La zo­na es co­no­ci­da, tam­bién, por su ca­fé or­gá­ni­co de li­bre co­mer­cio, la Aso­cia­ción Agroar­te­sa­nal de Ca­fé Río In­tag, que ha re­ci­bi­do re­co­no­ci­mien­to in­ter­na­cio­nal por su pH de 6,4 y de­li­cio­so sa­bor (se pue­de re­co­rrer la plan­ta de tos­ta­do y plan­ta­cio­nes de ca­bu­ya y ca­fé; ¡no­tar la eti­que­ta en ja­po­nés de los pa­que­tes de ex­por­ta­ción!). Los ba­ños ter­ma­les de Nan­gul­ví, con sus her­mo­sos jar­di­nes y am­bien­te re­la­ja­do, a ori­llas de las es­pu­mo­sas aguas del río In­tag, son idea­les pa­ra una ma­ña­na o tar­de de ocio (se pue­de pes­car en el río), a po­ca dis­tan­cia de Apue­la, mien­tras que Gua­li­mán, jus­to en­ci­ma de Nan­gul­ví, se asien­ta so­bre un fas­ci­nan­te com­ple­jo de to­las (pi­rá­mi­des prein­cai­cas) con vis­tas ver­ti­gi­no­sas de los al­re­de­do­res.

Ha­cia el sur, pa­san­do Gar­cía Mo­reno, nos acer­ca­mos al No­roc­ci­den­te (Ñan 3), don­de apa­re­cen más re­ser­vas en el ca­mino, co­mo Ju­nín y Los Ce­dros, y si­gue la ca­rre­te­ra ha­cia el sur pa­ra cru­zar el Rio Guay­lla­bam­ba o al oes­te ha­cia Es­me­ral­das. ¡Pe­ro es­to es ma­te­rial pa­ra otra ex­pe­di­ción! Cui­co­cha, the Co­ta­ca­chi Vol­cano’s Gui­nea Pig cra­ter la­ke (the Kich­wa word ‘cuy’ means gui­nea pig, and ‘co­cha’, la­ke) is per­haps the most ac­ces­si­ble and tou­rism in­cli­ned pre-Co­lum­bian myt­hic sanc­tuary in all Im­ba­bu­ra, ser­ving, du­ring spi­ri­tual fes­ti­vi­ties, as a prime pu­ri­fi­ca­tion ri­tual cen­ter for lo­cal hea­lers.

The two fo­res­ted is­lets that ha­ve for­med from deep within its beau­ti­ful ul­tra­ma­ri­ne wa­ters, with over 400 plant spe­cies, and boas­ting ac­tual geo­grap­hic na­mes (Jo­sé Ma­ría Ye­ro­vi and Teo­do­ro Wolf; the chan­nel that di­vi­des them is ca­lled Ca­nal de los En­sue­ños, or Chan­nel of Dreams), pro­bably ins­pi­red the la­ke’s na­me – so­me say eit­her be­cau­se they ac­tually look li­ke gui­nea pigs, or be­cau­se gui­nea pigs his­to­ri­cally th­ri­ved in spec­ta­cu­lar num­bers on them.

The five-hour trek around the la­ke is a won­der­ful na­tu­re ex­pe­rien­ce, with un­pa­ra­lle­led views of the nort­hern An­des’ sky­li­ne (in­clu­ding all the way south to Co­to­pa­xi on clear days), and lush epiphy­tic ve­ge­ta­tion (or­chids and bro­me­liads), as well as a slew of me­di­ci­nal herbs: va­le­rian, pas­si­flo­ra, ce­ro­te, ro­se­wood, pu­ma­ma­qui, myrtle, ru­mi­bar­ba… a me­di­ci­ne man’s gar­den of Eden.

The rou­te from Co­ta­ca­chi to Cui­co­cha first cros­ses the quiet sa­te­lli­te vi­lla­ge of Qui­ro­ga (left of the church, a road ta­kes you to San Isi­dro, a hum­ble cot­ta­ge es­ta­te that of­fers a unique high­land over­night). Con­ti­nuing straight, we reach Cui­co­cha, at the sout­heas­tern tip of the ex­pan­si­ve Co­ta­ca­chiCa­ya­pas Na­tio­nal Park, a Cho­có Bio­re­gion re­ser­ve that ran­ges from high­land pá­ra­mo (up to al­most 5,000 masl) to so­me of the most pre­ci­pi­ta­ti­ve fo­rests in the world, in the low­lands of Es­me­ral­das Pro­vin­ce to the west.

