No to­car las tor­tu­gas / Don’t touch the tor­toi­ses

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Mic­key de los ojos azu­les

Mic­key va­ga por la Eco-fin­ca y lod­ge Cam­po Du­ro en la is­la Isabela co­mo un hi­jo que no qui­so sa­lir de ca­sa. Wil­fri­do Mi­chuy, el due­ño de la fin­ca y ge­ren­te del lod­ge, lo tra­ta así. Mic­key es una tor­tu­ga gi­gan­te en ‘se­mi-cau­ti­ve­rio’ y téc­ni­ca­men­te es­tá li­bre de va­gar por don­de quie­ra (su­peran­do los 100 años, po­dría­mos de­cir que tie­ne edad su­fi­cien­te co­mo pa­ra ha­cer­lo); pe­ro es ob­vio que va­lo­ra su vi­da en la zo­na de tran­si­ción de las tie­rras al­tas de Isabela, y du­do que quie­ra cam­biar su si­tua­ción. Se ve en sus ojos.

Wil­fri­do creó Cam­po Du­ro co­mo una fin­ca en el sen­ti­do más tra­di­cio­nal de la pa­la­bra, y so­lo más tar­de la con­vir­tió en un si­tio de cam­ping, en un res­tau­ran­te y en un ho­gar pa­ra tor­tu­gas gi­gan­tes. Su de­seo inocen­te de adop­tar al­gún día a una - co­mo pa­ra dar­le ca­rác­ter ga­la­pa­gue­ño a su pro­pie­dad - le fue, re­pen­ti­na­men­te, con­ce­di­do ha­ce unos diez años. El Par­que acep­tó su su­ge­ren­cia de im­ple­men­tar una “eta­pa in­ter­me­dia” an­tes de lle­var a las tor­tu­gas cria­das en cau­ti­ve­rio a su há­bi­tat na­tu­ral. La fin­ca de Wil­fri­do se con­vir­tió en el pri­mer lu­gar de Isabela en re­ci­bir tor­tu­gas Ga­lá­pa­gos del Cen­tro de Crian­za de Puer­to Villamil. Un to­tal de 44 han pa­sa­do por Cam­po Du­ro, y al­re­de­dor de 30 han si­do re­in­ser­ta­das con éxi­to. La his­to­ria de con­ser­va­ción que na­rra Wil­fri­do es alen­ta­do­ra, sin du­da.

Me­nos fe­liz, por su­pues­to, es la his­to­ria del So­li­ta­rio Geor­ge, la tor­tu­ga que no pu­do sal­var a su es­pe­cie de la ex­tin­ción, an­tes de fa­lle­cer el 4 de ju­nio de 2012. Geor­ge, la úl­ti­ma tor­tu­ga gi­gan­te de la Is­la Pin­ta, se con­vir­tió en una ce­le­bri­dad, un ícono de la con­ser­va­ción. Mien­tras las de­ce­nas de in­ves­ti­ga­do­res y em­plea­dos del Par­que tra­ba­ja­ban ar­dua­men­te por con­ti­nuar su lí­nea ge­né­ti­ca, Geor­ge se ocu­pa­ba de en­tre­gar el men­sa­je ‘Ga­lá­pa­gos’ al mun­do. Los vi­si­tan­tes ve­nían a ver­lo a su co­rral en Puer­to Ayo­ra. Le to­ma­ban fo­tos co­mo lo ha­rían con la Mo­na Li­sa en el Lou­vre. Geor­ge era ‘eso’ pa­ra el mu­seo vi­vien­te de las Is­las.

