Le­via­tán / Le­viat­han

The stran­ge ta­le of Moby, Mel­vi­lle and our fu­tu­re

Nan Magazine - - CONTENIDO / CONTENTS -

Tro­pas de ca­cha­lo­tes (aquél re­cor­da­do pro­ta­go­nis­ta de Moby Dick) se reúnen cer­ca de is­la Flo­rea­na: cien­tos de ale­tas y co­las blan­cas, sus ori­fi­cios re­so­plan­do, dan­zan­do con las olas en to­da su gi­gan­tes­ca di­men­sión. Es­tos ani­ma­les son enor­mes. Son glo­rio­sos. En­cuen­tran, hoy, asi­lo se­gu­ro en las Is­las Ga­lá­pa­gos.

Ha­ce dos si­glos, sin em­bar­go, Ga­lá­pa­gos ser­vía a un pro­pó­si­to ca­si con­tra­rio, si­nies­tro. El ar­chi­pié­la­go era cen­tro de ope­ra­cio­nes pa­ra la in­dus­tria ba­lle­ne­ra. Se di­ce que íco­nos ac­tua­les del tu­ris­mo co­mo Ca­le­ta Ta­gus eran ma­ta­de­ros. Eco­no­mías en­te­ras pros­pe­ra­ron gra­cias a quie­nes, a san­gre fría, alan­cea­ron a cien­tos de ca­cha­lo­tes.

Her­man Mel­vi­lle, el au­tor de Moby Dick, tam­bién fue un jo­ven ba­lle­ne­ro. Era un ofi­cio pe­li­gro­so, sin du­da (tor­men­tas, fal­ta de pro­vi­sio­nes, el ries­go de mo­rir en al­ta mar; Mel­vi­lle se­ría se­cues­tra­do por la tri­bu ca­ní­bal Ty­pee de la is­la Nu­ku Hi­va). Pe­ro cua­tro años en el mar le sig­ni­fi­ca­ron to­da una vi­da de ins­pi­ra­ción li­te­ra­ria y fue a su re­gre­so a tie­rra fir­me en 1844 que em­pe­zó a es­cri­bir. Su ope­ra pri­ma ‘Ty­pee’, des­cri­be su aven­tu­ra en Nu­ku Hi­va, y ‘Oo­mo’ con­ti­núa la ten­den­cia, crean­do cier­ta ex­pec­ta­ti­va en el mun­do li­te­ra­rio de en­ton­ces.

El li­bro Ro­bin­son Cru­soe de Da­niel De­foe ya ha­bría pi­ca­do a los lec­to­res del mun­do con el bi­cho de la aven­tu­ra ha­cia los ma­res del Sur. El ver­da­de­ro náu­fra­go que ins­pi­ró la his­to­ria, Ale­xan­der Sel­kirk, ha­bría ins­ta­do a De Foe a leer las me­mo­rias de sus tres años en una is­la de­sier­ta. Es du­do­so que el pi­ra­ta hu­bie­ra es­cri­to al­go de va­lía (ni si­quie­ra po­día for­mu­lar fra­ses en nin­gún idio­ma cuan­do lo res­ca­ta­ron). Pe­ro De Foe no­tó el po­ten­cial. En­vió a Sel­kirk en su ca­mino y se que­dó con la ins­pi­ra­ción. Sel­kirk mu­rió de fie­bre en Áfri­ca. Ro­bin­son Cru­soe se con­vir­tió en un clá­si­co.

