Co­ta­ca­chi, más que la ca­pi­tal del cue­ro / Much mo­re than a leather-ma­king town

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Pa­ra el tu­ris­ta co­mún, el nom­bre Co­ta­ca­chi lle­va una con­no­ta­ción: es la in­dis­cu­ti­da ca­pi­tal ecua­to­ria­na del cue­ro. Lo cual es ló­gi­co con só­lo to­mar en cuen­ta que uno de sus dos cen­tros de educación su­pe­rior se es­pe­cia­li­za en la fa­bri­ca­ción y co­mer­cia­li­za­ción de ar­tícu­los de es­te ma­te­rial: el Ins­ti­tu­to Tec­no­ló­gi­co de la In­dus­tria del Cue­ro. En la ca­lle 10 de agos­to (tres cua­dras al sur de la pla­za prin­ci­pal), bol­sos, cin­tu­ro­nes, ca­mi­sas, pan­ta­lo­nes, cha­que­tas – in­clu­so bo­ni­tos pon­chos fe­me­ni­nos – de cue­ro se mues­tran en ca­si to­das las ven­ta­nas. Los estilos van des­de lo que es­tá de mo­da has­ta con­fec­cio­nes a la me­di­da, se­gún los mo­de­los que uno pro­pon­ga (a ve­ces la foto bas­ta pa­ra una co­pia ex­tre­ma­da­men­te fiel). Al­fom­bras de piel de va­ca, mue­bles, her­mo­sos baú­les de ma­de­ra fo­rra­dos en cue­ro son otros ar­tícu­los es­pe­cia­li­za­dos, fa­bri­ca­dos por ar­te­sa­nos de Co­ta­ca­chi, ade­más de las mon­tu­ras tra­di­cio­na­les que die­ron a la zo­na su repu­tación en la épo­ca co­lo­nial.

Cue­ro, cue­ro, cue­ro… pe­ro hay más que cue­ro en Co­ta­ca­chi. A só­lo cin­co mi­nu­tos en au­to de Ota­va­lo, es­te pue­blo pro­gre­sis­ta, cuen­ta con una co­mu­ni­dad po­lí­ti­ca­men­te ac­ti­va y cons­cien­te. Se con­vir­tió en el pri­mer can­tón ecua­to­riano en su­pe­rar el anal­fa­be­tis­mo, y sus vo­tan­tes eli­gie­ron a uno de los pri­me­ros al­cal­des in­dí­ge­nas de to­da La­ti­noa­me­ri­ca y el se­gun­do en la his­to­ria de Ecua­dor. Au­ki Ti­tua­ña fue tan in­flu­yen­te, que pre­si­dió la mu­ni­ci­pa­li­dad du­ran­te 12 años (tres man­da­tos), trans­for­man­do a Co­ta­ca­chi, en­tre otras co­sas, en uno de los rin­co­nes más lim­pios de Ecua­dor, e in­ci­tan­do una nue­va pa­sión en la po­bla­ción por su iden­ti­dad, tra­di­ción y pa­tri­mo­nio kich­wa. Es­to se ha com­bi­na­do con un in­te­rés cre­cien­te en me­di­ci­na al­ter­na­ti­va, la crea­ción de ins­ti­tu­cio­nes de sa­lud y nu­tri­ción mo­der­nas, un sis­te­ma edu­ca­ti­vo for­ta­le­ci­do, prác­ti­cas agrí­co­las sos­te­ni­bles, pro­duc­ción de ali­men­tos or­gá­ni­cos, y otros es­fuer­zos co­mu­ni­ta­rios que han atraí­do a nor­te­ame­ri­ca­nos y europeos, co­lo­can­do a Co­ta­ca­chi, in­clu­si­ve, en pleno cen­tro del ra­dar de los ex-pats.

