Hen­ry Dar­ger

Mu­sée d’art mo­derne de la Ville de Paris / 4 juin - 29 sep­tembre 2015

Art Press - - CONTENTS - Claire Mar­gat

« Quel siècle ! Beau­té, gé­nies, gueres, hor­reurs, mas­sacres, po­groms, ré­vo­lu­tions, pau­vre­té et ri­chesse, dé­sastres na­tu­rels, an­ti­sé­mi­tisme, com­mu­nisme, so­cia­lisme, anar­chisme, pro­messe de paix, dé­mo­no­lo­gie, re­li­gions ri­di­cules et pro­met­teuses, tout ce que vous vou­drez. Hor­reur et beau­té côte à côte. Des monstres et des de­mi-dieux (1). » Ce qu’écrit Hen­ry Miller (1891) s’ap­plique exac­te­ment à son contemporain Hen­ry Dar­ger (1892-1973), mé­con­nu jus­qu’à la dé­cou­verte de son oeuvre, après sa mort, par les pro­prié­taires de la chambre où il vi­vait plus ou moins re­clus, Na­than et Kiyo­ko Ler­ner. Après un don au MoMA en 2012, Kiyo­ko Ler­ner a choi­si de don­ner qua­rante-cinq oeuvres de cet ar­tiste hors-norme au mu­sée d’art mo­derne de la Ville de Paris ; à cette oc­ca­sion, l‘ex­po­si­tion et son ca­ta­logue per­mettent d’ex­plo­rer l’oeuvre d’un homme que l’on sup­po­sait mu­ré dans une rê­ve­rie proche de l’au­tisme, comme si la fu­reur du siècle avec ses deux guerres mon­diales n’avait pas pro­fon­dé­ment han­té sa vi­sion du monde. The Sto­ry of the Vi­vian Girls in What Is Known as the Realms of the Un­real, somme lit­té­raire, ré­cit épique de la guerre entre d’ima­gi­naires Glan­de­li­niens et An­ge­li­niens pour la li­bé­ra­tion d’en­fants es­claves, est à la fois un écho de la guerre de Sé­ces­sion, une « des­crip­tion de la Grande Guerre » à la­quelle Dar­ger au­rait dû par­ti­ci­per en 1917 s’il n’avait pas été ré­for­mé, et « la des­crip­tion de toute guerre lé­gen­daire pou­vant por­ter un tel nom ». L’écri­vain Carl Wat­son qui étu­die son oeuvre lit­té­raire in­siste sur la ma­nière dont Dar­ger s’ef­force de re­cons­truire un monde en per­pé­tuelle ex­plo­sion : tem­pêtes, ca­tas­trophes na­tu­relles, guerres sont com­prises comme ef­fets d’une tor­nade en­voyée par des forces cé­lestes dé­mo­niaques. His­toire mon­diale et fait di­vers lo­cal (l’as­sas­si­nat d’une en­fant de 5 ans, El­sie Pa­rou­bek, en 1911) sont im­bri­qués dans un mael­ström d’évé­ne­ments dont les trames narratives com­plexes s’en­che­vêtrent au­tour d’un unique thème : l’in­no­cence vio­len­tée. Car avec la vio­lence de masse, le culte de l’en­fance (2) est la marque du 20e siècle. L’en­fant s’est im­po­sé dans la lit­té­ra­ture avec l’Oli­ver Twist de Di­ckens, l’Alice de Le­wis Car­roll, les hé­ros de Mark Twain… Le spec­tacle ob­sé­dant des mal­heurs d’un(e) en­fant ima­gi­naire est-il une dé­rive mo­derne du thème bi­blique du Mas­sacre des in­no­cents ? Une nou­velle ver­sion des In­for­tunes de la ver­tu? La fi­gu­rine d’un en­fant an­dro­gyne que ré­pètent les images de Dar­ger est celle de l’en­fant éter­nel : un Peter Pan qui au­rait pris les traits de Shir­ley Temple. Dar­ger avant Wa­rhol dé­calque, mul­ti­plie et sample l’image faus­se­ment sage d’une en­fance fan­tas­mée, image qu’il em­prunte aux ma­ga­zines illus­trés pour l’in­sé­rer dans son uni­vers plas­tique pro­li­fé­rant. Ses des­sins s’animent avec une ver­ti­gi­neuse pro­fon­deur de champ, et sur des for­mats pa­no­ra­miques, ma­nière d’in­sis­ter sur la per­sis­tance in­fer­nale de vio­lences qui s’exercent par­tout à perte de vue.

(1) J’suis pas plus con qu’un autre, Bu­chetC­has­tel, 1976. (2) Titre de l’es­sai de l’an­thro­po­logue Georges Boas, 1964, cri­ti­quant l’idée de pri­mi­ti­visme cultu­rel.

