Ou­ver­ture du Whit­ney Mu­seum

Meat­pa­cking Dis­trict / 1er mai 2015

Art Press - - CONTENTS - Elea­nor Heart­ney Elea­nor Heart­ney Tra­duit par Va­ni­na Gé­ré

Dans la fa­mille des grands mu­sées new-yor­kais, le Whit­ney Mu­seum a long­temps été le pe­tit der­nier. Pen­dant que le Gug­gen­heim lan­çait des sa­tel­lites in­ter­na­tio­naux et que le MoMA en­glou­tis­sait de l’immobilier new-yor­kais pres­ti­gieux, le Whit­ney souf­frait de deux in­con­vé­nients : sa si­tua­tion géo­gra­phique et sa vo­ca­tion. Ca­lée dans le bâ­ti­ment très ré­pu­té mal­gré sa mo­deste taille de Mar­cel Breuer dans l’Up­per East Side, l’ad­mi­nis­tra­tion du mu­sée a lut­té pour s’im­po­ser face à la concur­rence mu­séale du quar­tier. Et pen­dant ce temps-là, la mis­sion fon­da­trice du mu­sée – le sou­tien et l’ex­po­si­tion de l’art amé­ri­cain – sem­blait une en­tre­prise tou­jours plus pro­vin­ciale dans le contexte de l’art contemporain mon­dia­li­sé. Ces deux pro­blèmes ont été ré­so­lus avec le nou­veau mu­sée conçu par Ren­zo Pia­no dans le dis­trict de Meat­pa­cking ré­amé­na­gé, na­guère morne quar­tier des abat­toirs. Le Whit­ney sert dé­sor­mais de point de re­père à ce nou­veau quar­tier tou­ris­tique et com­mer­cial ani­mé. L’édi­fice, qui com­prend huit étages et couvre plus de 185 000 mètres car­rés, sug­gère des ré­fé­rences nau­tiques et in­dus­trielles. Il donne sur des ter­rasses of­frant des vues spec­ta­cu­laires sur l’Hud­son Ri­ver, de la High Line ré­ha­bi­li­tée, et des grat­te­ciels du New Jer­sey et de New York. À l’in­té­rieur, de spa­cieuses ga­le­ries pen­sées à une échelle hu­maine ont été conçues pour mon­trer la di­ver­si­té de la col­lec­tion, qui va de la pein­ture et la sculp­ture du dé­but du 20e siècle jus­qu’à l’ins­tal­la­tion, la vi­déo et la per­for­mance contem­po­raine. L’ex­po­si­tion inau­gu­rale, Ame­ri­ca Is Hard to See, re­pré­sente à la fois une cé­lé­bra­tion des qua­li­tés du mu­sée et une dé­cla­ra­tion d’in­dé­pen­dance face à une dé­fi­ni­tion ex­ces­si­ve­ment res­treinte de l’art amé­ri­cain. Ré­par­ti sur l’in­té­gra­li­té des six étages consa­crés aux es­paces d’ex­po­si­tion, cet ac­cro­chage offre une ré­vi­sion de l’art amé­ri­cain et de l’art mo­derne. Des oeuvres ca­no­niques cô­toient des oeuvres moins connues, se­lon un par­cours presque chro­no­lo­gique et un re­grou­pe­ment se­lon des thèmes nom­més d’après des oeuvres in­di­vi­duelles. Le rôle de l’art po­li­tique est re­con­nu dans des sec­tions dé­ve­lop­pées à chaque étage, ex­plo­rant des af­fiches, des es­tampes, des pho­to­gra­phies et autres ré­ac­tions éphé­mères à la Se­conde Guerre mon­diale, la guerre du Viet­nam, le si­da et le mou­ve­ment des Droits ci­viques. De plus, même si les cri­tères ca­no­niques dé­fi­nis­sant l’art mo­derne pré­valent, ils ont néan­moins été élar­gis. Ain­si, le plus grand ta­bleau de la ga­le­rie dé­diée à l’ex­pres­sion­nisme abs­trait est de Lee Kras­ner, épouse et par­te­naire long­temps sous-ap­pré­ciée de Jack­son Pol­lock. Et la dé­fi­ni­tion de l’art amé­ri­cain a été suf­fi­sam­ment éten­due pour ac­cueillir des ar­tistes comme Yayoi Ku­sa­ma, qui a vé­cu et tra­vaillé briè­ve­ment aux Etats-Unis. Le nou­veau Whit­ney a trans­for­mé la dy­na­mique de la hié­rar­chie mu­séale à New York. Lan­çant un dé­fi cou­ra­geux