Ri­chard Ha­mil­ton

Tate Mo­dern / 15 fé­vrier - 26 mai 2014 Museo na­cio­nal Cen­tro de Arte Reina So­fia / 24 juin - 13 oc­tobre 2014

Art Press - - ART PRESS 413 -

Dé­cé­dé en 2011, Ri­chard Ha­mil­ton, né en 1922 à Londres, était un des « très grands », comme on dit ; j’ajou­te­rais : à dis­tance équi­dis­tante de Du­champ et de Dalí qu’il cô­toyait l’un et l’autre à Ca­da­qués. Il par­ta­geait avec eux la pas­sion pour l’op­tique, le goût pour la science et la tech­nique et donc ce­lui de l’ex­pé­ri­men­ta­tion, le sens de l’hu­mour en­fin, y com­pris vis-à-vis de soi-même. À l’ex­cep­tion d’une ex­po­si­tion au Ca­bi­net des des­sins du Centre Pom­pi­dou, or­ga­ni­sée en 2000 par Di­dier Ot­tin­ger (en­core por­tait-elle sur le tra­vail que Ha­mil­ton réa­li­sa au­tour du Grand Verre de Du­champ), il n’a pra­ti­que­ment ja­mais été vu en France. J’ai vi­si­té la ré­tros­pec­tive de Londres (com­mis­saires : Mark Godfrey, Vi­cente To­dolí et Paul Schim­mel) trop tard hé­las pour in­ci­ter le lec­teur à al­ler la voir. Mais elle se­ra bien­tôt à Ma­drid, au mu­sée Reina So­fia, pour ceux qui se­raient en­core plus en re­tard que moi. La ré­tros­pec­tive s’ouvre par… une ex­po­si­tion dans l’ex­po­si­tion. Ha­mil­ton en a conçu plu­sieurs, as­su­rant lui­même la scé­no­graphe, et celle re­cons­ti­tuée pour la ré­tros­pec­tive est Growth and Form, the de­ve­lop­ment of na­tu­ral shapes and struc­tures, qui avait été inau­gu­rée par Le Cor­bu­sier en 1951. C’est une ex­cel­lente idée. Com­plé­tée im­mé­dia­te­ment par une sé­rie de gra­vures in­croya­ble­ment in­ven­tive sur le thème de la char­rue, elle pré­pare le vi­si­teur à ren­con­trer ce­lui qui s’est tou­jours ré­fé­ré aux maîtres an­ciens (jus­qu’à ses toutes der­nières toiles qui font se ren­con­trer Le Ti­tien, Pous­sin et Cour­bet au­tour de Bal­zac), qui n’a ja­mais ces­sé de po­ser la ques­tion de la re­pré­sen­ta­tion dans les ma­té­riaux et sur les sup­ports les plus di­vers, et qui, en même temps, fut un très sé­rieux gra­phiste et de­si­gner. Non seule­ment, ce pion­nier du pop art, dont la par­ti­ci­pa­tion à l’ex­po­si­tion em­blé­ma­tique de 1956, This Is To­mor­row, est fa­meuse, re­flé­ta dans ses oeuvres l’ex­plo­sion vi­suelle de la so­cié­té d’après- guerre, mais il contri­bua aus­si à la fa­çon­ner. À ce­la s’ajoute que vi­si­ter une ré­tros­pec­tive Ha­mil­ton, c’est comme vi­si­ter le mu­sée Pi­cas­so: on n’ar­rête pas de pen­ser à ceux qu’il pré­cède (pour in­fo ra­pide : Rich­ter, Vez­zo­li, Cor­pet…)! À mes yeux, les deux plus belles pé­riodes de l’oeuvre sont les énig­ma­tiques ta­bleaux crayeux du dé­but des an­nées 1950, d’ins­pi­ra­tion très cé­zan­nienne, grâce aux­quels le peintre s’em­ploie à af­fo­ler le re­gard, et qui trou­ve­ront leur ap­pli­ca­tion fi­gu­ra­tive, si je peux dire, avec les col­lages pop dans les­quels plu­sieurs es­paces, ré­gis par des pers­pec­tives di­ver­gentes, s’im­briquent les uns dans les autres. L’autre pé­riode est celle des an­nées 1990 où la mise en abîme des es­paces en­gendre cette fois une im­bri­ca­tion des tem­po­ra­li­tés. C’est le mu­sée Reina So­fia qui a eu l’ini­tia­tive de cette ex­po­si­tion (du vi­vant de l’ar­tiste). Peut-être les re­cons­ti­tu­tions d’en­vi­ron­ne­ments, par­tie im­por­tante de l’oeuvre, y se­ron­telles plus réus­sies qu’à Londres. Peut-être y ver­ra-t-on, pour en sou­li­gner l’ins­pi­ra­tion lit­té­raire, les illus­tra­tions pour Ulysse de James Joyce qui man­quaient aus­si à la Tate…