Geor­ge le da­ba, in­clu­so, otro sig­ni­fi­ca­do a la ex­pe­rien­cia de es­tar en Ga­lá­pa­gos, re­ve­lan­do de qué se tra­ta­ba to­do es­to: un es­fuer­zo mul­ti­mi­llo­na­rio, mul­ti-ins­ti­tu­cio­nal, in­ter­na­cio­nal y con­cer­ta­do pa­ra pro­te­ger las es­pe­cies, in­clu­so es­pe­cí­me­nes fan­tas­mas co­mo el pro­pio Geor­ge, que no tu­vo pa­re­ja ge­né­ti­ca­men­te com­pa­ti­ble co­mo pa­ra pro­pa­gar su es­pe­cie. Hoy en día, los in­ves­ti­ga­do­res es­tán con­ven­ci­dos de que otras tor­tu­gas gi­gan­tes de Pin­ta to­da­vía va­gan por las is­las e in­can­sa­ble­men­te con­ti­núan en su bús­que­da. Pe­ro si no las en­cuen­tran, la es­pe­cie Pin­ta ha­bría ter­mi­na­do con So­li­ta­rio Geor­ge.

He es­cu­cha­do a mu­chos de­cir que sien­ten tris­te­za al ver a las tor­tu­gas gi­gan­tes. Tal vez son sus ojos caí­dos, o el es­fuer­zo que pre­ci­san pa­ra mo­ver­se, por no de­cir trans­por­tar­se de un ex­tre­mo a otro de una is­la. O qui­zás ins­pi­ra lás­ti­ma el he­cho de que cuan­do uno se acer­ca a una tor­tu­ga gi­gan­te, és­ta sue­le ocul­tar la ca­be­za con mie­do. Uno no pue­de de­jar de ima­gi­nar que es­ta era la úni­ca po­si­ble reac­ción del ani­mal cuan­do pi­ra­tas y bu­ca­ne­ros les da­ban vuel­ta y las lle­va­ban a sus bu­ques. Es­tos gi­gan­tes de Ga­lá­pa­gos eran car­ne muy va­lo­ra­da en el mar. Po­dían so­bre­vi­vir me­ses sin co­mer y, pa­ra to­do ma­rino, ello que­ría de­cir co­mi­da que no se es­tro­pea­ba. Sus po­bla­cio­nes fue­ron, por en­de, diez­ma­das. De­ce­nas de mi­les fue­ron ase­si­na­das, al pun­to de que tres es­pe­cies fue­ron lle­va­das a la ex­tin­ción, du­ran­te los 400 años, des­de el des­cu­bri­mien­to de las is­las por par­te del obis­po To­más de Ber­lan­ga.

Sin lu­gar a du­das, el Hom­bre ha ju­ga­do un pa­pel cen­tral en la des­truc­ción de co­mu­ni­da­des de flo­ra y fau­na de las is­las, sin ser la tor­tu­ga gi­gan­te una ex­cep­ción. In­clu­so más per­ju­di­cial que la ca­za ha si­do la li­be­ra­ción de ani­ma­les in­tro­du­ci­dos, in­clu­so an­tes de que co­men­za­ra el asen­ta­mien­to hu­mano en las is­las. Es­tas es­pe­cies tu­vie­ron to­do el tiem­po del mun­do pa­ra com­pe­tir agre­si­va­men­te por la fuen­te de ali­men­to de los ani­ma­les na­ti­vos, co­mién­do­se sus crías y pi­so­tean­do los há­bi­tats a los cua­les, con tan­to es­fuer­zo, tu­vie­ron que adap­tar­se. La lis­ta es lar­ga, plan­tas fe­ro­ces co­mo la mo­ra, la gua­ya­ba y el pas­to; y en­tre los ani­ma­les, la ra­ta (en el trans­cur­so de un si­glo, eli­mi­na­ron de for­ma sis­te­má­ti­ca los hue­vos de tor­tu­gas gi­gan­tes de la is­la Pinzón), la ca­bra, el cer­do, el pe­rro y el ga­rra­pa­te­ro (un ave ne­gra de as­pec­to inofen­si­vo, traí­da por ga­na­de­ros pa­ra li­brar de ga­rra­pa­tas a su ga­na­do, que en­con­tró en los hue­vos de tor­tu­ga al­go mu­cho más pro­ve­cho­so; sin com­pe­ten­cia, cam­bió su die­ta en un abrir y ce­rrar de ojos).