à ses équi­va­lents au­pa­ra­vant plus im­por­tants, le mu­sée doit dé­sor­mais s’ef­for­cer de dé­mon­trer que tou­jours plus grand, c’est tou­jours mieux. The Whit­ney Mu­seum was al­ways the ju­nior part­ner among New York’s ma­jor mu­seums. While the Gug­gen­heim was cas­ting off in­ter­na­tio­nal sa­tel­lites and the Mo­dern was gob­bling up prime New York real es­tate, the Whit­ney was ham­pe­red by two fac­tors : lo­ca­tion and pur­view. Ens­con­ced in the ce­le­bra- ted but mo­dest­ly sca­led Mar­cel Breuer buil­ding on the Up­per East Side, the mu­seum’s ad­mi­nis­tra­tion strug­gled for years to ex­pand its foot­print in the face of conti­nual neigh­bo­rhood op­po­si­tion. Meanw­hile the mu­seum’s foun­ding mis­sion—to sup­port and ex­hi­bit Ame­ri­can art—see­med in­crea­sin­gly pro­vin­cial in the con­text of the contem­po­ra­ry glo­ba­li­zed art world. Both pro­blems have been sol­ved at one stroke with the ope­ning of its new quar­ters. A ma­gis­te­rial new buil­ding by Ren­zo Pia­no now serves as the cor­ners­tone of a bust­ling tou­rist and com­mer­cial dis­trict in what was once the drab meat-pa­cking dis­trict. The eight sto­ry, 200,000 square foot edi­fice, with nautical and in­dus­trial al­lu­sions, opens out in­to ter­races with spec­ta­cu­lar views of the Hud­son Ri­ver, the re­clai­med High Line, and the New Jer­sey and New York sky­lines. In­side, ai­ry, human sca­led gal­le­ries are de­si­gned to show off the di­ver­si­ty of the col­lec­tion, which ranges from ear­ly 20th cen­tu­ry pain­tings and sculp­tures to contem­po­ra­ry ins­tal­la­tions, vi­deos and per­for­mance works. The ope­ning show, Ame­ri­ca is Hard to See, is at once a ce­le­bra­tion of the mu­seum’s hol­dings and a de­cla­ra­tion of in­de­pen­dence from an over­ly constric­ted de­fi­ni­tion of Ame­ri­can Art. Spilling out over the en­tire span of the new mu­seum’s six ex­hi­bi­tion floors, the ex­hi­bi­tion offers a re­vi­sio­nist ver­sion of Ame­ri­can and Mo­dern art. Ca­no­ni­cal and less fa­mi­liar works are ar­ran­ged in rough­ly chro­no­lo­gi­cal or­der and ga­the­red in­to the­ma­tic grou­pings that take their names from in­di­vi­dual art works. There is an ack­now­ledg­ment of art’s po­li­ti­cal role in sec­tions that ex­plore pos­ters, prints, pho­to­graphs, dra­wings and other more ephe­me­ral res­ponses to the Se­cond World War, the Viet­nam War, the Aids epi­de­mic and the Ci­vil Rights mo­ve­ment. And even where a more conven­tio­nal ac­count of the evo­lu­tion of mo­dern art pre­vails, ef­forts have been made to be more in­clu­sive. Hence, for ins­tance, the lar­gest pain­ting in the gal­le­ry de­vo­ted to Abs­tract Ex­pres­sio­nism is by Lee Kras­ner, Jack­son Pol­lock’s long un­de­rap­pre­cia­ted wife and part­ner. And the de­fi­ni­tion of Ame­ri­can art is stret­ched to in­clude ar­tists like Yayoi Ku­sa­ma, who li­ved and wor­ked brie­fly in the Uni­ted States. The new Whit­ney changes the dynamics of the mu­seum hie­rar­chy in New York. Moun­ting a spi­ri­ted chal­lenge to its once more pro­minent coun­ter­parts, it now must strive to de­mons­trate that big­ger is ne­ces­sa­ri­ly bet­ter.

Whit­ney Mu­seum, New York Ci-des­sous / be­low: une salle du Whit­ney : au sol : D. Ham­mons ; à d. B. Kru­ger

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