Con­ti­nuing west past Cui­co­cha, wea­ving one’s way along the park’s sout­hern rim, we en­ter the re­gion of In­tag, to­day in the eye of a con­tro­ver­sial and am­bi­tious go­vern­men­tal open-pit mi­ning pro­gram. Com­mu­nity re­sis­tan­ce has lu­red what seems to be mo­re po­li­ce­men than the­re are vi­lla­gers, but the area is very much open to vi­si­tors, and for now, at least, re­mains one of Ecua­dor’s least-known, and most beau­ti­ful sub­tro­pi­cal moun­tain hi­dea­ways. The first si­za­ble town is San­ta Ro­sa, known for its hand­craf­ted items ma­de of ‘ ca­bu­ya’ (si­sal), crea­ted and sold by a wo­men’s coo­pe­ra­ti­ve in town; this is the turn-off point (hea­ding north) to the In­tag Cloud­fo­rest Re­ser­ve (www.in­tag­cloud­fo­rest.com), who­se trails – in­clu­ding a de­man­ding pri­mary cloud­fo­rest trail and an easy (and or­chid­la­den) se­con­dary fo­rest trail – are jun­gle ha­vens with everyt­hing from qui­ni­ne trees to ‘san­gre de dra­go’ (ac­com­mo­da­tions are sim­ple, but com­for­ta­ble). To the east lies Re­ser­va Al­to Cho­có (www.zoo­bre­vi­ven.org), known for its Spec­ta­cle Bear mo­ni­to­ring pro­grams. The fo­rests here are so pris­ti­ne and spec­ta­cu­lar, it is only na­tu­ral for na­tu­re lo­vers to want to pro­tect them.

Per­haps the most stri­king view along the main road ap­pears at the mee­ting of ri­vers Apue­la and Asa­ví, whe­re the small vi­lla­ge of Apue­la sits pla­cidly in-bet­ween two dra­ma­tic walls of fo­rest on eit­her side. Sun­day mar­ket here seems to be the only time the vi­lla­ge hits se­cond gear – the town is lu­lled by the sound of ro­lling ri­vers the rest of the week. The area is well known for its or­ga­nic, free tra­de cof­fee, and the Aso­cia­ción Agroar­te­sa­nal de Ca­fé Río In­tag has re­cei­ved in­ter­na­tio­nal re­cog­ni­tion for its 6.4 pH blend (you can tour the toas­ting plant and si­sal and cof­fee plan­ta­tions; check out the Ja­pa­ne­se la­be­ling of so­me fo­rex­port pac­ka­ges!).

The Nan­gul­ví ther­mal baths (with beau­ti­ful gar­dens and at­mosp­he­re, lo­ca­ted along the bank of whi­te-wa­ter Río In­tag) are ideal for a lazy mor­ning or af­ter­noon (you can fish in the ri­ver) and lie so­me 5 ki­lo­me­ters down the main road. Abo­ve Nan­gul­ví lies Gua­li­mán, a fas­ci­na­ting to­la (pre-In­can py­ra­mid) and bu­rial mound com­plex with breath­ta­king, “free-fall” views – not to be mis­sed!

As we con­ti­nue south past the vi­lla­ge of Gar­cía Mo­reno, we near the No­roc­ci­den­te re­gion pro­per, with ot­her re­ser­ves such as Ju­nín and Los Ce­dros, with the road sna­king south over the Rio Guay­lla­bam­ba or west down in­to Es­me­ral­das Pro­vin­ce. But this rou­te is the stuff of anot­her ex­pe­di­tion!

Vis­ta de Cui­co­cha (e Im­ba­bu­ra y Ca­yam­be en la dis­tan­cia) al atar­de­cer. / La­te af­ter­noon view of Cui­co­cha La­ke (and Mounts Im­ba­bu­ra and Ca­yam­be, in the dis­tan­ce).

El Dios Apug Ilá pro­te­ge el valle de Apue­la; ríos, em­pa­na­das, mu­ra­les en la zo­na de In­tag / God Apug Ilá pro­tects the valle of Apue­la; ri­vers, tur­no­vers and nai­ve pain­ting in the In­tag re­gion.

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