The Co­lor Line

Art Press - - EXPOSITIONS REVIEWS - Anaël Pi­geat

Mu­sée du Quai Bran­ly / 4 oc­tobre 2016 -15 jan­vier 2017 Après le Siècle du jazz, dont Da­niel Sou­tif avait as­su­ré le com­mis­sa­riat dans les mêmes murs en 2009, The Co­lor Line nous ré­vèle l’am­pleur de notre igno­rance sur l’art afri­cai­na­mé­ri­cain et la sé­gré­ga­tion, des len­de­mains de la Guerre de Sé­ces­sion jus­qu’à l’époque contem­po­raine. Aux États-Unis, il y a une tren­taine d’an­nées que l’uni­ver­si­té et les mu­sées se penchent sur le su­jet. En té­moi­gnaient par exemple, pour la seule an­née 2015, l’ac­cro­chage du Whit­ney Mu­seum au mo­ment de sa réou­ver­ture, l’ex­po­si­tion sur Ar­chi­bald Mot­ley qui l’a sui­vi, celle de la sé­rie de pein­tures The Great Mi­gra­tion de Ja­cob La­wrence au MoMA, et celle que le Me­tro­po­li­tan consacre à Ker­ry James Mar­shall cet au­tomne. Le fait que The Co­lor Line se tienne au mu­sée du Quai Bran­ly et non au Centre Pom­pi­dou ou au mu­sée d’Or­say semble être le signe que l’ins­ti­tu­tion cherche à se ré­in­ven­ter en un mu­sée d’un genre nou­veau, plus uni­ver­sa­liste qu’eth­no­gra­phique, ce qui pré­sente un in­té­rêt réel. L’ex­po­si­tion mêle avec adresse do­cu­ments his­to­riques, po­li­tiques et so­ciaux, films, oeuvres an­ciennes et contem­po­raines. Il faut en dé­plier toute la ri­chesse, et suivre au fil des salles l’his­toire des pre­miers hé­ros de la Re­cons­truc­tion, Boo­ker T. Wa­shing­ton et W.E.B. Du Bois, dont la pré­sence est évo­quée par des por­traits et des ex­traits de jour­naux. Le su­jet du Black­face et des Mins­trels Shows ap­pa­raît à tra­vers des par­ti­tions de chan­sons, et un film d’ar­chives où l’on voit le hé­ros po­pu­laire Bert Williams in­car­ner la ver­sion tra­gique de ces clowns qui jouent des ca­ri­ca­tures ra­cistes de per­sonnes noires. Les boxeurs cé­lèbres, pre­mières stars afri­caines-amé­ri­caines, les sol­dats des deux Guerres mon­diales dont cer­tains étaient peintres, les ar­tistes de la Har­lem Re­nais­sance, ceux des an­nées 1970 du Black Po­wer et ceux d’au­jourd’hui se suc­cèdent sur les ci­maises dans des pers­pec­tives qui per­mettent d’in­té­res­sants rap­pro­che­ments. On voit dans leurs images des scènes de danse, de prière, mais aus­si de lyn­chage et d’ex­clu­sion. Les dé­cou­vertes ou re­dé­cou­vertes sont nom­breuses, avec des ar­tistes connus et d’autres moins : Ho­race Pip­pin, Ar­chi­bald Mot­ley, Bob Thomp­son, William H. John­son, Nor­man Le­wis, Beyte Sarr, Ro­mare Bear­den, Beau­ford De­la­ney, Ro­bert Co­les­cott. En­fin, la pré­sence fur­tive de Da­vid Ham­mons dans l’ex­po­si­tion, avec Afri­can-Ame­ri­can Flag (1990), Air Jor­dan (1988) et Un­tit­led (1995), au dé­but, au mi­lieu et à la fin du par­cours, est par­ti­cu­liè­re­ment por­teuse de sens. Par­mi les plus cé­lèbres ar­tistes amé­ri­cains, il est aus­si l’un des plus dis­crets, à l’image des In­vi­sible Men, comme on a ap­pe­lé les ar­tistes afri­cains-amé­ri­cains pour sou­li­gner leur ab­sence de la scène ar­tis­tique – à la dif­fé­rence des mu­si­ciens, des poètes et des ci­néastes. Da­niel Sou­tif le re­marque dans le ca­ta­logue : l’in­vi­si­bi­li­té vo­lon­taire de Da­vid Ham­mons est aus­si un pied de nez aux ins­ti­tu­tions