Es­ta pro­ble­má­ti­ca fue com­pren­di­da, en par­te, allá por los años 30, cuan­do en Ga­lá­pa­gos fue ins­tau­ra­do un de­cre­to oficial del go­bierno pa­ra pro­te­ger a los ani­ma­les. Pe­ro no fue has­ta 1959 que na­ce­ría el Par­que Na­cio­nal. Al po­co tiem­po em­pe­za­ron pro­gra­mas de con­ser­va­ción, cen­trán­do­se en la eli­mi­na­ción de es­pe­cies in­tro­du­ci­das y la re­po­bla­ción de las es­pe­cies na­ti­vas. Ha­bía mu­cho tra­ba­jo por ha­cer con las tor­tu­gas gi­gan­tes, sím­bo­lo de las is­las. Los pro­gra­mas de cría de tor­tu­gas y de re­in­tro­duc­ción se con­vir­tie­ron en una ver­da­de­ra cru­za­da. Al­gu­nos es­fuer­zos han te­ni­do éxi­to, co­mo la re­po­bla­ción de Es­pa­ño­la (de 10 in­di­vi­duos en el mo­men­to en que co­men­zó a más de 1.500 en la ac­tua­li­dad). Otros han de­mos­tra­do ser me­nos efec­ti­vos. Pe­ro si­gue sien­do la prio­ri­dad nú­me­ro uno del Par­que: re­bo­bi­nar; co­rre­gir los gra­ves erro­res co­me­ti­dos en es­te entorno por el Hom­bre; res­ta­ble­cer el or­den que tan des­pia­da­da­men­te irres­pe­ta­mos; res­tau­rar la di­nas­tía de las tor­tu­gas de Ga­lá­pa­gos.

Des­de el mo­men­to en que fue­ron víc­ti­mas del abu­so pi­ra­ta has­ta que el ser hu­mano de­ci­dió pro­te­ger­los, le he­mos da­do vuel­ta a nues­tro pro­ce­so de pen­sa­mien­to. ¿Qué ha­bía en los ojos de la tor­tu­ga gi­gan­te que nos hi­zo sen­tir com­pa­sión por ella, y por la to­ta­li­dad de las is­las que, con sus ca­pa­ra­zo­nes, vi­nie­ron a re­pre­sen­tar? ¿Por qué no aca­ba­mos de desolar sus tie­rras y de ase­si­nar­los has­ta su de­bi­da ex­tin­ción, co­mo lo hi­ci­mos con el pá­ja­ro Do­do o la pa­lo­ma del pa­sa­je­ro? Oc­ta­vio La­To­rre, en su en­tre­te­ni­do li­bro, La mal­di­ción de la tor­tu­ga, tam­bién con­si­de­ra que la mi­ra­da de la tor­tu­ga gi­gan­te de Ga­lá­pa­gos es es­pe­cial. Ba­sa su pre­sen­ti­mien­to en una le­yen­da que re­la­ta que las tor­tu­gas gi­gan­tes, al mi­rar a al­guien a los ojos, pue­den sa­ber si sus in­ten­cio­nes son bue­nas, o ma­las. Si son ma­las, les acae­ce­rán gran­des des­gra­cias. La­To­rre ar­gu­men­ta, es la ex­pli­ca­ción ale­gó­ri­ca de por qué tan­tos pro­yec­tos que han te­ni­do lu­gar en las is­las a lo lar­go de su bre­ve his­to­ria hu­ma­na han ter­mi­na­do trá­gi­ca­men­te. Por su­pues­to, to­dos ellos han si­do es­fuer­zos de ex­plo­ta­ción y em­pre­sas llenas de co­di­cia. Pe­ro, se­gún la le­yen­da, la tor­tu­ga ten­drá com­pa­sión de quien la mi­re con ter­nu­ra.

