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Su­zanne La­font. Si­tua­tions

Car­ré d’Art / 6 fé­vrier - 26 avril 2015

Ve­nue re­la­ti­ve­ment tar­di­ve­ment à l’art, Su­zanne La­font a bé­né­fi­cié dès le dé­but des an­nées 1990 d’une re­con­nais­sance in­ter­na­tio­nale mar­quée par des ex­po­si­tions mo­no­gra­phiques au Jeu de Paume et au MoMA, et par une par­ti­ci­pa­tion aux deux Do­cu­men­ta de la dé­cen­nie. Pour­tant, cette ar­tiste im­por­tante est au­jourd’hui plu­tôt mé­con­nue. Son oeuvre a peut-être fi­ni par souf­frir de sa sin­gu­la­ri­té. Com­plexe, spé­cu­la­tive, nour­rie de lit­té­ra­ture et de phi­lo­so­phie, elle se si­tue à l’ex­té­rieur des ca­té­go­ries. Uti­li­sant la pho­to­gra­phie, elle est ir­ré­duc­tible à ce mé­dium, à sa vo­ca­tion des­crip­tive, à ses formes à la mode (re­jet du ta­bleau au­to­nome au pro­fit de « pièces dé­ta­chées » ayant cha­cune un ca­rac­tère d’« in­suf­fi­sance » pour mieux en­trer en re­la­tion les unes avec les autres) et fait ré­fé­rence au théâtre et au ci­né­ma (mais moins par des mises en scène so­phis­ti­quées que par des gros plans et des frises ani­mées par les dé­pla­ce­ments des spec­ta­teurs). C’est dire si cette ex­po­si­tion, sur un étage en­tier de Car­ré d’Art, est un évé­ne­ment. Le vi­si­teur est im­mer­gé dans des es­paces suc­ces­sifs pen­sés comme des to­ta­li­tés et dé­fi­nis­sant un par­cours. Ce der­nier met l’ac­cent sur les tra­vaux ré­cents, dont cer­tains in­édits, mais, même s’il ne s’agit pas de la ré­tros­pec­tive qui au­rait per­mis de faire dé­cou­vrir l’am­pleur et la di­ver­si­té de cette oeuvre aux jeunes gé­né­ra­tions, l’ex­po­si­tion fait une place aux réa­li­sa­tions plus an­ciennes. En ef­fet, In­dex est la double pro­jec­tion de cen­taines de pho­to­gra­phies prises par Su­zanne La­font de­puis 1987. Les images sont as­so­ciées à des mots, d’un cô­té en fran­çais et de l’autre en an­glais, et clas­sées par ordre al­pha­bé­tique, si bien que c’est l’ar­bi­traire qui les fait dia­lo­guer. In­dex donne des clés : les images de Su­zanne La­font n’existent qu’en « si­tua­tions », pour re­prendre le titre de l’ex­po­si­tion ; om­ni­pré­sents, corps et vi­sages sont avant tout gestes et ex­pres­sions ; le texte joue un rôle dé­ter­mi­nant, voire su­pé­rieur au ré­fé­rent, dans l’ap­pré­hen­sion d’une image ; en­fin, l’oeuvre est une ma- tière pre­mière re­con­fi­gu­rable. Et re­con­fi­gu­rée. Trauer­spiel (19972005) re­nou­velle ain­si l’in­ter­ven­tion épo­nyme de Su­zanne La­font à Cas­sel en 1997 sur le thème de l’im­mi­gra­tion turque de tra­vail en Al­le­magne. Les grandes fi­gures qui étaient alors col­lées dans un pas­sage sou­ter­rain prennent au­jourd’hui place dans un théâtre plus mé­ta­phy­sique d’ombres et de masques. Par­mi les réa­li­sa­tions plus ré­centes, se dis­tingue Si­tua­tion Co­me­dy (2010). Elle re­joue une oeuvre par­ti­ci­pa­tive de Ge­ne­ral Idea, Ma­ni­pu­la­ting

the Self (1971), qui de­man­dait à des vo­lon­taires d’exé­cu­ter un geste pré­cis. Mais Su­zanne La­font prend soin, pour lais­ser une place au spec­ta­teur, de mul­ti­plier les dif­fé­rences avec l’ori­gi­nal (par exemple, en lais­sant des images vides des per­son­nages at­ten­dus). On peut néan­moins re­gret­ter que les der­niers pro­jets de l’ar­tiste se tournent par trop vers l’ap­pro­pria­tion et le do­cu­ment, la nar­ra­tion et la fic­tion, et rompent avec l’in­car­na­tion, qui fait l’atem­po­ra­li­té de son tra­vail, et la théâ­tra­li­té, qui en fait toute l’ac­tua­li­té. Mais, pla­cée au dé­but et à la fin du par­cours qui forme une boucle, une su­perbe va­ria­tion de 2006 au­tour de la fi­gure plus ou moins ani­mée d’un jeune homme, rap­pelle la puis­sance de ces pré­sences.

