Afri­ca en los An­des / Afri­ca in the An­des

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Es­ta vi­sión es com­par­ti­da por muy po­cos lu­ga­res en el mun­do: una mu­jer ne­gra sen­ta­da en el es­ca­lón de su pe­que­ña ca­sa de te­jas con un pa­ño azul al­re­de­dor de la ca­be­za, una me­dia son­ri­sa nos­tál­gi­ca, y de­trás de ella, un pai­sa­je de mon­ta­ña más es­car­pa­do que los Al­pes suizos. La co­mu­ni­dad afro­ecua­to­ria­na es, sin du­da, una pie­za im­por­tan­te de es­te país me­ga­di­ver­so y la ma­yo­ría se ha asen­ta­do en la hú­me­da y tro­pi­cal pro­vin­cia de Es­me­ral­das. Sin em­bar­go, es­ta vi­sión –afro­ecua­to­ria­nos que han vivido plá­ci­da­men­te du­ran­te más de 400 años a más de 2000 me­tros so­bre el ni­vel del mar– es, tal vez sin sos­pe­char­lo, evi­den­cia de una de las más ra­ras ocu­rren­cias de la his­to­ria de Amé­ri­ca del Sur.

Aquí, en­tre 2200 y 1600 me­tros so­bre el ni­vel del mar, en Tum­ba­bi­ro, Ur­cu­quí, Iba­rra y Sa­li­nas de Iba­rra, pe­ne­tra­mos en un ver­da­de­ro agu­je­ro es­pa­cio-tem­po­ral, en el que Áfri­ca se ha he­cho una con los An­des, don­de el sa­bor y rit­mo del tam­bor se ha mez­cla­do de for­ma úni­ca con el sil­bi­do me­lan­có­li­co del pá­ra­mo. Por cier­to, la mú­si­ca de la re­gión im­pre­sio­na a sus vi­si­tan­tes, al igual que a la li­te­ra­tu­ra que ex­plo­ra la zo­na, es­pe­cial­men­te un po­co más al nor­te de lo que cu­bri­mos en es­ta edi­ción, en lo que se co­no­ce co­mo El Valle del Cho­ta (ex­plo­ra­re­mos es­ta zo­na en el fu­tu­ro); pe­ro la ver­dad es que la mú­si­ca es só­lo la pun­ta del ice­berg cul­tu­ral de es­ta fas­ci­nan­te cul­tu­ra.

Uno de los po­bla­dos más re­pre­sen­ta­ti­vos es Sa­li­nas de Iba­rra, el cual ha lla­ma­do re­cien­te­men­te la aten­ción gra­cias a la reha­bi­li­ta­ción de las vías y es­ta­ción de fe­rro­ca­rril ( www.tre­ne­cua­dor.com) que lo co­nec­tan con la ca­pi­tal pro­vin­cial. La ma­yo­ría de las per­so­nas que lle­gan al pue­blo, es­cu­chan can­cio­nes in­ter­pre­ta­das en vi­vo por una ban­da afro­ecua­to­ria­na lo­cal; se que­dan pa­ra el es­pec­tácu­lo de dan­za de mu­je­res, co­mer al­go en el me­jor res­tau­ran­te del pue­blo; vi­si­tan el Mu­seo de la Sal (aquí ope­ra­ban unas mi­nas de sal, em­plean­do a la co­mu­ni­dad afro que se asen­tó en la zo­na, por ello el nom­bre del pue­blo); y vuel­ven a ca­sa. Es un día com­ple­to de aven­tu­ras en el pue­blo, que per­mi­te ex­plo­rar la esen­cia de es­ta co­mu­ni­dad úni­ca.

Una de las cos­tum­bres pre­fe­ri­das en­tre la po­bla­ción es la del ‘ani­me­ro’, la ocu­pa­ción que tie­nen quie­nes vi­si­tan el ce­men­te­rio en el Día de Fi­na­dos y lle­van a las al­mas a dar un pa­seo por la ciu­dad. Don Per­fi­lio, fa­mo­so ani­me­ro, de­cía que era de vi­tal im­por­tan­cia que “la me­mo­ria sea par­te de nues­tro día a día, por lo me­nos en es­ta épo­ca tan es­pe­cial”. Otras cos­tum­bres in­clu­yen co­lo­car una al­par­ga­ta en el pie de una ima­gen de Cris­to; en­te­rrar ce­re­mo­nial­men­te el cor­dón um­bi­li­cal del re­cién na­ci­do, así co­mo la pla­cen­ta de la ma­dre; tea­tra­les fies­tas de com­pro­mi­so du­ran­te las cua­les se ofre­cen poe­mas de amor re­ci­ta­dos ba­jo el bal­cón de la no­via; o las his­to­rias de cria­tu­ras so­bre­na­tu­ra­les co­mo el ‘duen­de’, con­ta­das por ‘cuen­te­ros’ ma­yo­res, a un gru­po de ni­ños (y adul­tos) im­pre­sio­na­bles, a la puer­ta de la ca­sa o en reunio­nes fa­mi­lia­res. Otra ma­ni­fes­ta­ción cul­tu­ral no­ta­ble en Sa­li­nas son las más­ca­ras, ins­pi­ra­das en un an­ti­guo y le­jano le­ga­do afri­cano. Pues Áfri­ca vi­ve acá, en los ven­to­sos, es­car­pa­dos y elevados cam­pos que cir­cun­dan Iba­rra.