Es una ta­rea di­fí­cil, en to­do ca­so, co­rre­gir los ma­les del Hom­bre. Pue­de que sea im­po­si­ble. Pe­ro el Par­que Na­cio­nal, en una es­pe­cie de aven­tu­ra cie­ga e im­pla­ca­ble, co­mo ca­ba­lle­ro cu­yo ho­nor de­pen­de de la va­len­tía que mues­tra pa­ra pro­te­ger a su rei­na, va a ex­tre­mos ex­tra­or­di­na­rios pa­ra sal­var a las cria­tu­ras que con­si­de­ra los go­ber­nan­tes de es­te mun­do na­tu­ral. Muer­tes ma­si­vas con fran­co­ti­ra­do­res col­gan­do de he­li­cóp­te­ros pa­ra li­brar a is­las co­mo San­tia­go de las ca­bras in­tro­du­ci­das, nos dan una idea de has­ta qué pun­to se pue­de lle­gar pa­ra pro­te­ger el eco­sis­te­ma na­ti­vo de Ga­lá­pa­gos. Pe­ro qui­zás uno de los es­fuer­zos más es­pec­ta­cu­la­res y dra­má­ti­cos de to­dos fue el res­ca­te de las tor­tu­gas atra­pa­das en me­dio de la erup­ción de Ce­rro Azul, Isabela, en 1998. Mien­tras des­cen­dían, des­de el vol­cán, ríos de la­va so­bre los gi­gan­tes, los he­li­cóp­te­ros se aba­lan­za­ron has­ta el fue­go y equi­pos de res­ca­te pu­sie­ron a las bes­tias fue­ra de pe­li­gro. La ope­ra­ción te­me­ra­ria sal­vó a to­dos los in­di­vi­duos me­nos a uno. Mu­chos de los so­bre­vi­vien­tes es­tán en el Cen­tro de Crian­za de Puer­to Villamil. Otro es­tá en Cam­po Du­ro: Mic­key tam­bién es un so­bre­vi­vien­te.

Las Ga­lá­pa­gos se han con­ver­ti­do en el gran mea cul­pa del ser hu­mano. In­clu­so a me­di­da que se­gui­mos diez­man­do po­bla­cio­nes fau­nís­ti­cas a tra­vés del pla­ne­ta, ig­no­ran­do las se­ña­les de ad­ver­ten­cia del ca­len­ta­mien­to glo­bal, ma­tán­do­nos los unos a los otros por combustibles fó­si­les, he­mos te­ni­do que acep­tar, en es­tas pe­que­ñas is­las re­mo­tas del Pa­cí­fi­co, que nos he­mos equi­vo­ca­do. Aquí, he­mos de­ci­di­do con­vi­vir con los ani­ma­les, tra­ba­jar por ellos, pro­te­ger, a to­da cos­ta, la na­tu­ra­le­za. Na­die sa­be lo que el fu­tu­ro le de­pa­ra­rá a es­te rin­cón ex­tra­or­di­na­rio, pe­ro po­de­mos es­tar se­gu­ro de una co­sa: las tor­tu­gas es­ta­rán ob­ser­van­do.

Mic­key blue eyes

Mic­key roams his de­sig­na­ted ‘play­pen’ at Cam­po Du­ro Farm and Eco­lod­ge on Isabela Is­land li­ke an over-grown son who’s yet to lea­ve ho­me. Wil­fri­do Mi­chuy, the farm’s ow­ner and lod­ge’s ma­na­ger, treats him so. Alt­hough Mic­key is a giant tor­toi­se kept in se­mi-cap­ti­vity, and is tech­ni­cally free to roam (at over 100, I think we could say he’s old enough to do what he wants), he ob­viously che­ris­hes his li­fe in the tran­si­tion zo­ne of the Isabela high­lands. I don’t think he’d chan­ge his cir­cums­tan­ces for the world. You can see it in his eyes.

