Dan­za de Fue­go y Tie­rra The dan­ce of Earth and Fi­re

Las is­las que vi­ven y res­pi­ran Is­lands: li­ving and breat­hing

Nan Magazine - - AMANECER / DAWN -

Pa­ra los es­pa­ño­les que lle­ga­ron por pri­me­ra vez a las is­las, és­tas pa­re­cían em­bru­ja­das. Apa­re­cien­do de la na­da, en el rin­cón más oc­ci­den­tal del mun­do co­no­ci­do, su pre­sen­cia era mis­te­rio­sa y des­con­cer­tan­te. Su as­pec­to úni­co, mon­tícu­los de la­va vol­cá­ni­ca, ame­na­za­ba ser un os­cu­ro si­nies­tro.

Te­nían ra­zón. Las Ga­lá­pa­gos apa­re­cie­ron de la na­da, des­co­nec­ta­das de to­das las otras ma­sas de tie­rra de nues­tro pla­ne­ta. Y su exis­ten­cia cu­bier­ta de la­va im­pli­ca­ba, es cier­to, un mun­do pro­fun­da e ín­ti­ma­men­te vin­cu­la­do a un ver­da­de­ro in­fierno. Los cien­tí­fi­cos lo ex­pli­can con la pa­la­bra ‘hots­pot’, un ‘pun­to ca­lien­te’ que, en pa­la­bras sim­ples, es un enor­me cor­dón um­bi­li­cal co­nec­ta­do al nú­cleo ardiente de la Tie­rra: las Is­las Ga­lá­pa­gos no so­lo es­tán di­rec­ta­men­te vin­cu­la­das a los la­ti­dos de un co­ra­zón pla­ne­ta­rio, son el re­sul­ta­do de su pul­so. Es­tán vi­vas.

Pa­ra ser pre­ci­sos, el hots­pot es un mons­truo­so em­bu­do de 3.000 km de lon­gi­tud que acer­ca la­va in­can­des­cen­te a la pro­pia cor­te­za te­rres­tre, jus­to de­ba­jo del ar­chi­pié­la­go. Así, las is­las na­cen de la ex­ce­si­va ac­ti­vi­dad vol­cá­ni­ca que tie­ne lu­gar en el cen­tro mis­mo del hots­pot. Erup­cio­nes fre­cuen­tes em­pu­jan crá­te­res des­de el fon­do del mar has­ta la su­per­fi­cie y pa­ra las is­las, sus pri­me­ros años de vi­da res­pi­ran­do ai­re fres­co, ocu­rren en­tre ex­plo­sio­nar y re­fres­car­se.

Fer­nan­di­na es la más jo­ven y su vol­cán, Ce­rro La Cum­bre, uno de los más ac­ti­vos del mun­do. Es una is­la ne­gra, la ma­yor par­te de su su­per­fi­cie cu­bier­ta de la­va pe­tri­fi­ca­da - al­gu­nas plan­tas pio­ne­ras es­tán re­cién echan­do raí­ces so­bre lo que pa­re­cie­ra im­pe­ne­tra­bles blo­ques de ro­ca -. Fer­nan­di­na ni si­quie­ra lle­ga al mi­llón de años; es una de las crea­cio­nes más re­cien­tes en la Tie­rra.

Ha­ce unos cua­tro mi­llo­nes de años, la pri­me­ra de las is­las se es­ta­ba for­man­do, al igual que Fer­nan­di­na se es­tá for­man­do hoy. Y co­mo el res­to, Fer­nan­di­na cre­ce­rá, “ma­du­ra­rá” y even­tual­men­te mo­ri­rá. Lo que le otor­ga a las is­las su “edad” es el mo­vi­mien­to de las pla­cas tec­tó­ni­cas. Es­te mo­vi­mien­to es el que creó mon­ta­ñas y con­ti­nen­tes (los An­des, por ejem­plo), pe­ro en Ga­lá­pa­gos, trans­por­tan a las is­las ha­cia el es­te y ha­cia aba­jo, le­jos del hots­pot, ha­cien­do me­nos ac­ti­vos a sus vol­ca­nes y hun­dién­do­los de nue­vo en el mar pa­ra su even­tual ex­tin­ción.

Mien­tras que en Fer­nan­di­na la ve­ge­ta­ción es es­ca­sa, is­las al es­te pue­den lle­gar a ser muy fér­ti­les, don­de agri­cul­to­res pue­den pro­du­cir cul­ti­vos des­de el ba­nano has­ta el ca­fé. A me­di­da que avan­za­mos ha­cia el su­r­es­te, sin em­bar­go, nos en­con­tra­mos con Es­pa­ño­la, una an­ti­gua ma­sa que ha per­di­do su for­ma­ción de crá­ter y es aho­ra un mu­ñón plano que vi­ve sus úl­ti­mos mi­les de años so­bre el mar. Otras is­las ya ha­brían des­apa­re­ci­do pa­ra siem­pre ba­jo las olas.

