Por la vía de las ter­ma­les / On the hot-spring slow road (Co­to­ca­chi – Sa­li­nas)

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Se pue­de lle­gar a Iba­rra to­man­do la vía a Iman­tag, en di­rec­ción no­roes­te des­de Co­ta­ca­chi. Iman­tag es una pe­que­ña co­mu­ni­dad que se ha vis­to sor­pren­di­da por un nue­vo y re­lu­cien­te cen­tro edu­ca­ti­vo, que con­tras­ta fuer­te­men­te con el em­pe­dra­do y am­bien­te ru­ral de los al­re­de­do­res. El em­pe­dra­do en reali­dad de­sa­pa­re­ce un po­co más ade­lan­te en el ca­mino, y des­de la lle­ga­da re­cien­te del pa­vi­men­to, la ex­pe­rien­cia de via­jar por es­tos ca­mi­nos as­fal­ta­dos ya no es la mis­ma aven­tu­ra a pa­so len­to de des­cu­brir la vi­da pro­vin­cia­na de pue­bli­tos per­di­dos en el tiem­po. El de­sa­rro­llo ha lle­ga­do en gran for­ma a la pro­vin­cia de Im­ba­bu­ra.

An­tes de Ur­cu­quí, pa­san­do por las plan­ta­cio­nes de flo­res de San­ta Bárbara, se lle­ga a un des­vío a la iz­quier­da que sube por un es­cé­ni­co ca­mino de tie­rra has­ta las Ter­mas de Tim­bu­ya­cu (o ‘agua ca­lien­te’, en kich­wa), bal­nea­rio crea­do a tra­vés de min­gas co­mu­na­les or­ga­ni­za­das por la co­mu­ni­dad ale­da­ña de Iru­guin­cho. El si­tio bor­dea los con­fi­nes del Par­que Na­cio­nal Co­ta­ca­chi-Ca­ya­pas y, de­trás de las pis­ci­nas, se pue­de ver el es­ta­do pri­ma­rio de los bos­ques, un buen lu­gar pa­ra dis­fru­tar de la na­tu­ra­le­za, in­clu­yen­do una ca­mi­na­ta de una ho­ra has­ta la impresionante cas­ca­da de Con­ra­ya­ro.

Ur­cu­quí es el si­guien­te pue­blo so­bre el ca­mino prin­ci­pal. Se­ría tan só­lo un sim­pá­ti­co can­tón an­dino sin mu­cho más que ata­ñer­le, con su hu­mil­de igle­sia y pla­za ajar­di­na­da, si no fue­ra por la enor­me es­ta­tua de San Mi­guel Ar­cán­gel de fi­bra de vi­drio a su en­tra­da; no es po­si­ble pa­sar­lo por al­to. La es­ta­tua tie­ne al­re­de­dor de 2 años de exis­ten­cia, re­em­pla­za a un mo­nu­men­to an­te­rior al he­roi­co Ca­ci­que in­dí­ge­na que du­ran­te dé­ca­das hon­ra­ba or­gu­llo­so el pa­sa­do pre­co­lom­bino de Ur­cu­quí. A los tu­ris­tas apa­ren­te­men­te les gus­ta­ba to­mar­se fo­tos col­ga­dos del mis­mo, y aun­que una asam­blea ge­ne­ral pro­pu­so el ar­cán­gel, va­rios ha­bi­tan­tes men­cio­nan pre­fe­rir ‘al in­dio’.

El otro asun­to que pue­de que­dar irre­suel­to al de­jar Ur­cu­quí, es ¿por qué ha­brán ele­gi­do a es­te can­tón co­mo ca­sa de la Ciu­dad del Co­no­ci­mien­to, Ya­chay? Ven­ció a lu­ga­res co­mo Mo­lle­tu­ro (en Cuen­ca) y Ma­cha­chi, al sur de Qui­to. Ur­cu­quí apa­ren­te­men­te ofre­ce la tie­rra más lla­na, con cli­ma más agra­da­ble y me­nos can­ti­dad de llu­via y hu­me­dad, del país. Gra­cias a es­to, ex­pli­can, Ya­chay se­rá ca­ta­li­za­dor de gran­des ideas en el cam­po de la in­no­va­ción y la tec­no­lo­gía pa­ra el país.

