Ch­ris Ofi­li

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New Mu­seum / 29 oc­tobre 2014 - 1er fé­vrier 2015

La pre­mière ré­tros­pec­tive amé­ri­caine de Ch­ris Ofi­li évoque peu l’im­pact po­li­tique de son oeuvre de jeu­nesse : Ho­ly Vir­gin Ma­ry (1998), Ma­done noire sexua­li­sée, avait failli cau­ser le re­trait des sub­ven­tions de la Ville de New York au Brook­lyn Mu­seum sous l’ul­tra-conser­va­teur maire Ru­dy Giu­lia­ni, en rai­son du pré­ten­du an­ti-ca­tho­li­cisme de l’oeuvre. Ch­ris Ofi­li: Night and Day montre avant tout les étapes for­melles du par­cours de l’ar­tiste, mais sans trop de li­néa­ri­té. Ain­si, la pré­sence au dé­tour d’un des es­ca­liers fi­lants du bâ­ti­ment de Shi­thead (1993), oeuvre réa­li­sée à l’aide de bouse d’élé­phant, de dents hu­maines et de che­veux de l’ar­tiste, ren­voie, au deuxième étage, aux pre­mières toiles dites « si­gna­ture » d’Ofi­li re­po­sant sur des bouses d’élé­phant sé­chées et en­duites de ré­sine. Ab­so­lu­ment dé­com­plexés dans leurs dé­lires afro-psy­ché­dé­liques et leur ir­ré­vé­rence pop, ces ta­bleaux sont contre­ba­lan­cés, dans une salle ad­ja­cente, par la sé­rie plus di­rec­te­ment po­li­tique pré­sen­tée à la Bien­nale de Ve­nise (2002), quand Ofi­li avait rem­pla­cé les cou­leurs du Royaume-Uni par celles du dra­peau afro-amé­ri­cain. Du pas­sage des ré­vi­sions gri­ma­çantes de l’his­toire de l’art (Ro­din… The Thin­ker), 1997-8) ou des su­per­hé­ros at­ti­rant l’at­ten­tion sur la fé­ti­chi­sa­tion de la culture afro (The Ado­ra­tion of Cap­tain Shit and the Le­gend of the Black Stars [Third Ver­sion], 1998) aux édens rouges et verts de la sé­rie vé­ni­tienne, on re­tient que la ma­ni­pu­la­tion des icônes et des re­pré­sen­ta­tions do­mi­nantes passe sur­tout par un tra­vail sur la tex­ture et la sur­face. Ce que vé­ri­fient deux autres grandes sculp­tures, Saint Se­bas­tian (2007), jeu sur l’hy­bri­da­tion de l’ico­no­gra­phie ch­ré­tienne et le pri­mi­ti­visme, et An­nun­cia­tion (2006), qui pour­suit le tra­vail sur l’in­car­na­tion de la Vierge mais avec moins d’hu­mour, ra­me­nant cette sculp­ture au pre­mier de­gré du kitsch koon­sien. Le tra­vail d’Ofi­li ré­vèle mieux sa force en deux di­men­sions, no­tam­ment dans les toiles somp­tueuses de la sé­rie Blue Ri­der (2006-14). Ex­po­sées dans l’obs­cu­ri­té, elles ne sont pas sans rap­pe­ler l’oeuvre sé­mi­nale de Da­vid Ham­mons sur l’in­vi­si­bi­li­té de l’oeuvre d’art, Concer­to in Black and Blue (2002), ou peut-être en­core les der­nières toiles de Ro­th­ko ; mais elles ré­vèlent pro­gres­si­ve­ment des scènes de lyn­chage ( Is­ca­riot Blues, 2006) ou des créa­tures fan­tas­tiques. Moins sombres, les toiles du der­nier étage re­prennent les ex­plo­sions chro­ma­tiques du pre­mier Ofi­li, dans des formes plus souples et une ma­tière plus fluide. Elles s’ins­crivent ma­gis­tra­le­ment sur une im­mense pein­ture mu­rale tout en vio­lets di­lués (Ofi­li s’était at­ta­qué deux ans plus tôt à la pein­ture mo­nu­men­tale et à Ovide pour les dé­cors de Me­ta­mor­pho­sis: Ti­tian 2012, dont les cos­tumes et des vi­déos sont aus­si vi­sibles au New Mu­seum). La confu­sion par­fai­te­ment contrô­lée entre la fi­gure et le fond, le mo­tif dé­co­ra­tif et l’abs­trac­tion, po­se­rait Ofi­li en vieux maître – si ne conti­nuait à trans­pa­raître une forme de ma­lice – por­tée par ses titres ( Frogs in the Shade, 2014) ou l’éro­tisme de ses toiles.