La exis­ten­cia de las ex­tra­or­di­na­rias for­mas de vi­da de es­tas is­las na­ce aquí, don­de co­mien­za una dan­za geo­ló­gi­ca en­tre Fue­go y Tie­rra. For the Spa­niards who first ca­me upon the is­lands, they see­med be­wit­ched. Ap­pea­ring from out of now­he­re, in the wes­tern­most cor­ner of the glo­be, the is­lands’ pre­sen­ce was mo­re than ee­rie and dis­con­cer­ting, it was inex­pli­ca­ble. Their unique as­pect, heaps of crusty vol­ca­nic la­va, was darkly omi­nous.

And they we­re right. The Ga­lá­pa­gos did ap­pear from out of now­he­re, dis­con­nec­ted from all ot­her land­mas­ses. And their la­va-clad exis­ten­ce im­plied a he­llish world, deeply, inex­tri­cably lin­ked to a true In­ferno. A ‘hots­pot’ ex­plains the exis­ten­ce of the en­ti­re ar­chi­pe­la­go. And by hots­pot, scien­tists mean, qui­te simply, an enor­mous um­bi­li­cal cord con­nec­ted to Earth’s bla­zing co­re: the Ga­lá­pa­gos are not only di­rectly lin­ked to our pla­net’s bea­ting heart, they are the re­sult of its pul­se. And they are ali­ve.

To be pre­ci­se, the hots­pot is a mons­trous 3,000-km-long fun­nel that bub­bles mol­ten la­va up to the very skin of the ocean floor that lies be­neath the is­lands. They are thus born from the ex­ces­si­ve vol­ca­nic activity that ta­kes pla­ce at the hots­pot’s cen­ter. Fre­quent erup­tions th­rust cra­ters from the bot­tom of the sea up to its surface and the is­lands’ early years of air-breat­hing li­fe are spent ex­plo­ding and coo­ling off.

Fer­nan­di­na is the youn­gest and its vol­cano, Ce­rro La Cum­bre, one of the world’s most ac­ti­ve. It is al­so the blac­kest is­land, as most of its surface is co­ve­red in pe­tri­fied la­va – pio­neer plants are yet to gain much of a foot­hold. Clearly a new­born, not even a mi­llion years old, Fer­nan­di­na is one of our pla­net’s most re­cent crea­tions.

About four mi­llion years ago, ho­we­ver, the first of the Ga­lá­pa­gos Is­lands was being for­med, just li­ke Fer­nan­di­na is being for­med to­day. And Fer­nan­di­na, li­ke all ot­her Ga­lá­pa­gos Is­lands, will grow, chan­ge, ‘ma­tu­re’ and even­tually die off. How this hap­pens is sim­ple, yet fas­ci­na­ting. The agent of time, that which gi­ves the is­lands their ‘age’, is tec­to­nic pla­te mo­ve­ment. This mo­ve­ment is res­pon­si­ble for crea­ting moun­tains and con­ti­nents (the An­des and the Roc­kies in the ca­se of the Ame­ri­cas), and in the Ga­lá­pa­gos, tec­to­nic pla­te mo­ve­ment li­te­rally trans­ports the is­lands east­ward and down­ward away from the hots­pot, ma­king them less ac­ti­ve and sin­king them back in­to the sea to their even­tual ex­tin­ction. The is­lands are stuck on a gi­gan­tic, con­ti­nen­tal-si­zed con­ve­yor belt.

Whi­le on Fer­nan­di­na in the west, ve­ge­ta­tion is spar­se, on the mo­re eas­terly is­lands, everyt­hing be­co­mes mo­re lush, to the point of being tro­pi­cal and ex­tre­mely fer­ti­le, whe­re far­mers can pro­du­ce in­tro­du­ced crops such as ba­na­nas and cof­fee. As we mo­ve sout­heast, we meet Es­pa­ño­la, the old, wit­he­ring mass that has lost its cra­ter-li­ke for­ma­tion and is now a flat stump sur­vi­ving its final thou­sands of years be­fo­re re­ti­ring fo­re­ver under the sea. The­re are ot­her is­lands thought to ha­ve al­ready sub­si­ded fo­re­ver be­neath the wa­ves.

The ex­traor­di­nary exis­ten­ce of the ex­traor­di­nary li­fe-forms that exist on the­se is­lands is born whe­re the geo­lo­gi­cal dan­ce of Earth and Fi­re be­gins.

God­frey Mer­len cap­ta con su len­te la la­va fun­di­da so­bre la is­la de Fer­nan­di­na. / God­frey Mer­len cap­tu­res wtih his lens mol­ten la­va oo­zing its way th­rough Fer­nan­di­na Is­land.

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