The sight is only sha­red by very few pla­ces in the world: a black wo­man sit­ting on a stoop of a small ru­ral-vi­lla­ge ti­led-roof fa­mily ho­me, a bright blue cloth wrap­ped around her head, a nos­tal­gic half-smi­le, and behind her, a moun­tain lands­ca­pe mo­re rug­ged and ro­lling than the Swiss Alps. The Afro-Ecua­do­rian com­mu­nity is un­doub­tedly one im­por­tant pie­ce of this me­ga­di­ver­se-puzz­le-of-a-country, and most ha­ve settled in the hu­mid, tro­pi­cal pro­vin­ce of Es­me­ral­das; yet this vision here – Afro-Ecua­do­rians who ha­ve pla­cidly li­ved for over 400 years at over 2,000 me­ters abo­ve sea le­vel – is, per­haps un­sus­pec­tingly so, evi­den­ce of one of the ra­rest chain of events in the his­tory of South Ame­ri­ca.

Here, bet­ween 2,200 and 1,600 me­ters abo­ve sea le­vel, in the towns of Tum­ba­bi­ro, Ur­cu­quí, Iba­rra, and Sa­li­nas de Iba­rra, we lie at the brink of a fas­ci­na­ting cul­tu­ral worm­ho­le, in which Afri­ca has met the An­des Moun­tains, and the spi­ce and rhythm of the drum has blen­ded uni­quely with the me­lan­cho­lic th­re­nody of thin pá­ra­mo air. In­ci­den­tally, the mu­sic of the re­gion cer­tainly stri­kes a chord in most vi­si­tors, and most li­te­ra­tu­re that ex­plo­res the area, es­pe­cially a little fart­her north of what we co­ver in our pre­sent is­sue, in what is known as El Cho­ta Va­lley (which we will explore much mo­re ex­ten- si­vely in the fu­tu­re); but the truth is, mu­sic is really only the tip of the cul­tu­ral ice­berg.

One of the most fas­ci­na­ting com­mu­ni­ties is dusty little Sa­li­nas de Iba­rra, a small town that has only re­cently caught the at­ten­tion of the rest of the world thanks to the reha­bi­li­ta­tion of the train tracks and rail­road sta­tion ( www.tre­ne­cua­dor.com) that con­nect it to the pro­vin­cial ca­pi­tal of Iba­rra. Most peo­ple arri­ve in town, wit­ness so­me li­ve folk mu­sic pla­yed by a lo­cal Afro-Ecua­do­rian band, per­haps are then of­fe­red a wo­man’s dan­ce per­for­man­ce, eat so­met­hing at the rail­road or com­mu­nity res­tau­rants, may­be head to the Salt Mu­seum (an im­por­tant salt mi­ne em­plo­yed the Afro-Ecua­do­rian com­mu­nity of the area), and then head back ho­me: an in­sight-pac­ked day of ad­ven­tu­res in town which gi­ves one a gist of the fas­ci­na­ting exis­ten­ce of this unique com­mu­nity.

One of our fa­vo­ri­te cus­toms in town is that of the ani­me­ro or ‘soul wal­ker’, tho­se who vi­sit Sa­li­nas’ ce­me­tery on All Soul’s Day and ta­ke the ghosts for a walk around town. One Don Per­fi­lio, a fa­mous ani­me­ro of years past, found it to be of vi­tal im­por­tan­ce that “me­mory be­co­me part of our every day, at least for this spe­cial oc­ca­sion”. Ot­her cus­toms in­clu­de pla­cing a san­dal on Ch­rist’s foot; the ce­re­mo­nious bur­ying of a baby’s um­bi­li­cal cord, as well as the bur­ying of the mot­her’s pla­cen­ta; thea­tri­cal en­ga­ge­ment par­ties fea­tu­ring lo­ve poems re­ci­ted under the bal­cony of the bri­de-to-be; or stories of su­per­na­tu­ral crea­tu­res li­ke the ‘gnome’ ( duen­de) told by ol­der ge­ne­ra­tion cuen­te­ros (story-te­llers) to a group of im­pres­sio­na­ble kids (and adults) on doors­teps and at fa­mily reunions. Anot­her no­ti­cea­ble cul­tu­ral ma­ni­fes­ta­tion in Sa­li­nas are the masks, ins­pi­red by an an­cient and far-away Afri­can an­cestry. Afri­ca li­ves on in the windy country­si­de of Iba­rra.

Fo­to­gra­fía tem­pra­na de obra de Hu­go Ci­fuen­tes, re­co­no­ci­do ar­tis­ta/fo­tó­gra­fo ota­va­le­ño.

Early Pho­to­graph by re­now­ned ar­tist/pho­to­grap­her Hu­go Ci­fuen­tes.

El Cris­to de la Al­par­ga­ta, tra­di­ción sin­gu­lar de Sa­li­nas en la que se co­lo­ca una al­par­ga­ta a la ima­gen de Cris­to. / One of Ecua­dor’s most be­gui­ling lo­cal tra­di­tions, in Sa­li­nas, the pla­cing of the al­par­ga­ta (ro­pe-so­led san­dal) on­to the ima­ge of Ch­rist.

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