Va­ni­na Gé­ré

Ch­ris Ofi­li’s first Ame­ri­can retrospective seems to ignore the po­li­ti­cal im­pact of his ear­ly piece Ho­ly Vir­gin Ma­ry (1998), a sexua­li­zed Black Ma­don­na that al­most cau­sed the ci­ty’s con­ser­va­tive mayor Ru­dy Giu­lia­ni to cut off the Brook­lyn Mu­seum’s fun­ding be­cause of its al­le­ged an­ti-Ca­tho­li­cism. Ch­ris Ofi­li: Night and Day em­pha­sizes the for­mal stages in his de­ve­lop­ment wi­thout get­ting too li­near about it. For ins­tance, Shi­thead (1993), a piece made of ele­phant dung, hu­man teeth and the ar­tist’s hair, ins­tal­led be­hind a long stair­way, re­so­nates with Ofi­li’s ear­ly so-cal­led “si­gna­ture” pain­tings on the third floor, res­ting on dried and shel­la­cked ele­phant turds. These pain­tings, to­tal­ly una­po­lo­ge­tic in their Afro-psy­che­de­lia and Pop ir­re­ve­rence, are coun­ter­ba­lan­ced by the more di­rect­ly po­li­ti­cal work pre­sen­ted at the 2002 Ve­nice Bien­nale when Ofi­li re­pla­ced the co­lors of the Bri­tish flag with Pan-Afri­ca­nist red, green and black. From his gri­ma­cing rein­ter­pre­ta­tions of art his­to­ry classics (Ro­din’s The Thin­ker, 1997-8) and su­per­he­roes fo­re­groun­ding the fe­ti­shi­za­tion of Afro culture ( The Ado­ra­tion of Cap­tain Shit and the Le­gend of the Black Stars [Third Ver­sion], 1998) to the red and green pa­ra­dises of the Ve­ne­tian series, va­ria­tions on tex­ture and sur­face are used to trans­form icons and do­mi­nant re­pre­sen­ta­tions. This is confir­med by two other lar­ges­cale sculp­tures, Saint Se­bas­tian (2007), a playful hy­brid of Ch­ris­tian and Con­go­lese ico­no­gra­phy, and An­nun­cia­tion (2006), ano­ther of his treat­ments of the Vir­gin Ma­ry, but this time with less hu­mor and more Koon­sian kitsch. Ofi­li is at his best when wor­king in two di­men­sions, like the gor­geous pain­tings of the Blue Ri­der series (2006-14). Shown in a dar­ke­ned room, they bring to mind Da­vid Ham­mons’s se­mi­nal piece about the in­vi­si­bi­li­ty of the art­work Concer­to in Black and Blue (2002) or maybe Ro­th­ko’s last pain­tings, but on clo­ser exa­mi­na­tion turn out de­pict lyn­ching scenes ( Is­ca­riot Blues, 2006) and fan­tas­ti­cal crea­tures. The less som­ber pain­tings on the top floor re­vi­sit Ofi­li’s ini­tial ch­ro­ma­tic ex­plo­sions, now more fluid in terms of forms and paint hand­ling. They are hung on a ma­gni­ficent wall pain­ted in pale vio­lets. This is not the first time Ofi­li has tur­ned to Ovid (he did the ba­ck­drops for the bal­let Me­ta­mor­pho­sis: Ti­tian 2012— the cos­tumes and videos are al­so on view at the New Mu­seum). The per­fect­ly control­led confu­sion bet­ween fi­gure and ground, de­co­ra­tive mo­tifs and abs­trac­tion, would po­si­tion Ofi­li as an old mas­ter if on­ly it we­ren’t for the hint of mi­schief in the titles ( Frogs in the Shade, 2014) and the ero­ti­cism of his pain­tings.

Trans­la­tion, L-S Tor­goff

« Frogs in the Shade ». 2014. Huile sur lin. 310 x 200 cm. (Court. l’ar­tiste et Da­vid Zwir­ner, New York / Londres). Oil on li­nen. Ci-des­sous / be­low: Vue de l’ex­po­si­tion (© C. Ofi­li. Court. Da­vid Zwir­ner, New York / Londres ; Ph. M. Hut­chin­son / EPW). Ex­hi­bi­tion view

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