Ga­lá­pa­gos tie­ne una cu­rio­sa in­ci­den­cia en es­te le­ga­do li­te­ra­rio. Coin­ci­den­te­men­te, el ar­chi­pié­la­go fue el pri­mer lu­gar al que Sel­kirk fue lle­va­do des­pués de su res­ca­te, y Mel­vi­lle, quien tam­bién ha­bría vi­si­ta­do, en su eta­pa ba­lle­ne­ra, ha­lló en las is­las la ins­pi­ra­ción su­fi­cien­te co­mo pa­ra con­ce­bir un ‘in­fierno’ poé­ti­co en su obra Las En­can­ta­das. La con­su­ma­ción li­te­ra­ria, sin em­bar­go, se ha­lla­ba a 2000 ki­ló­me­tros al oes­te. Y el Sel­kirk de Mel­vi­lle, se­ría un hom­bre lla­ma­do Owen Cha­se, so­bre­vi­vien­te de la his­to­ria ba­lle­ne­ra más ho­rri­ble de su épo­ca. El bu­que ba­lle­ne­ro Es­sex, lue­go de des­em­bar­car en Flo­rea­na pa­ra abas­te­cer­se de car­ne de tor­tu­ga (pro­vo­can­do un in­cen­dio que po­si­ble­men­te lle­vó a la tor­tu­ga de Flo­rea­na a la ex­tin­ción), zar­pó al al­ta mar. Allá se en­con­tró con lo que Cha­se lla­ma­ría un ca­cha­lo­te de 30 me­tros, el cual em­bis­tió re­pe­ti­da­men­te el bu­que has­ta hun­dir­lo (los miem­bros de la tri­pu­la­ción, obli­ga­dos a na­ve­gar en bar­cos pe­que­ños, ter­mi­na­ron co­mién­do­se los unos a los otros mien­tras mo­rían).

Qui­zás el as­pec­to más lla­ma­ti­vo de Moby-Dick es el en­fren­ta­mien­to ge­nial en­tre Hom­bre y Na­tu­ra­le­za - re­pre­sen­ta­do por el Ca­pi­tán Ahab y la gran ba­lle­na blan­ca – con que glo­rio­sa­men­te cul­mi­na la no­ve­la. Sin im­por­tar la ha­bi­li­dad, des­tre­za e in­te­li­gen­cia del ser hu­mano, es la Na­tu­ra­le­za, con to­da su fuer­za, la que sa­le ade­lan­te en es­ta cla­ri­vi­den­te ale­go­ría. Sin em­bar­go, la ho­mé­ri­ca proeza li­te­ra­ria ha­bría si­do un fra­ca­so en su tiem­po.

El ca­cha­lo­te so­bre­vi­vi­ría la épo­ca ba­lle­ne­ra del si­glo 19 y es, hoy, un re­si­den­te muy es­pe­cial de Ga­lá­pa­gos. Su pre­sen­cia es sig­ni­fi­ca­ti­va, y bió­lo­gos acu­den a es­tas aguas pa­ra es­tu­diar­lo. Ha­llaz­gos de Hal Whi­tehead, por ejem­plo, mues­tran que di­fe­ren­tes cla­nes de ba­lle­nas se di­fe­ren­cian de otros cla­nes a tra­vés de en­to­na­cio­nes en su “len­gua­je”. Es­tas di­fe­ren­cias han si­do mo­ni­to­rea­das y, aun­que vi­van en las mis­mas aguas, ca­da clan de­mues­tra una for­ma de vi­da muy di­fe­ren­te. A uno de es­tos cla­nes, por ejem­plo, le es­tá yen­do bas­tan­te mal. Se han adap­ta­do a con­di­cio­nes más cá­li­das que las que nor­mal­men­te se en­cuen­tran en Ga­lá­pa­gos, y de­ben es­pe­rar que el fe­nó­meno irre­gu­lar de ‘El Ni­ño’ ca­lien­te las aguas pa­ra pros­pe­rar. Uno po­dría pen­sar que es­tá con­de­na­do a la ex­tin­ción. Whi­tehead ase­ve­ra lo con­tra­rio: que da­dos los efec­tos del ca­len­ta­mien­to glo­bal, es es­te clan el que en reali­dad ‘sal­drá ade­lan­te’. Pue­de mi­rar ha­cia el fu­tu­ro. Se es­tá pre­pa­ran­do.

