La igua­na ma­ri­na / The Ma­ri­ne Igua­na

ese pe­que­ño de­mo­nio de la evo­lu­ción / Imp of evo­lu­tio­nary won­der

Nan Magazine - - CONTENIDO / CONTENTS -

“Y esa ex­tra­ña ano­ma­lía de la na­tu­ra­le­za más ex­cén­tri­ca: la igua­na”, des­cri­bió Her­man Mel­vi­lle en Las En­can­ta­das, so­bre una de las pre­sen­cias más pre­mo­ni­to­rias de Ga­lá­pa­gos. Tan pre­mo­ni­to­ria y mons­truo­sa, que los es­pa­ño­les que bus­ca­ban des­em­bar­car en las is­las dis­pa­ra­ban so­bre ellas con ba­las de ca­ñón, te­mién­do­las co­mo si fue­sen dra­go­nes del in­fra­mun­do.

En reali­dad, lo más in­ti­mi­dan­te de la igua­na ma­ri­na es su cos­tum­bre de es­cu­pir sal por la na­riz, el re­sul­ta­do de una glán­du­la in­ter­na que, a tra­vés de su evo­lu­ción, ha desa­rro­lla­do pa­ra eli­mi­nar el ex­ce­so de sal que acu­mu­la des­pués de un día na­dan­do en el mar. Es la úni­ca ‘la­gar­ti­ja’ del mun­do que so­por­ta el agua: se su­mer­ge va­rios me­tros, don­de se ali­men­ta de al­gas du­ran­te lar­gos pe­río­dos de tiem­po. Al lle­gar a Ga­lá­pa­gos, la es­pe­cie se dio cuen­ta de que qui­zás ha­bía más sus­ten­to de­ba­jo del mar que so­bre la tie­rra. Y así fue desa­rro­llan­do ga­rras más fuer­tes y pun­tia­gu­das pa­ra aga­rrar­se me­jor de las ro­cas sub­ma­ri­nas.

Cuan­do Dar­win lle­gó a las is­las, ha­bía quien las lla­ma­ba “de­mo­nios de la os­cu­ri­dad”; su des­crip­ción, sin em­bar­go, fue más ob­je­ti­va: “una la­gar­ti­ja gran­de (de 2-3 pies) tor­pe y re­pug­nan­te”. Al pa­re­cer, pro­bó hun­dir­las, atan­do ro­cas a sus co­las, pa­ra ver cuán­to so­bre­vi­vi­rían de­ba­jo el agua. Hoy sa­be­mos que pue­den per­ma­ne­cer du­ran­te más de una ho­ra. Han al­te­ra­do sus fun­cio­nes in­ter­nas pa­ra ha­cer­lo. Pa­ra re­gu­lar su tem­pe­ra­tu­ra cor­po­ral, lue­go de pa­sar tan­to tiem­po en las aguas frías de Ga­lá­pa­gos, el co­lor de su piel fue os­cu­re­cién­do­se, pa­ra ab­sor­ber me­jor los ra­yos del sol. En las is­las oc­ci­den­ta­les son, pues, más os­cu­ras; la tem­pe­ra­tu­ra del agua es más fría. Sus ho­ci­cos son apla­na­dos en com­pa­ra­ción con sus an­te­pa­sa­dos te­rres­tres ya que se pa­san mor­dien­do ro­cas y sus dien­tes se han adap­ta­do pa­ra des­pren­der al­gas con fa­ci­li­dad. Sus co­las, com­pri­mi­das la­te­ral­men­te, las ayu­dan a ma­nio­brar me­jor su cuer­po al na­dar. Es­tu­dios re­cien­tes re­ve­lan, in­clu­si­ve, que la igua­na ma­ri­na es ca­paz de en­co­ger su cuer­po (no só­lo su ma­sa cor­po­ral, pe­ro su pro­pio es­que­le­to) du­ran­te ham­bru­nas. Es­tos atri­bu­tos ha­cen de es­te “de­mo­nio de na­tu­ra­le­za ex­cén­tri­ca”, la obra más asom­bro­sa de adap­ta­ción bio­ló­gi­ca que nos ha­ya de­pa­ra­do la Evo­lu­ción en la Tie­rra.

“And that stran­gest ano­maly of outlan­dish na­tu­re, the igua­na,” wro­te Her­man Mel­vi­lle in The En­can­ta­das, as he des­cri­bed one of the is­land’s most fo­re­bo­ding pre­sen­ces. So fo­re­bo­ding in fact, Spa­niards wis­hing to land would shoot can­non­balls at them, whi­le they hudd­led along the la­va crusts of the Ga­lá­pa­gos sho­re­li­ne. They fea­red them as dra­gons from the un­der­world.

The most vio­lent ma­ri­ne igua­nas ac­tually get, ho­we­ver, is when they spit salt from their no­se. This cer­tainly startles vi­si­tors, but it’s not meant to be ta­ken personally! The ma­ri­ne igua­na does this be­cau­se it has evolved a unique gland within its res­pi­ra­tory tract that allows it to get rid of ex­cess salt from the salt wa­ter it in­gests th­roug­hout the day. This is the only li­zard in the world that re­vels in wa­ter: it di­ves many me­ters to grab on­to the rocky ocean floor and feed off of al­gae for long pe­riods of time. It has thus evolved stron­ger, poin­tier claws for trac­tion.

When Char­les Dar­win reached the is­lands, peo­ple ca­lled them “imps of dark­ness”, but Dar­win pre­fe­rred a mo­re ob­jec­ti­ve des­crip­tion: “lar­ge (2-3ft) most dis­gus­ting, clumsy Li­zards”. He ap­pa­rently sunk a few, tying heavy rocks on their tails, in or­der to see how long they could sur­vi­ve un­der­wa­ter.

We know to­day that ma­ri­ne igua­nas can re­main for over an hour wit­hout breat­hing air. The ani­mal has al­te­red its in­te­rior wor­kings in or­der to th­ri­ve in the sea. To re­gu­la­te its cold-bloo­ded body tem­pe­ra­tu­re af­ter spen­ding so much time in­si­de the cold wa­ters of the Ga­lá­pa­gos, it has dar­ke­ned its skin co­lor so as to ab­sorb sun­rays bet­ter when bas­king in the sun. Ma­ri­ne igua­nas in the wes­tern is­lands are thus dar­ker, sin­ce wa­ter tem­pe­ra­tu­res are col­der here. Their snouts are flat­te­ned in com­pa­ri­son to their land an­ces­tors, sin­ce they spend so much time bi­ting at rocks, and their teeth ha­ve adap­ted to pick out the al­gae. Their la­te­rally com­pres­sed tails help them to bet­ter ma­neu­ver when swim­ming. And per­haps mo­re ama­zing is the fact that stu­dies ha­ve shown igua­nas sh­rink (not only in terms of body fat, but in terms of their ske­le­tons) du­ring ti­mes of fa­mi­ne. With all the­se at­tri­bu­tes, the­se ‘outlan­dish imps’ are ar­guably the most as­toun­ding work of bio­lo­gi­cal adap­ta­tion Evo­lu­tion has de­vi­sed.

La igua­na ma­ri­na pue­de per­ma­ne­cer du­ran­te lar­gos pe­rio­dos de tiem­po de­ba­jo del agua gra­cias a la evo­lu­ción de cier­tos ras­gos anató­mi­cos.

The Ma­ri­ne Igua­na has adap­ted to an ocea­nic exis­ten­ce thanks to spe­ci­fi­cally evolved anato­mic traits.

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