No muy le­jos de Ur­cu­quí, es­tá la pa­rro­quia de Tum­ba­bi­ro, un pre­cio­so y di­mi­nu­to pue­blo don­de se co­mien­za a no­tar la pre­sen­cia de la co­mu­ni­dad afro­ecua­to­ria­na de la zo­na. Des­de aquí se pue­de ac­ce­der a las ter­mas de Cha­chim­bi­ro, un cen­tro tu­rís­ti­co muy po­pu­lar con un in­elu­di­ble to­bo­gán en for­ma de ser­pien­te gi­gan­te y di­fe­ren­tes ins­ta­la­cio­nes pa­ra te­ra­pias de spa (in­clu­yen­do un ja­cuz­zi con agua a más de 50 gra­dos cen­tí­gra­dos). El com­ple­jo es­tá amu­ra­lla­do de su entorno na­tu­ral por una ma­si­va cons­truc­ción de ce­men­to (no es la pie­za ar­qui­tec­tó­ni­ca más dis­cre­ta, sin du­da); exis­ten al­gu­nas hos­te­rías que apro­ve­chan las ter­mas del vol­cán La Viu­da, en­tre ellas la sim­pá­ti­ca Agua­sa­via. Con­ti­nuan­do des­de Tum­ba­bi­ro, se pa­sa la her­mo­sa Ha­cien­da Pan­ta­ví; tam­bién se pue­de gi­rar a la iz­quier­da, ha­cia Pa­blo Are­nas (pa­ra dis­fru­tar de im­pre­sio­nan­tes vis­tas a lo lar­go del ca­mino – el pue­blo en sí es bas­tan­te ru­di­men­ta­rio – pe­ro de aquí se pue­de con­ti­nuar has­ta pre­cio­sos pa­re­jes co­mo Bue­nos Ai­res o Piñán, ver p. 116). Si no se to­ma el des­vío, se con­ti­núa por la vía a Sa­li­nas de Iba­rra.

Ha­ce más o me­nos 5 años, Sa­li­nas co­men­zó a re­ci­bir aten­ción de­bi­do a su es­ta­ción de tren, ter­mi­nal de la vía que con­du­ce a Iba­rra y que ha­ce po­co tam­bién ha si­do ex­ten­di­da has­ta Ota­va­lo (www.tre­ne­cua­dor.com). La em­pre­sa de tu­ris­mo Klein­tours co­la­bo­ró en una se­rie de pro­gra­mas so­cia­les en el sec­tor, in­clu­yen­do apo­yo pa­ra la ins­tau­ra­ción de un in­tere­san­te mu­seo de sal, des­ta­can­do las mi­nas de sal de la zo­na, un buen res­tau­ran­te en la es­ta­ción, y otros pro­yec­tos so­cia­les co­mo el fo­men­to edu­ca­ti­vo y em­pre­sa­rial de los ha­bi­tan­tes del pue­blo y ac­tua­cio­nes fol­cló­ri­cas a la lle­ga­da del tren que ha­cen ga­la de la im­por­tan­cia de la co­mu­ni­dad afro­des­cen­dien­te de es­te cá­li­do valle.

A las puer­tas de la ciu­dad de Iba­rra, el enor­me Yahuar­co­cha (“la­go de san­gre”, en kich­wa) se ex­tien­de a un la­do de la ca­rre­te­ra, si­tio le­gen­da­rio don­de los In­cas, lue­go de dé­ca­das de lu­cha, fi­nal­men­te de­rro­ta­ron a los Ka­ran­ki (al pa­re­cer, los ca­dá­ve­res de 20.000 per­so­nas fue­ron arro­ja­dos al agua). La to­to­ra cre­ce aquí y con ella los lu­ga­re­ños fa­bri­can pro­duc­tos, mien­tras que una pis­ta de au­to­mó­vi­les ori­lla el la­go, si­tio don­de, ca­da año, en sep­tiem­bre, se ce­le­bra una po­pu­lar ca­rre­ra au­to­mo­vi­lís­ti­ca.

Of cour­se, you can reach Iba­rra the­se days by spee­ding along the new high­way th­rough Atun­ta­qui and be the­re in half-an-hour. But, whe­re’s the fun in that? A far mo­re pic­tu­res­que rou­te ta­kes you from Co­to­ca­chi north­west on the road to Iman­tag, a com­mu­nity that has been overs­ha­do­wed by an enor­mous, brand-new, span­king-whi­te edu­ca­tio­nal cen­ter that con­trasts screa­mingly with the quaint cob­bles­to­nes and ru­ral feel. In fact, the cob­bles­to­nes di­sap­pear en­ti­rely a little furt­her along the way, and with the re­cent arri­val of asp­halt, the ex­pe­rien­ce of tra­ve­ling along the­se back roads is no lon­ger the bumpy dis­co­very of small vi­lla­ge li­fe it used to be. De­ve­lop­ment has arri­ved in Im­ba­bu­ra Pro­vin­ce in a big way.

Be­fo­re arri­ving in Ur­cu­quí, pas­sing the San­ta Bárbara flo­wer plan­ta­tions, you reach a turn-off to your left that climbs a sce­nic dirt road up to the Tim­bu­ya­cu Baths (‘hot wa­ter’, in Kich­wa), crea­ted th­rough com­mu­nal min­gas (see pa­ge 116) or­ga­ni­zed by the nearby Iru­guin­cho com­mu­nity. The si­te skirts the Co­ta­ca­chiCa­ya­pas Na­tio­nal Park, and behind the pools one no­ti­ces the un­tou­ched fo­rest that en­ve­lops the moun­tains, a good pla­ce to en­joy na­tu­re, in­clu­ding a one-hour hi­ke to the im­pres­si­ve Co­ra­ya­ro Falls.