En es­te sen­ti­do, Moby-Dick tie­ne una in­ci­den­cia es­pe­cial en nues­tra his­to­ria mo­der­na. Ins­pi­ra­do por la ba­lle­na que hun­dió el Es­sex – aqué­lla bes­tia ven­ga­ti­va que por fin le hi­zo fren­te a las crue­les am­bi­cio­nes del Hom­bre - Mel­vi­lle en­tien­de la ob­se­sión del ca­pi­tán Ahab por ven­cer a la na­tu­ra­le­za co­mo la tra­ge­dia hu­ma­na por ex­ce­len­cia: la inuti­li­dad de sus ca­pri­chos; la im­po­ten­cia de sus ac­cio­nes; su caí­da inevi­ta­ble. ¿Tie­ne ra­zón Mel­vi­lle? ¿So­mos el clan de ‘aguas frías’ que no aca­ba de ver lo que se avecina? Troops of Sperm Wha­le (the great whi­te wha­le of Moby Dick) so­me­ti­mes gat­her off Flo­rea­na Is­land: hun­dreds of enor­mous whi­te fins and tails bob­bing up and down in open wa­ter, their blow­ho­les spou­ting in their cha­rac­te­ris­tic forward th­rust, as they dan­ce to the wa­ves in a Fan­ta­sia- li­ke na­tu­ral spec­ta­cle. The­se ani­mals are enor­mous. They are glo­rious. And they find, to­day, sa­fe asy­lum in the wa­ters of the Ga­lá­pa­gos Is­lands and its ma­ri­ne re­ser­ve.

Two cen­tu­ries ago, ho­we­ver, the ar­chi­pe­la­go ser­ved an op­po­si­te, si­nis­ter pur­po­se. The Ga­lá­pa­gos be­ca­me a fa­vo­ri­te out­post for a gro­wing wha­ling in­dustry in the South Pa­ci­fic. To­day’s tou­rism icons li­ke Ta­gus Co­ve we­re wha­le slaugh­ter­hou­ses. En­ti­re eco­no­mies th­ri­ved thanks to tho­se who, in cold blood, spea­red hun­dreds upon hun­dreds of ‘gentle giants’.

Among the motley crews of wha­lers sai­led the young Her­man Mel­vi­lle, la­ter one of the North Ame­ri­can li­te­ra­tu­re’s lea­ding lights. As a young wha­ler, he en­ga­ged in this grue­so­me bu­si­ness – a dan­ge­rous one at that, with the very real risk of drow­ning, star­va­tion, mu­tiny or even, in Mel­vi­lle’s ca­se, being ab­duc­ted by can­ni­bals (on Nu­ku Hi­va Is­land). But his four years at sea would pay off with a li­fe­ti­me of li­te­rary ins­pi­ra­tion. Upon re­tur­ning from his wha­ling spree in 1844, Mel­vi­lle am­bi­tiously took on wri­ting. His ope­ra pri­ma ‘Ty­pee’ des­cri­bed Nu­ku Hi­va, and ‘Oo­mo’ con­ti­nued the trend, both sti­rring a buzz in the li­te­rary world. Da­niel De­foe’s Ro­bin­son Cru­soe had al­ready ma­de the Sout­hern Seas co­me to li­fe in the minds of readers across the glo­be. They say real-li­fe cas­ta­way Ale­xan­der Sel­kirk had gi­ven De­foe the idea for the book, allo­wing De­foe to read his ‘me­moirs’ of his th­ree years alo­ne on a de­sert is­land. It’s dif­fi­cult to be­lie­ve the pi­ra­te was at any le­vel a gif­ted wri­ter (he couldn’t even for­mu­la­te lan­gua­ge when first res­cued). But De­foe no­ti­ced the story’s po­ten­tial. He sent Sel­kirk on his way and kept the ins­pi­ra­tion for him­self. Sel­kirk died of fe­ver off the coast of Afri­ca and Ro­bin­son Cru­soe be­ca­me a ins­tant clas­sic.