El des­vío ha­cia Co­ta­ca­chi des­de la ca­rre­te­ra Pa­na­me­ri­ca­na, a po­ca dis­tan­cia al nor­te de Ota­va­lo, zig­za­guea du­ran­te 3 ki­ló­me­tros jun­to al río Am­bi, has­ta lle­gar a una me­se­ta don­de co­mien­za la zo­na ur­ba­na. Una enor­me cha­ca­na (o cruz an­di­na) anaran­ja­da da la bien­ve­ni­da a los vi­si­tan­tes (otra de las ins­pi­ra­cio­nes del ex-al­cal­de Ti­tua­ña, quien in­tro­du­jo la cha­ca­na co­mo sím­bo­lo ciu­da­dano en to­do des­de pa­pe­le­ría oficial has­ta ta­pas de al­can­ta­ri­lla­do). La pla­za cen­tral Ab­dón Cal­de­rón es un en­cla­ve ur­bano do­mi­na­do por ár­bo­les al­tos y una vis­to­sa es­ta­tua cen­tral de San­ta Ana. Al otro la­do de la ca­lle, es­tá la ma­ra­vi­llo­sa fa­cha­da y es­ca­li­na­tas de pie­dra de su Ca­te­dral (va­le la pe­na ad­mi­rar los in­te­rio­res de es­ti­lo barroco e imá­ge­nes de la es­cue­la qui­te­ña). Ade­más de pa­sear por la ca­lle del cue­ro (10 de agos­to) se pue­de tam­bién vi­si­tar el mercado del do­min­go en la Pla­za San Fran­cis­co pa­ra com­prar ar­tícu­los de cue­ro a pre­cio po­pu­lar.

Hay dos si­tios de vi­si­ta de in­te­rés cul­tu­ral, la Ca­sa Ru­na­ku­na­pak Kaw­say, que or­ga­ni­za ex­po­si­cio­nes tem­po­ra­les y even­tos, y el Mu­seo de las Cul­tu­ras, con su ins­ta­la­ción per­ma­nen­te de his­to­ria y antropología co­ta­ca­che­ña (am­bas ubi­ca­das en la Ca­lle Bo­lí­var). El Ami Ci­ne Tea­tro es un sim­pá­ti­co ci­ne que ofre­ce una ex­ce­len­te agenda de ci­ne ar­te los mar­tes, sá­ba­dos y do­min­gos (km. 1 vía a Iman­tag). An­tes del des­vío a Iman­tag, no de­jes de vi­si­tar Ca­fé In­tag pa­ra un bo­ca­do.

La ciu­dad es­tá pro­te­gi­da por el prodigioso Vol­cán Co­ta­ca­chi, que se ele­va ha­cia el oes­te y per­so­ni­fi­ca los mi­tos más pre­cia­dos de sus po­bla­do­res. Apa­ren­te­men­te el vol­cán es una ‘rei­na’ an­di­na he­cha y de­re­cha, con nom­bre com­ple­to y to­do: Ma­ría Isa­bel War­mi Ra­zu Co­ta­ca­chi (war­mi ra­zu que quie­re de­cir ‘mu­jer de las nie­ves’). Las re­si­den­cias ba­jas con te­chos de te­jas – al­gu­nas de cons­truc­ción co­lo­nial – y las po­cas ca­lles em­pe­dra­das que for­man el nú­cleo de la ciu­dad, se en­cuen­tran ro­dea­das de ver­des co­li­nas y fér­ti­les pas­ti­za­les. Co­mo Ota­va­lo, Co­ta­ca­chi se nu­tre de va­rias co­mu­ni­da­des ru­ra­les ubi­ca­das en la pe­ri­fe­ria.

Es­tas tie­rras son el ho­gar de una asom­bro­sa ri­que­za agrí­co­la. Se pue­de com­pro­bar los do­min­gos en el pe­que­ño

mercado Jam­bi Mas­ca­ri, de­trás de la ter­mi­nal de au­to­bu­ses, don­de se ven­den pro­duc­tos or­gá­ni­cos (des­de las 5 de la ma­ña­na), in­clu­yen­do clá­si­cos an­di­nos co­mo el ama­ran­to, el ata­co, la qui­nua, la chu­chu­ca, el mo­ro­cho, los gra­nos, las pa­pas y los cho­chos. El Mercado de los An­des Co­ta­ca­chi - Ja­tuk Cem, fi­nan­cia­do por la UNES­CO, tam­bién ofre­ce pro­duc­tos que le dan re­nom­bre de eje agrí­co­la a Co­ta­ca­chi, aun­que es más con­ven­cio­nal. Va­le la pe­na, ade­más, co­no­cer el Jar­dín Etno-bo­tá­ni­co, ubi­ca­do en el ba­rrio de Tu­ru­cu que, ade­más de ser una enor­me mues­tra de la di­ver­si­dad agrí­co­la de la zo­na de Co­ta­ca­chi (par­ti­cu­lar­men­te en tér­mi­nos de hier­bas me­di­ci­na­les), tam­bién ac­túa co­mo ban­co de se­mi­llas pa­ra la co­mu­ni­dad y cen­tro edu­ca­ti­vo de­di­ca­do a la agri­cul­tu­ra y la bio­di­ver­si­dad.