qui s’ar­rachent au­jourd’hui son tra­vail. Af­ter Le Siècle du jazz, cu­ra­ted by Da­niel Sou­tif in this ve­nue in 2009, The Co­lor Line shows us just how lit­tle we knew about Afri­can-Ame­ri­can art and the se­gre­ga­tion that dog­ged Ame­ri­can so­cie­ty from the end of the Ci­vil War and in­to the Ci­vil Rights age. Ame­ri­can uni­ver­si­ties and mu­seums have been ex­plo­ring this sub­ject for about thir­ty years, with recent re­sults in­clu­ding the 2015 han­ging of the new Whit­ney Mu­seum, the Ar­chi­bald Mot­ley ex­hi­bi­tion that fol­lo­wed, MoMA’s show of Ja­cob La­wrence’s The Great Mi­gra­tion pain­tings, and the Me­tro­po­li­tan’s pre­sen­ta­tion of Ker­ry James Mar­shall this fall. The fact that The Co­lor Line is being shown at the Quai Bran­ly ra­ther than the Pom­pi­dou or the Mu­sée d’Or­say would seem to sug­gest that the mu­seum is loo­king for a new iden­ti­ty, more uni­ver­sa­list than eth­no­gra­phic. That could be pro­mi­sing. This show skill­ful­ly mixes his­to­ri­cal, political and so­cial do­cu­ments, films to­ge­ther with art­works old and recent. It’s a rich blend, wor­thy of an at­ten­tive vi­sit. Here are the first heroes of the Re­cons­truc­tion, with Boo­ker T. Wa­shing­ton and W.E.B. Du Bois evo­ked by por­traits and news­pa­pers. Black­face and the Mins­trel Shows are re­cal­led by scores and ar­chive films, in one of which we see the po­pu­lar he­ro Bert Williams em­bo­dying the tra­gic ver­sion of these clowns who act out ra­cist ca­ri­ca­tures of Blacks. Fa­mous boxers, the first Afri­can Ame­ri­can stars, men who fought in the world wars, some of them pain­ters, the ar­tists of the Har­lem Re­nais­sance, then those of the Black Po­wer 1970s and of to­day are all present, and of­fer ma­te­rial for some in­ter­es­ting com­pa­ri­sons. Their images show dance, prayer, lyn­ching and the va­rious ma­ni­fes­ta­tions of ex­clu­sion. Dis­co­ve­ries and re­dis­co­ve­ries abound in this mix of well and les­ser-known ar­tists in­clu­ding Ho­race Pip­pin, Ar­chi­bald Mot­ley, Bob Thomp­son, William H. John­son, Nor­man Le­wis, Beyte Sarr, Ro­mare Bear­den, Beau­ford De­la­ney, and Ro­bert Co­les­cott. The fur­tive pre­sence here of Da­vid Ham­mons, whose Afri­can-Ame­ri­can Flag (1990), Air Jor­dan (1988) and Un­tit­led (1995) ap­pear, res­pec­ti­ve­ly, at the start, in the middle and at the end of the dis­play, is par­ti­cu­lar­ly re­so­nant. Ham­mons is both one of the most fa­mous Ame­ri­can ar­tists and one of the most dis­creet, a bit like the “In­vi­sible Men,” as Afri­can Ame­ri­can ar­tists used to be called, be­cause of their ab­sence from the art scene (in contrast to their fel­low mu­si­cians, poets and film­ma­kers). As Sou­tif notes in the ca­ta­logue, Ham­mons’ de­li­be­rate in­vi­si­bi­li­ty is al­so a way of de­fying the ins­ti­tu­tions that are now so des­pe­rate to have his works.

Trans­la­tion, C. Pen­war­den

De haut en bas / from top: Da­vid Ham­mons. « Afri­can Ame­ri­can Flag ». 1990. Co­ton teint. 142 × 223 cm. (© Da­vid Ham­mons (U.N.I.A Flag, 1990, New York, Hud­gins Fa­mi­ly Col­lec­tion) Aa­ron Dou­glas. « In­to Bon­dage » . 1936. Huile sur toile. 153 × 153 cm (Ph. G-Williams). Oil on can­vas

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