Ka­ra Wal­ker

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Sik­ke­ma Jen­kins & Co / 21 no­vembre 2014 - 17 jan­vier 2015

Ka­ra Wal­ker mon­trait ici les re­li­quats de l’ins­tal­la­tion mo­nu­men­tale A Subt­le­ty pré­sen­tée l’été der­nier à la Do­mi­no Su­gar Fac­to­ry. Du sphinx en sucre aux traits de la tante Je­mi­ma, sub­sistent la main fai­sant le geste de la fi­ga (al­ter­na­ti­ve­ment signe de bonne for­tune ou in­sulte), deux des bons­hommes en mé­lasse à taille hu­maine ac­com­pa­gnant la géante, une ma­quette, des des­sins pré­pa­ra­toires et deux vi­déos do­cu­men­taires – une rareté dans le cor­pus de Wal­ker. Si la vi­déo An Au­dience vise peut-être à ré­gler la mau­vaise ques­tion qui hante, aux États-Unis, l’oeuvre deWal­ker de­puis qu’elle est de­ve­nue cé­lèbre (à sa­voir à quel groupe ra­cial elle pro­fite), Rhap­so­dy (2014) pose di­rec­te­ment la bonne ques­tion que Wal­ker ex­plore de­puis ses dé­buts : com­ment s’at­taque-t-on à des re­pré­sen­ta­tions qui nous dé­passent ? Mon­trant la des­truc­tion du sphinx sur une valse du 19e siècle dif­fu­sée à la ra­dio le jour même, le tour­nage an­ti­ci­pait la dé­mo­li­tion d’une par­tie de l’an­cienne raf­fi­ne­rie de sucre en vue de sa re­con­ver­sion im­mo­bi­lière ty­pique de la gen­tri­fi­ca­tion de Brook­lyn. La vi­déo ren­force ain­si le propos de l’ins­tal­la­tion : la ten­dance à l’ef­fa­ce­ment qui ca­rac­té­rise l’his­toire amé­ri­caine et « oc­ci­den­tale », tant en ce qui concerne son pa­tri­moine ar­chi­tec­tu­ral in­dus­triel que la contri­bu­tion de mil­lions d’es­claves et d’ou­vriers agri­coles à la pro­duc­tion du sucre. Dans la ga­le­rie prin­ci­pale, des aqua­relles réa­li­sées avec la jo­liesse cruelle propre à Wal­ker, ain­si que Ter­rible Va­ca­tion, grande pein­ture pas­ti­chant le Slave Ship (1840) de Tur­ner, ar­ti­culent la ma­nière dont la vio­lence phy­sique et la vio­lence sym­bo­lique se nour­rissent l’une l’autre. Rhap­so­dy culmine sur la chute du sphinx ; hors champ: le der­nier plan montre le « vi­sage » d’un des bons­hommes en mé­lasse. Si les sta­tues meurent aus­si, toute une po­pu­la­tion d’ano­nymes ne conti­nue pas moins d’être sa­cri­fiée sur leurs au­tels.

Va­ni­na Gé­ré This show fea­tures re­mains of Ka­ra Wal­ker’s mo­nu­men­tal ins­tal­la­tion A Subt­le­ty at the Do­mi­no Su­gar Fac­to­ry last sum­mer. Its su­gar-coa­ted sphinx is here just a fist ma­king the thumb-and-fin­gers fi­ga si­gn (to wish good-luck or to in­sult); two of its at­ten­dants, life-si­zed mo­lasses-co­ve­red wor­ker fi­gu­rines; a scale mo­del; dra­wings; and two do­cu­men­ta­ry videos, an unu­sual me­dium for Wal­ker. While the film An Au­dience may aim to set­tle the wrong ques­tion that has dog­ged re­cep­tion of Wal­ker’s work in the U.S. (na­me­ly: is it fa­vo­rable to Black people), Rhap­so­dy (2014) poses the right ques­tion that Wal­ker has been ex­plo­ring all along: how can we deal with over­po­we­ring re­pre­sen­ta­tions? The sphinx’s des­truc­tion, shown in the vi­deo to the sound of an old waltz played on the ra­dio that same day, pre­ce­ded de­mo­li­tion of part of the old su­gar re­fi­ne­ry—its conver­sion being part of Brook­lyn’s on­going gen­tri­fi­ca­tion. The vi­deo echoes the ins­tal­la­tion’s point about the obli­te­ra­tion of his­to­ry in America and the West ge­ne­ral­ly, both in the des­truc­tion of the in­dus­trial he­ri­tage and in for­get­ting the contri­bu­tion made by mil­lions of slaves and agri­cul­tu­ral wor­kers to the pro­duc­tion of su­gar. In the main room wa­ter­co­lors done with Wal­ker’s si­gna­ture cruel pret­ti­ness and Ter­rible Va­ca­tion, a large pas­tiche of Tur­ner’s The Slave Ship (1840) ar­ti­cu­late the way sym­bo­lic and phy­si­cal vio­lence feed on one ano­ther. Rhap­so­dy ends with the off­screen crum­bling of the sphinx. The last shot shows the mel­ting face of one of the mo­lasses boys. Sta­tutes al­so die, just as ano­ny­mous vic­tims conti­nue to be sa­cri­fi­ced on their al­tars.

Trans­la­tion, L-S Tor­goff

Vue de l’ex­po­si­tion. (Court. Sik­ke­ma Jen­kins & Co., New York ; Ph. J. Wyche)

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