La col­lec­tion Thea Wes­treich et Ethan Wa­gner

Art Press - - EXPOSITIONS REVIEWS - Ca­the­rine Franc­blin

Mnam Centre Pom­pi­dou / 10 juin 2016 - 6 fé­vrier 2017 Con­nais­sez-vous l’ar­tiste ar­gen­tin Pa­blo Bron­stein, le Fran­çais An­toine Ca­ta­la, ou le Zim­babwéen-Néer­lan­dais James Be­ckett ? L’ave­nir di­ra s’ils ont droit à une plus large re­con­nais­sance. Dans ce cas, le Mu­sée na­tio­nal d’art mo­derne pour­ra se flat­ter d’avoir un temps d’avance, car plu­sieurs de leurs oeuvres sont en passe d’in­té­grer sa col­lec­tion par le biais de la vaste et gé­né­reuse do­na­tion de Thea Wes­treich et Ethan Wa­gner. Le couple vient en ef­fet de faire don au Centre Pom­pi­dou de quelque trois cents oeuvres d’ar­tistes eu­ro­péens is­sues de sa col­lec­tion per­son­nelle – un don de cinq cents oeuvres d’Amé­ri­cains étant consen­ti si­mul­ta­né­ment au Whit­ney Mu­seum de New York. C’est dans les an­nées 1980 que Thea d’un cô­té et Ethan de l’autre com­mencent à ac­qué­rir des oeuvres. Leur ren­contre et leur pas­sion com­mune pour l’art sti­mulent leur ac­tion. Ani­més du goût de la dé­cou­verte, ils achètent de plus en plus tôt des oeuvres d’ar­tistes en dé­but de car­rière qui ac­cé­de­ront bien­tôt aux pre­mières places. Élo­quente à ce su­jet est l’his­toire de leur vi­site à l’ate­lier de Ro­bert Go­ber quand ce­lui-ci n’était qu’un in­con­nu : ils ont alors em­por­té la to­ta­li­té de ce qui s’y trou­vait, un lot pou­vant pa­raître as­sez dé­rou­tant à l’époque mais dont cer­taines pièces, comme les sculp­tures d’éviers, se ré­vé­le­ront ico­niques. Il faut dire qu’ache­tant pour leur propre col­lec­tion, mais aus­si pour les clients de l’agence de con­seil créée par Thea, le couple en­tre­tient avec les ar­tistes des re­la­tions sui­vies et mul­tiples, tra­vaillant à la pu­bli­ca­tion de leurs livres, or­ga­ni­sant des dis­cus­sions, ac­cueillant des per­for­mances. Prin­ci­pa­le­ment amé­ri­caine au dé­part, et tour­née vers cer­taines grandes poin­tures (Bruce Nau­man, Ri­chard Prince, Ch­ris­to­pher Wool, Jeff Koons), leur col­lec­tion s’ouvre dès les an­nées 2000 à l’art eu­ro­péen. Ethan, qui di­rige un ca­bi­net de con­seil en af­faires pu­bliques, prend sou­vent l’avion pour Londres, Co­logne ou Ber­lin. La mul­ti­pli­ca­tion des foires, l’ap­pa­ri­tion de ga­le­ries d’un genre nou­veau, le dé­ve­lop­pe­ment de l’image en mou­ve­ment (Ei­ja-Lii­sa Ah­ti­la, Steve McQueen, Stan Dou­glas), l’éner­gie par­ti­cu­lière de la scène émer­gente font évo­luer leurs choix. La ten­dance concep­tuelle amor­cée avec l’achat de des­sins de Keith Ty­son se ren­force de fa­çon no­table. L’es­sor des pra­tiques col­lec­tives se tra­duit par l’ac­qui­si­tion d’oeuvres de Claire Fon­taine et de Ber­na­dette Cor­po­ra­tion. Sur­tout, la col­lec­tion s’en­ri­chit de très grands en­sembles : dix pièces de Phi­lippe Par­re­no, dix autres de Ryan Gan­der, plu­sieurs de Si­mon Star­ling, de Danh Vo, de la fa­cé­tieuse Kla­ra Lin­dén, de l’im­per­ti­nent Ma­tias Fald­bak­ken dont l’im­pres­sion­nant groupe de ca­siers cein­tu­rés, Lo­cker Sculp­ture, mon­tré dans l’ex­po­si­tion. En re­grou­pant les oeuvres pro­mises au Whit­ney et les oeuvres of­fertes au Centre Pom­pi­dou, cette pré­sen­ta­tion té­moigne de l’au­dace réelle et de la pers­pi­ca­ci­té des do­na­teurs. Un seul re­gret : qu’au­cune des oeuvres des Amé­ri­cains ab­sents de l’ins­ti­tu­tion pa­ri­sienne (Go­ber, Wool…) ne puisse y res­ter de fa­çon dé­fi­ni­tive et qu’au­cun