“What a cen­tu­ry! Beau­ty, ge­niuses, wars, hor­rors, mas­sacres, po­groms, re­vo­lu­tions, po­ver­ty and wealth, na­tu­ral di­sas­ters, an­tiSe­mi­tism, com­mu­nism, so­cia­lism, anar­chism, pro­mises of peace, de­mo­no­lo­gy, ri­di­cu­lous re­li­gions full of pro­mises, eve­ry­thing you could want. Mons­ters and de­mi­gods.” These words by Hen­ry Miller (b. 1891) ap­ply perfectly to his contem­po­ra­ry Hen­ry Dar­ger (1892-1973), who was unk­nown un­til his work was dis­co­ve­red af­ter his death by the ow­ners of the room where he had spent his re­clu­sive life, Na­than and Kiyo­ko Ler­ner. Af­ter a do­na­tion to the MoMA in 2012, Kiyo­ko Ler­ner de­ci­ded to give for­ty-five works by this out­si­der ar­tist to the Mu­sée d’Art Mo­derne de la Ville de Paris. Mar­king that oc­ca­sion, this ex­hi­bi­tion and the at­ten­dant ca­ta­logue ex­plore the opus of a man be­lie­ved to have spent his life shut away in a dream-like, qua­si-au­tis­tic state, as if the ra­ging cen­tu­ry, with its two world wars, had not pro­found­ly haun­ted his vi­sion. The Sto­ry of the Vi­vian Girls in What Is Known as the Realms of the Un­real, his mas­sive epic sto­ry of a war bet­ween the ima­gi­na­ry Glan­de­li­nians and the An­ge­li­nians who fought to li­be­rate child slaves, is si­mul­ta­neous­ly his ver­sion of the Ci­vil War; a des­crip­tion of World War One (in which Dar­ger would have fought if he had not been ki­cked out of the ar­my) and a por­trayal of eve­ry le­gen­da­ry war wor­thy of that name, as the wri­ter Carl Wat­son has no­ted. Wat­son, who has stu­died Dar­ger’s work, em­pha­sizes the way that Dar­ger tried to re­cons­truct a world that was per­pe­tual­ly ex­plo­ding. For him wars were like na­tu­ral di­sas­ters whose ef­fects could be com­pa­red to a tor­na­do sent by ce­les­tial de­mo­nic forces. World his­to­ry and crime re­ports (a news­pa­per ar­ticle about the mur­der of the five-yea­rold El­sie Pa­rou­bek, in 1911) are im­bri­ca­ted in a mael­strom of events whose com­plex plots are tangled around a single theme, the vio­la­tion of in­no­cence. Af­ter all, mass vio­lence and the cult of child­hood (1) are the twin si­gna­tures of the twen­tieth cen­tu­ry. Chil­dren be­gan to oc­cu­py the li­te­ra­ry stage with Di­ckens’s Oli­ver Twist, Le­wis Car­roll’s Alice and Mark Twain’s best-known pro­ta­go­nists. Is the ob­ses­sive spec­tacle of an ima­gi­na­ry child’s woes a mo­dern twist on the Bi­bli­cal theme of the Mas­sacre of the In­no­cents? Is it a new ver­sion of Sade’s Mis­for­tunes of Vir­tue? The fi­gure of the an­dro­gy­nous child rei­te­ra­ted in Dar­ger’s images is that of the eter­nal child, a Peter Pan as played by Shir­ley Temple. Long be­fore Wa­rhol, Dar­ger tra­ced, co­pied and sam­pled fal­se­ly ni­cey-nice images of a fan­ta­sy child­hood, taking illus­tra­tions from ma­ga­zines and in­ser­ting them in­to his pro­tean vi­sual al­ter­nate uni­verse. The ver­ti­gi­nous depth of field makes his dra­wings come alive, and the panoramic for­mat is a way to un­der­line the in­fer­nal per­sis­tence of vio­lence taking place all around, as far as the eye can see.

Translation, L-S Tor­goff

(1) The title of a book by the an­thro­po­lo­gist Georges Boas (1964) cri­ti­ci­zing the pri­mi­ti­vist idea of child­hood.

De gauche à droite / from left: « Again Run­ning from Fo­rest Flame » ; « At Jen­nie Tur­ner Vi­vian Girl Being Cap­tu­red - Han­ging Scene » Ci-des­sous/ be­low: « À Cal­man­ri­na, en­fants étran­glés et bat­tus à mort. À Ce­der­nine pe­tites filles nues as­sas­si­nées. » Re­ports au pa­pier car­bone, crayon gra­phite, aqua­relle, gouache et col­lages sur pa­pier vé­lin. 494 × 121 cm. (© E. Emo/ Mu­sée d’art mo­derne / Ro­ger-Viol­let © 2015 Kiyo­ko Ler­ner). “Chil­dren Stran­gled, Bea­ten to Death, Nude Lit­tle Girls Stran­gled”

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