Ur­cu­quí is the next town over on the main road. It would be a small, in­dis­tinct An­dean vi­lla­ge with a hum­ble church and squa­re, had so­me­bo- dy not de­ci­ded to plant an enor­mous fi­ber­glass Saint Mi­chael the Ar­chan­gel in the heart of it. The sta­tue is only about two years old; it re­pla­ced a pre­vious mo­nu­ment to the he­roic na­ti­ve Ca­ci­que that for de­ca­des ho­no­red Ur­cu­quí’s proud and coura­geo­us pre-Co­lum­bian past. Tou­rists ap­pa­rently lo­ved ta­king pic­tu­res of it.

The ot­her thing that one ques­tions as one lea­ves Ur­cu­quí is: why was the town cho­sen to host the Ecua­do­rian go­vern­ment’s City of Know­led­ge, Ya­chay? Bea­ting pla­ces li­ke Mo­lle­tu­ro (in Cuen­ca) and Ma­cha­chi, Ur­cu­quí ap­pa­rently of­fers the flat­test land with the most plea­sant cli­ma­te and least amount of rain­fall and hu­mi­dity (heads up, ex-pats!)… the ideal ca­talysts for in­no­va­tion and tech­no­logy.

Not far from Ur­cu­quí lies anot­her small vi­lla­ge, Tum­ba­bi­ro, whe­re you start no­ti­cing the pre­sen­ce of the Afro-Ecua­do­rian com­mu­nity. From here you can turn-off west to Cha­chim­bi­ro, a very po­pu­lar ther­mal bath re­sort with a lar­ger than li­fe sna­ke-sha­ped wa­ters­li­de and dif­fe­rent spa the­rapy sa­lons (in­clu­ding a scor­ching hot Ja­cuz­zi). The com­plex is shiel­ded from its na­tu­ral su­rroun­dings by a co­los­sal ce­ment wall, not the most tact­ful ar­chi­tec­tu­ral ele­ment, alt­hough hig­her-end hos­te­rías (such as Agua­sa­via) al­so ta­ke advan-ta­ge of the La Viu­da vol­cano springs. Con­ti­nuing on from Tum­ba­bi­ro, one pas­ses beau­ti­ful ha­cien­da B&B Pan­ta­ví; at the traf­fic light you can turn left to­wards Pa­blo Are­nas (only to catch so­me breath­ta­king views along the way, for the town is pretty ru­di­men­tary), or head straight to Sa­li­nas de Iba­rra.

About five years ago, Sa­li­nas re­gis­te­red on the tou­rism map when its train sta­tion was re­mo­de­led and the tracks con­nec­ting it with Iba­rra we­re res­to­red – the li­ne is due to con­nect back (af­ter de­ca­des of di­su­se) with Ota­va­lo in early 2015 (see www.tre­ne­cua­dor.com). The tour ope­ra­tor Klein­tours initia­ted a se­ries of com­mu­nity tou­rism pro­grams in this town, in­clu­ding an in­ter­es­ting salt mu­seum high­ligh­ting the area’s salt mi­nes (thus the na­me), a de­cent res­tau­rant, and ot­her so­cial projects such as gat­he­ring the vi­lla­gers to paint the faça­des of their ho­mes, and fol­klo­re per­for­man­ces that show­ca­se the im­por­tant Afri­can-des­cen­dant com­mu­nity that has ma­de this warm va­lley their ho­me.

As you en­ter the city of Iba­rra, enor­mous Yahuar­co­cha (‘blood la­ke’ in Kich­wa) ex­tends to the north, a le­gen­dary si­te whe­re the In­cas, af­ter de­ca­des of battle, fi­nally de­fea­ted the Ka­ran­kis, ap­pa­rently mur­de­ring 20,000 souls and th­ro­wing their ca­da­vers in­to the wa­ter. To­to­ra re­eds grow in abun­dan­ce here, and lo­cals ma­ke mats out of the straw they co­llect, whi­le a ra­cing track loops around the la­ke, hos­ting an an­nual ra­ce in Sep­tem­ber.

Der. Ter­mas vol­cá­ni­cas, pue­ble­ci­tos si­len­cio­sos, bos­ques de al­ga­rro­bos, vi­da en las pla­zas, pis­ci­nas pú­bli­cas. / Left. Vol­ca­nic springs, si­lent towns, sa­van­nah-li­ke ca­rob fo­rests, pla­za li­fe, pu­blic pools. Aba­jo. La pe­lo­ta na­cio­nal se jue­ga al fren­te de la igle­sia en el sim­pá­ti­co pue­blo de Tum­ba­bi­ro. / Be­low. ‘Na­tio­nal ball’ (a sport in­ven­ted in Ecua­dor) is pla­yed next to the church in the pic­tu­res­que town of Tum­ba­bi­ro.

Cul­ti­vos de ca­mino a Iba­rra. / Crop fields on our way to Iba­rra.

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