The Ga­lá­pa­gos, ac­tually, is pe­cu­liarly lin­ked to the­se li­te­rary le­ga­cies. The ar­chi­pe­la­go was the first pla­ce Sel­kirk was ta­ken to af­ter being res­cued, and Mel­vi­lle, who wha­led off Ga­lá­pa­gos, found enough ins­pi­ra­tion to de­vi­se from it a poe­tic In­ferno in his The En­can­ta­das. Li­te­rary con­sum­ma­tion, ho­we­ver, lied about 2,000 ki­lo­me­ters to the west. And Mel­vi­lle’s Sel­kirk would be a man na­med Owen Cha­se, a sur­vi­vor of the most ho­rrid wha­ling story of the time. The wha­les­hip Es­sex, upon doc­king in Flo­rea­na to stock up on tor­toi­se meat (pro­vo­king a fi­re that pos­sibly brought the Flo­rea­na Tor­toi­se to ex­tin­ction), set to sea to find it­self cor­ne­red by what Cha­se ca­lled an enor­mous 85-feet Sperm Wha­le, which re­pea­tedly ram­med the ves­sel un­til it sunk – the crew, for­ced to na­vi-ga­te in sma­ller boats, even­tually ate each ot­her up as they died.

Per­haps the most arres­ting as­pect of Moby-Dick is the ge­nius clash bet­ween Man and Na­tu­re – re­pre­sen­ted by Ahab and the wha­le: the no­vel glo­riously cli­ma­xes in­to a clash which, des­pi­te the cle­ver­ness of hu­man in­dustry, Na­tu­re wins. This Ho­mer-ins­pi­red tour de for­ce and its bri­lliant alle­gory was, iro­ni­cally, a flop in Mel­vi­lle’s time.

The Sperm Wha­le even­tually sur­vi­ved 19th­cen­tury wha­ling and is, to­day, a spe­cial Ga­lá­pa­gos re­si­dent. Its pre­sen­ce is sig­ni­fi­cant, and ma­ri­ne bio­lo­gists from around the world flock to the­se wa­ters to study it, as is the ca­se of Dr. Hal Whi­tehead. Whi­tehead’s fin­dings show that wha­le clans dif­fe­ren­tia­te them­sel­ves from each ot­her th­rough in­to­na­tions in their ‘lan­gua­ge’. The­se dif­fe­ren­ces ha­ve been mo­ni­to­red and show that, alt­hough all wha­les li­ve in the same wa­ters, each clan de­mons­tra­tes dra­ma­ti­cally op­po­sing li­ve­lihoods. One of them, for exam­ple, is fa­ring rat­her poorly; it seems to ha­ve adap­ted to war­mer con­di­tions than tho­se ty­pi­cally found on the Ga­lá­pa­gos, and has to wait un­til the irre­gu­lar ‘El Ni­ño’ phe­no­me­non warms the wa­ter in or­der to th­ri­ve. One would think they’re doo­med. Yet Whi­tehead be­lie­ves that, with in­crea­sing glo­bal war­ming trends, this clan will ac­tually ‘co­me out ahead’. It is able to look in­to the fu­tu­re. It is pre­pa­ring it­self for it.

Moby-Dick, in this sen­se, is pe­cu­liarly lin­ked to our mo­dern story. Ins­pi­red by the wha­le that sunk the Es­sex – that ven­ge­ful beast that cha­llen­ged Man’s am­bi­tions – Mel­vi­lle un­ders­tood Cap­tain Ahab’s obses­sion to de­feat Na­tu­re as the ul­ti­ma­te hu­man tra­gedy; the use­less­ness of Man’s whims; the po­wer­less­ness of his ac­tions; his inevi­ta­ble de­mi­se. Was Mel­vi­lle right? Are we the cold-wa­ter clan that just doesn’t see what’s co­ming?

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