Wil­fri­do crea­ted Cam­po Du­ro as a farm in the most tra­di­tio­nal sen­se of the word, and only la­ter tur­ned it in­to a cam­ping si­te, res­tau­rant and tor­toi­se ho­me. His in­no­cent wish of so­me­day adop­ting a giant tor­toi­se – he wan­ted to gi­ve his es­ta­te so­me Ga­lá­pa­gos cha­rac­ter – was gran­ted to him around ten years ago. The Park ac­cep­ted his sug­ges­tion of im­ple­men­ting an ‘in­ter­me-

dia­te sta­ge’ be­fo­re fully re-in­tro­du­cing tor­toi­ses rai­sed in cap­ti­vity in­to the wild. Wil­fri­do’s farm be­ca­me the first pro­perty on Isabela to re­cei­ve Ga­lá­pa­gos Giant Tor­toi­ses from Puer­to Villamil’s Bree­ding Cen­ter. A to­tal 44 tor­toi­ses ha­ve spent time at Cam­po Du­ro, and around 30 ha­ve al­ready been suc­cess­fully re­in­ser­ted back in­to their na­tu­ral ha­bi­tats. The con­ser­va­tion story Wil­fri­do tells is a hear­te­ning one.

Less chee­ring, of cour­se, is the ta­le of Lo­ne­so­me Geor­ge. This giant tor­toi­se wasn’t able to wrest his spe­cies from ex­tin­ction be­fo­re pas­sing away on Ju­ne 4th, 2012. Geor­ge, the last re­mai­ning giant tor­toi­se from Pin­ta Is­land, be­ca­me a ce­le­brity, a con­ser­va­tion icon. Whi­le do­zens of re­sear­chers and park em­plo­yees wor­ked hard over de­ca­des to sa­ve his ge­ne­tic li­ne from va­nis­hing fo­re­ver, he was busy sin­glehan­dedly de­li­ve­ring the Ga­lá­pa­gos mes­sa­ge to the world. Vi­si­tors from all over ca­me to see him in his co­rral in Puer­to Ayo­ra. They snap­ped pho­tos of him as they would the Mo­na Li­sa in the Lou­vre. He meant that to the Is­lands’ li­ving mu­seum.

Geor­ge ga­ve the en­ti­re Ga­lá­pa­gos ex­pe­rien­ce anot­her pur­po­se, ma­king it clear what the pro­ject here was all about: a con­cer­ted, in­ter­na­tio­nal, mul­ti-ins­ti­tu­tion, mul­ti-mi­llion-do­llar ef­fort to sa­ve spe­cies, even vir­tual ghosts li­ke Geor­ge him­self, with no ge­ne­ti­cally-com­pa­ti­ble ma­te with whom he could pro­pa­ga­te his kind. To­day, re­sear­chers feel cer­tain ot­her Pin­ta giant tor­toi­ses still roam the is­lands (ca­rried to the­se by pi­ra­tes and wha­lers back in the 19th cen­tury) and ti­re­lessly con­ti­nue their search. But if they fail to find them, the ‘Pin­ta’ would ha­ve en­ded with Mr. Lo­ne­so­me.

I’ve heard many vi­si­tors find giant tor­toi­ses to be sad. Per­haps their droopy eyes, or the ef­fort it ta­kes for them to mo­ve, let alo­ne trans­port them­sel­ves from one end of an is­land to the ot­her, ins­pi­res pity… Mo­re poig­nantly, ho­we­ver, it could be the fact that when you ap­proach a giant tor­toi­se, it usually re­tracts its head in­to its body, in an ob­vious sign of fear. You can’t help but ima­gi­ne that this was the ani­mal’s only de­fen­si­ve reac­tion when being flip­ped over and ca­rried off to an awai­ting ship by pi­ra­tes and wha­lers. The­se Ga­lá­pa­gos giants we­re pre­cious meat out at sea. They could sur­vi­ve months wit­hout food and, to all sea­fa­rers ali­ke, meant food that didn’t spoil. Their po­pu­la­tions we­re de­ci­ma­ted. Tens of thou­sands we­re slaugh­te­red, to the point whe­re th­ree of the spe­cies we­re dri­ven to ex­tin­ction in the 400 years sin­ce Bis­hop To­más de Ber­lan­ga’s dis­co­very of the is­lands.