To your every­day tou­rist, small town Co­ta­ca­chi trans­la­tes as “leather ca­pi­tal of Ecua­dor”: lo­gi­cal, sin­ce one of its two hig­her edu­ca­tion ins­ti­tu­tions spe­cia­li­zes strictly in ma­nu­fac­tu­ring and mer­chan­di­sing items ma­de out of leather, the Ins­ti­tu­to Tec­no­ló­gi­co de la In­dus­tria del Cue­ro ( The Leather In­dustry Tech­no­lo­gi­cal Ins­ti­tu­te). On Ca­lle 10 de Agos­to, leather bags, belts, shirts, trousers, jac­kets – not to men­tion funky leather wo­men’s pon­chos – are dis­pla­yed in al­most every win­dow. Sty­les go from what’s in lo­cal fashion to cus­tom-ma­de bring-us-the-mo­de­land-we’ll-copy-it-to-per­fec­tion con­fec­tions. Mottled cow-skin rugs, leather fur­ni­tu­re, re­mar­ka­ble leather-li­ned wooden chests are ot­her spe­cia­li­zed items Co­ta­ca­chi ar­ti­sans fa­bri­ca­te, apart from the tra­di­tio­nal sadd­les that ga­ve the area its repu­tation in Co­lo­nial ti­mes.

But the­re is mo­re to Co­ta­ca­chi than cow hi­de. The town, which is only about five mi­nu­tes by car from Ota­va­lo, is sur­pri­singly pro­gres­si­ve, with a po­li­ti­cally ac­ti­ve and cons­cien­tious com­mu­nity to fit. It be­ca­me the first pa­rish in Ecua­dor to rid it­self of illi­te­racy, and elec­ted the first-ever na­ti­ve in­di­ge­nous ma­yor in the his­tory of the country. Au­ki Ti­tua­ña’s man­da­te pro­ved so in­fluen­tial he re­mai­ned in the post for th­ree terms (12 years), trans­for­ming the city, among ot­her things, in­to one of Ecua­dor’s clea­nest cor­ners, and in­ci­ting a new­found pas­sion in the po­pu­la­tion for Kich­wa iden­tity, tra­di­tion and he­ri­ta­ge. This has com­bi­ned with the lo­cal hy­pe for al­ter­na­ti­ve me­di­ci­ne, the crea­tion of health ca­re and nu­tri­tion ins­ti­tu­tions, a strengt­he­ned edu­ca­tio­nal sys­tem, sustainable far­ming prac­ti­ces and awa­re­ness, or­ga­nic food pro­duc­tion, and ot­her en­dea­vors that ha­ve lu­red Ame­ri­cans and Eu­ro­peans, and un­sus­pec­tingly put Co­ta­ca­chi on the ex-pat world map.