des mu­sées d’outre-At­lan­tique ne re­çoive en pa­ral­lèle celles de cer­tains Eu­ro­péens (comme le Fran­çais Mar­tin Bar­ré) qui mé­ri­te­raient plei­ne­ment d’y fi­gu­rer. Do you know the Ar­gen­ti­nean ar­tist Pa­blo Bron­stein, the French An­toine Ca­ta­la or the Zim­bab­wean/ Dutch James Be­ckett? The fu­ture will tell whe­ther or not they de­serve grea­ter re­cog­ni­tion. If the ans­wer is yes, then the Pom­pi­dou Cen­ter will be able to take pride in being ahead of its time, be­cause work by these ar­tists is be­co­ming part of its permanent col­lec­tion thanks to a ge­ne­rous do­na­tion by Thea Wes­treich and Ethan Wa­gner. The couple re­cent­ly gave the Cen­ter’s mu­seum work by some three hun­dred ar­tists from their pri­vate col­lec­tion. At the same time, they al­so pro­mi­sed to give the Whit­ney Mu­seum in New York five hun­dred works by Ame­ri­can ar­tists. Thea and Ethan each star­ted col­lec­ting on their own in the 1980s. When they be­came a couple, their com­mon pas­sion sti­mu­la­ted more ac­qui­si­tions. They had a strong pen­chant for dis­co­ve­ring ar­tists and be­gan buying work ear­lier and ear­lier in the ca­reers by people who were la­ter to come to the fore. For example, they vi­si­ted Ro­bert Go­ber’s stu­dio while he was still unk­nown, and bought eve­ry­thing it contai­ned. That might have see­med puzz­ling at the time, but some of these pieces, such as his sta­tues of sinks, were la­ter to at­tain ico­nic sta­tus. Be­cause they bought work not on­ly for their own col­lec­tion but al­so the art ad­vi­so­ry agen­cy Thea they had foun­ded, the couple had frequent and on­going con­tact with ar­tists, wor­king on the pu­bli­ca­tion of their ca­ta­logues and or­ga­ni­zing dis­cus­sions, hos­ting per­for­mances, etc. At first they main­ly col­lec­ted Ame­ri­cans and blue chip fi­gures at that (Bruce Nau­man, Ri­chard Prince, Ch­ris­to­pher Wool, Jeff Koons). In the 2000s they be­gan to turn their eyes to Eu­ro­pean ar­tists. Ethan, who hea­ded a pu­blic af­fairs consul­ting firm, of­ten flew to Lon­don, Co­logne and Ber­lin. Their choices chan­ged with chan­ging cir­cum­stances, such as the mul­ti­pli­ca­tion of art fairs, the ap­pea­rance of a new kind of gal­le­ry, the de­ve­lop­ment of mo­ving images (Ei­ja-Lii­sa Ah­ti­la, Steve McQueen, Stan Dou­glas) and the par­ti­cu­lar ener­gy of this or that emer­ging scene. Their concep­tual ac­qui­si­tions that be­gan with dra­wings by Keith Ty­son be­ca­me­more nu­me­rous. The flou­ri­shing of col­lec­tive prac­tices led to the pur­chase of work by Claire Fon­taine and Ber­na­dette Cor­po­ra­tion. Their col­lec­tion was en­ri­ched by large block pur­chases—ten pieces by Phi­lippe Par­re­no, ten by Ryan Gan­der, se­ve­ral by Si­mon Star­ling, Danh Vo, the fa­ce­tious Kla­ra Lin­dén, and the im­per­ti­nent Ma­tias Fald­bak­ken, whose im­pres­sive group of bel­ted lo­ckers cal­led Lo­cker Sculp­ture fi­gures in this ex­hi­bi­tion. By as­sem­bling the pieces pro­mi­sed to the Whit­ney and those gif­ted to the Pom­pi­dou, this show at­tests to the au­da­ci­ty and pers­pi­ca­ci­ty of the do­nors. My on­ly re­gret is that none of the work by Ame­ri­cans un­re­pre­sen­ted in the Pa­ris mu­seum (Go­ber, Wool) will be able to stay there in­de­fi­ni­te­ly and that no U.S. museums will re­ceive work by some of the Eu­ro­peans (like France’s Mar­tin Bar­ré) who ful­ly de­serve to be there.

Trans­la­tion, L-S Tor­goff

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