Wit­hout doubt, Man has pla­yed a pi­vo­tal part in not only har­ming the is­lands’ flo­ral and fau­nal com­mu­ni­ties, but in me­na­cing the very exis­ten­ce of their em­ble­ma­tic na­me­sa­ke, the Giant Tor­toi­se. And even mo­re harm­ful than our hun­ting for food, was our irres­pon­si­ble re­lea­sing oF do­mes­ti­ca­ted ani­mals, even be­fo­re hu­man settle­ment pro­per be­gan. The­se ‘in­tro­du­ced spe­cies’ had all the time in the world to com­pe­te ag­gres­si­vely for the na­ti­ve ani­mals’ food sour­ce, eat their young and tram­ple the ha­bi­tats that took such evo­lu­tio­nary odys­seys for the crea­tu­res to adapt to. Among a lon­ger li­tany, per­haps the most ra­pa­cious flo­ral in­tro­duc­tions we­re the black­berry, gua­va and elep­hant grass. Whi­le in terms of ani­mals, the most harm­ful cul­prits ha­ve been the rat (over the cour­se of a cen­tury, they sys­te­ma­ti­cally obli­te­ra­ted the giant tor­toi­se eggs of Pinzón Is­land), the goat, the pig, stray dogs and the ani (a harm­less-loo­king black bird brought in by cattle ran­chers to rid their cattle of ticks; it duly found tor­toi­se eggs much mo­re fi­lling – and with no com­pe­ti­tion to hin­der them – chan­ged its diet in a blink of an eye).

Loo­king back over the Is­lands’ re­cent na­tu­ral his­tory, we’ve lear­ned that in­tro­du­ced spe­cies can break the na­tu­ral ba­lan­ce of a fra­gi­le ecosys­tem li­ke Ga­lá­pa­gos in ca­tas­trop­hic ways. So­me of this pro­ble­ma­tic was al­ready un­ders­tood by the 1930s, when an of­fi­cial go­vern­men­tal decree to pro­tect the Ga­lá­pa­gos ani­mals was put in pla­ce. But it wasn’t un­til 1959 that the Na­tio­nal Park was es­ta­blis­hed and ef­forts really ma­de to tac­kle the is­sue. The Park’s con­ser­va­tion pro­grams cen­te­red on eli­mi­na­ting the in­tro­du­ced spe­cies and re­po­pu­la­ting the na­ti­ve ones. Clearly, cru­cial work had to be do­ne for the tor­toi­ses, the is­lands’ sym­bol. Tor­toi­se rea­ring and re­in­tro­duc­tion pro­grams be­ca­me their Cru­sa­de. So­me ha­ve been suc­cess­ful, li­ke the re­po­pu­la­tion of Es­pa­ño­la from its 10 in­di­vi­duals at the time it be­gan to the over 1,500 to­day. Ot­hers ha­ve pro­ved mo­re cha­llen­ging. But it re­mains the Park’s num­ber one prio­rity, its main pur­po­se: re­win­ding time; righ­ting Man’s wrongs; re­ins­ta­ting the ba­lan­ce we so ruth­lessly knoc­ked off cour­se; res­to­ring the Dy­nasty of the Tor­toi­ses.