Étienne Hatt A re­la­tive la­te­co­mer to art, Su­zanne La­font en­joyed a si­gni­fi­cant de­gree of in­ter­na­tio­nal re­cog­ni­tion in the 1990s, with so­lo shows at Jeu de Paume and MoMA, and par­ti­ci­pa­tion in that de­cade’s two edi­tions of Do­cu­men­ta. None of which has pre­ven­ted this im­por­tant ar­tist from being so­me­thing of an unk­nown. Maybe her work has suf­fe­red from its sin­gu­la­ri­ty: com­plex, speculative, stee­ped in li­te­ra­ture and phi­lo­so­phy, it stands out­side the usual art-world ca­te­go­ries. Al­though it makes consi­de­rable use of pho­to­gra­phy, her art can­not be re­du­ced to that me­dium, to its des­crip­tive function and its fa­shio­nable forms (the re­jec­tion of the au­to­no­mous pic­ture in fa­vour of “se­pa­rate parts” whose in­di­vi­dual “in­suf­fi­cien­cy” fa­ci­li­tates their in­ter­re­la­tion. It al­so re­fers to thea­ter and ci­ne­ma, al­though not so much in its so­phis­ti­ca­ted sta­gings as in the use of close-ups and friezes ani­ma­ted by the mo­ve­ments of vie­wers. La­font’s sta­ture, in any case, makes this show an event. It consists of suc­ces­sive, im­mer­sive spaces concei­ved as to­ta­li­ties and parts of an ove­rall pro­gres­sion which puts the em­pha­sis on her recent work, in­clu­ding some pieces ne­ver seen be­fore. Still, even if this is not the retrospective that would have re­vea­led the scope and di­ver­si­ty of La­font’s work to youn­ger vie­wers, the show does have its share of ol­der pieces. In­dex, for example, is a pro­jec­tion com­pri­sing hun­dreds of pho­tos ta­ken by La­font since 1987. These images are com­bi­ned with words, with French on one side and En­glish on the other, and pre­sen­ted in al­pha­be­ti­cal or­der, which means that the rules of their dia­logue are ar­bi­tra­ry (the al­pha­bet). In­dex gives a few clues: La­font’s images exist on­ly as “si­tua­tions,” as the ex­hi­bi­tion title puts it. The om­ni­present bo­dies and faces are above all ac­tions and ex­pres­sions. Text plays a de­ci­sive role, and is per­haps even more im­por­tant than the re­ferent in the way the image is per­cei­ved. Fi­nal­ly, the work is a re­con­fi­gu­rable piece of raw ma­te­rial. And is re­con­fi­gu­red.

Trauer­spiel (1997-2005) re­prises La­font’s in­ter­ven­tion in Kas­sel on the theme of Tur­kish Gas­tar­bei­ter in Ger­ma­ny. Where at Do­cu­men­ta the ar­tist stuck these fi­gures in a pe­des­trian un­der­pass, in Nîmes they be­come players in a more me­ta­phy­si­cal thea­ter of sha­dows and masks. Outs­tan­ding among the more recent pieces is Si­tua­tion Co­me­dy (2010), which re­plays a par­ti­ci­pa­tive work by Ge­ne­ral Idea, Ma­ni

pu­la­ting the Self (1971), which in­vol­ved get­ting re­spon­dents to per­form a precise ac­tion and send in a pho­to of the re­sult. La­font ca­re­ful­ly in­tro­duces a num­ber of dif­fe­rences in re­la­tion to this ori­gi­nal, so as to leave room for the vie­wer. For example, half the pho­to­graphs of re­spon­dents are blank. If there is a cri­ti­cism here, it is that too ma­ny of the ar­tist’s pro­jects re­volve around ap­pro­pria­tion and do­cu­ments, around nar­ra­tion and fic­tion as op­po­sed to the sense of in­car­na­tion that makes La­font’s best work ti­me­less, and the thea­tri­ca­li­ty which makes it so present. Pla­ced at the be­gin­ning and end of this se­quence, and the­re­fore crea­ting a loop, a su­perb 2006 va­ria­tion around the more or less ani­ma­ted fi­gure of a young man re­minds us of the po­wer of these pre­sences.

Trans­la­tion, C. Pen­war­den

« Trauer­spiel » (dé­tail). 1996. Pa­pier peint. 150 x 118,85 cm. (© Su­zanne La­font. Court. Er­na He­cey Of­fice). Wall­pa­per

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