Catherine Millet Ri­chard Ha­mil­ton, who died in 2011, and was born in London in 1922, was a true “great,” an ar­tist equi­dis­tant, I would say, from Du­champ and Dalí, both of whom he fre­quen­ted in Ca­da­quès. With them he sha­red a pas­sion for op­tics, a taste for science and tech­no­lo­gy and the­re­fore ex­pe­riment, and al­so a sense of hu­mor, not least with re­gard to him­self. With the ex­cep­tion of an ex­hi­bi­tion in the Ca­bi­net des Des­sins at the Centre Pom­pi­dou, or-

ga­ni­zed in 2000 by Di­dier Ot­tin­ger (and again, on­ly about Ha­mil­ton’s work on Du­champ’s Large Glass), his work has al­most ne­ver been seen in France. I saw this London re­tros­pec­tive cu­ra­ted by Mark Godfrey, Vi­cente To­dolí and Paul Schim­mel too late, I am afraid, to urge rea­ders to fol­low me, but those even la­ter than I was can see it soon at the Mu­sée Reina So­fia in Ma­drid. The re­tros­pec­tive opens with an ex­hi­bi­tion in the ex­hi­bi­tion. Ha­mil­ton concei­ved se­ve­ral shows and de­si­gned their layout, in­clu­ding the one re­crea­ted here, Growth and Form, the De­ve­lop­ment of Na­tu­ral Shapes and Struc­tures, inau­gu­ra­ted by Le Cor­bu­sier in per­son in 1951. This was an ex­cellent idea. Com­ple­ted by a se­ries of in­cre­di­bly in­ven­tive en­gra­vings on the theme of the plow, it pre­pares vi­si­tors to meet this ar­tist who al­ways re­fer­red to the Old Mas­ters (his last pain­tings bring to­ge­ther Ti­tian, Pous­sin and Cour­bet around Bal­zac), and who ne­ver stop­ped as­king the ques­tion of representation in an ex­tre­me­ly wide range of ma­te­rials and sup­ports, while al­so being a ve­ry se­rious gra­phic ar­tist and de­si­gner. Not on­ly did this pio­neer of Pop Art, fa­mous for his contri­bu­tion to the em­ble­ma­tic ex­hi­bi­tion This is To­mor­row in 1956, re­flect the visual ex­plo­sion of post­war so­cie­ty, he al­so hel­ped shape it. Going around a Ha­mil­ton re­tros­pec­tive is a bit like vi­si­ting the Pi­cas­so Mu­seum: you keep thin­king about all the ar­tists he pre­ce­ded (Rich­ter, Vez­zo­li, Cor­pet are the first that come to mind). In my view, the two fi­nest mo­ments in his work are the enig­ma­tic chal­ky pic­tures of the ear­ly 1950s, with a strong sense of Cé­zanne, in which the pain­ter sets out to confuse the gaze, and which are ca­shed out fi­gu­ra­ti­ve­ly, if I can put it like that, in the Pop col­lages in which se­ve­ral spaces, go­ver­ned by di­ver­ging pers­pec­tives, are in­tri­ca­ted in each other. The other per­iod is the 1990s, where the mise-en-abyme of spaces al­so in­ter­weaves tem­po­ra­li­ties. The idea for this show came from the Mu­sée Reina So­fia (be­fore Ha­mil­ton’s death). Pe­rhaps the re­cons­ti­tu­tions of the en­vi­ron­ments that form a si­gni­fi­cant part of his work will work there than they did in London. Pe­rhaps in Ma­drid we will see the illus­tra­tions Ha­mil­ton made for Joyce’s Ulysses, al­so mis­sing at the Tate, the bet­ter to un­ders­tand his li­te­ra­ry un­der­pin­nings.

Trans­la­tion, C. Pen­war­den

« Swin­geing London 67 ». 1968-69. (© The Es­tate of Ri­chard Ha­mil­ton). Acry­lic paint, screen­print, pa­per, alu­mi­nium and me­ta­li­zed ace­tate on can­vas

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