From the time the tor­toi­ses we­re abu­sed to the time we, Man, de­ci­ded to pro­tect them, we ha­ve ba­si­cally tur­ned our thought pro­cess com­ple­tely around. What was it about the tor­toi­se’s eyes that ma­de us feel pity for the­se ani­mals, and for the en­ti­re is­lands they, with their sadd­le­backs, ca­me to re­pre­sent? Why didn’t we just ra­vish their lands, ex­tin­guish them li­ke the Do­do Bird or the Pas­sen­ger Do­ve? Oc­ta­vio La­To­rre, in his en­ter­tai­ning book, The Cur­se of the Tor­toi­se, al­so finds the tor­toi­se’s ga­ze spe­cial. He draws upon a le­gend he on­ce heard that re­co­unts that tor­toi­ses can tell if tho­se who look in­to their eyes ha­ve good or evil in­ten­tions. If the in­ten­tions are evil, great pain and hear­ta­che will en­sue; this, La­To­rre ar­gues, is the alle­go­ri­cal ex­pla­na­tion as to why so many projects that ha­ve ta­ken pla­ce on the is­lands th­roug­hout its brief hu­man his­tory ha­ve en­ded so tra­gi­cally. Of cour­se, they ha­ve all been ex­ploi­ta­ti­ve ef­forts, en­ter­pri­ses fi­lled with greed and near­sigh­ted am­bi­tion. But, ac­cor­ding to the le­gend, the tor­toi­se will be gra­cious to all tho­se who help it sur­vi­ve and pre­ser­ve its kind.

It’s a dif­fi­cult task, in any ca­se, to right Man’s wrongs. It may even be im­pos­si­ble. But the Na­tio­nal Park, in a sort of blind, al­most im­pla­ca­ble way, ven­tu­res forth, li­ke a knight in shi­ning ar­mor who­se ho­nor de­pends on the cou­ra­ge he dis­plays to pro­tect his Queen. The Park goes to ex­traor­di­nary lengths to sa­ve the crea­tu­res it per­cei­ves as the ru­lers of this na­tu­ral world.

Mas­si­ve ki­lling sprees with shar­ps­hoo­ters, han­ging off of he­li­cop­ters à la Apo­caly­pse Now to rid is­lands li­ke San­tia­go of goats, gi­ve us an in­kling of how far con­ser­va­tion can go to pro­tect the Ga­lá­pa­gos’ ecosys­tem. But per­haps one of the most spec­ta­cu­lar and dra­ma­tic of all Park en­dea­vors was the res­cuing of the tor­toi­ses caught in the midd­le of Ce­rro Azul’s erup­tion in 1998, on Isabela Is­land. As the la­va ri­vers des­cen­ded on the giants from the vol­cano, su­re to bar­be­cue them in a heart­beat, he­li­cop­ters swoo­ped down in­to the fi­re and res­cuers lif­ted the beasts up in­to the air and out of dan­ger, just in the nick of time. The da­re­de­vil ope­ra­tion sa­ved all but one. The lucky sur­vi­vors can be seen, mostly, at the Bree­ding Cen­ter in Puer­to Villamil, or at Cam­po Du­ro. Mic­key is one of the ‘Sin­ged Do­zen’ who sur­vi­ved.

The Ga­lá­pa­gos has tur­ned in­to Man’s great mea cul­pa. Even as we con­ti­nue to de­ci­ma­te po­pu­la­tions across the pla­net, to ig­no­re the war­ning signs of glo­bal war­ming, and fight and kill each ot­her over fossil fuels, we ha­ve, unex­pec­tedly, ex­tra­or­di­na­rily, ac­cep­ted, in the­se tiny re­mo­te Pa­ci­fic is­lands, that we we­re wrong. Here, we ha­ve de­ci­ded, in our wis­dom, to co­exist with the ani­mals, to work for them. Wha­te­ver the fu­tu­re holds for this re­mar­ka­ble en­cla­ve, you can be su­re of one thing: the tor­toi­ses will be wat­ching.

Mic­key vi­ve fe­liz en su fin­ca de Isabela. / Mic­key li­ves hap­pily in his Isabela high­lands farm.

Re­cently de­cea­sed Lo­ne­so­me Geor­ge. / Geor­ge, el di­fun­to so­li­ta­rio.

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