The turn-off to town, on the Pan-Ame­ri­can High­way just past Ota­va­lo, switch­backs 3 ki­lo­me­ters (so­me 2 mi­les) over the Ri­ver Am­bi, on­to the pla­teau whe­re the city be­gins, a hu­ge, bright oran­ge 3-D cha­ca­na (or An­dean cross) wel­co­ming vi­si­tors in a dra­ma­tic way (anot­her of ex-Ma­yor Ti­tua­ña’s claims to fa­me was in­tro­du­cing the cha­ca­na in everyt­hing from of­fi­cial sta­tio­nery to wa­ter-work me­tal lids). The cen­tral Ab­dón Cal­de­rón squa­re is a pretty ur­ban en­cla­ve do­mi­na­ted by tall trees and a unique cen­ter­pie­ce sta­tue of Saint An­ne, across the street from the won­der­ful sto­ne faça­de and stairs of the Cat­he­dral (Ba­ro­que in­teriors and Qui­to Art School images are worth a look). Apart from stro­lling the leather gar­ment dis­trict and per­haps cat­ching the Sun­day leather mar­ket at Pla­za San Fran­cis­co (wes­tern li­mits of Ca­lle 10 de Agos­to), the­re are two in­ter­es­ting cul­tu­ral vi­si­tor si­tes, Ca­sa Ru­na­ku­na­pak Kaw­sai Cul­tu­ral Cen­ter, which hosts tem­po­rary ex­hi­bits and events, and the Mu­seo de las Cul­tu­ras, with a per­ma­nent ins­ta­lla­tion on Co­ta­ca­chi his­tory and anth­ro­po­logy (both lo­ca­ted on Ca­lle Bo­li­var). The Ami Ci­ne Tea­tro is a spe­cial small-town mo­vie hou­se that of­fers a sur­pri­singly in­tri­guing film agenda on Tues­days, Sa­tur­days and Sun­days (km. 1 vía a Iman­tag). Be­fo­re the turn-off to Iman­tag, grab a bit and cof­fee at Ca­fé In­tag.

The town is shel­te­red by pro­di­gious Mount Co­ta­ca­chi, which ri­ses to the west and per­so­ni­fies the na­ti­ves’ most trea­su­red myths. The vol­cano, for the na­ti­ves, is a ve­ri­ta­ble ‘Queen’ of the nort­hern An­des, boas­ting a pro­per, full na­me: Ma­ría Isa­bel Huar­mi Ra­zu Co­ta­ca­chi ( huar­mi ra­zu mea­ning Wo­man of the Snow). Low ti­led-roof re­si­den­ces – so­me da­ting back to Co­lo­nial ti­mes– and the few cob­bled streets that ma­ke up cen­ter town, are nestled amidst ver­dant hills and fer­ti­le pas­tu­res. Much li­ke Ota­va­lo, Co­ta­ca­chi pro­per is su­rroun­ded by a num­ber of outl­ying, ru­ral com­mu­ni­ties. Their si­tua­tion may seem poor in the eyes of pro­gress, yet the­se lands are iro­ni­cally ho­me to an as­to­nis­hing agri­cul­tu­ral wealth. You can check out ‘the goods’ every Sun­day, behind the bus ter­mi­nal, whe­re the Jam­bi Mas­ca­ri or­ga­nic mar­ket sets up (at around 5 am), se­lling quin­tes­sen­tial An­dean pro­ducts such as ama­ran­to, ata­co, qui­nua, chu­chu­ca, mo­ro­cho, grains, po­ta­toes, le­gu­mes and lu­pi­nes. The UNES­CO-spon­so­red Ja­tuk Cem Mar­ket will al­so gi­ve you an idea of Co­ta­ca­chi’s re­pu­ted pro­du­ce, alt­hough it is mo­re mains­tream. Al­so in­ter­es­ting are the Eth­no­bo­ta­ni­cal Gar­dens, lo­ca­ted in the Tu­ru­cu neigh­bor­hood, which apart from show­ca­sing the spec­ta­cu­lar di­ver­sity of the Co­ta­ca­chi area (par­ti­cu­larly in terms of me­di­ci­nal herbs), al­so acts as a seed bank for the com­mu­nity and edu­ca­tio­nal cen­ter de­di­ca­ted to agri­cul­tu­ral bio­di­ver­sity.

Bal­co­nes de ca­sas an­ti­guas en la pla­za prin­ci­pal de Co­ta­ca­chi. / Bal­co­nies of old ho­mes fa­ce Co­ta­ca­chi’s main squa­re.

Pla­za prin­ci­pal de Co­ta­ca­chi.

Co­ta­ca­chi’s Main Squa­re and church.

Va­le la pe­na pa­rar pa­ra de­gus­tar el fa­mo­so ca­fé de In­tag en su ca­fe­te­ría. Don’t miss out on Ca­fé In­tag’s fresh bre­wed fair- tra­de cof­fee..

Vi­da de mercado; mo­da y cue­ro; las an­ti­guas he­rra­mien­tas de los ta­la­bar­te­ros. / Mar­ket li­fe; leather and fashion; age-old sadd­ler tools.

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