Hen­ry Taylor

Art Press - - EXPOSITIONS REVIEWS - Su­san Po­wer Tra­duit par Laurent Pe­rez

Blum & Poe / 10 sep­tembre - 5 no­vembre 2016 Re­créant un mi­cro­cosme de son uni­vers per­son­nel, Hen­ry Taylor avait rem­pli l’es­pace avec les por­traits d’une troupe de per­son­nages des plus vi­vants, ins­pi­rés de ses re­la­tions avec sa fa­mille, ses amis, des per­son­na­li­tés du monde de l’art et de per­sonnes qu’il croise dans les rues et in­vite dans son ate­lier, ou d’après des pho­to­gra­phies, no­tam­ment de per­son­nages afro-amé­ri­cains. Exé­cu­tés en une seule séance de pose, ces por­traits vifs sem­blaient nous plon­ger au coeur de la com­mune hu­ma­ni­té des in­di­vi­dus va­riés que l’ar­tiste ren­contre dans sa pra­tique. Ces por­traits sont, pour lui, des « pay­sages », as­so­ciant ain­si plei­ne­ment son art à son en­vi­ron­ne­ment phy­sique im­mé­diat et à sa propre ex­pé­rience. De l’éten­due pous­sié­reuse d’un ter­rain vague, avec un camp de san­sa­bri ins­tal­lé der­rière les ruines d’un mur de par­paing, à la pe­louse et à la pis­cine d’une ga­ted com­mu­ni­ty, le par­cours fi­nit sur une re­cons­ti­tu­tion de l’ate­lier de l’ar­tiste com­pre­nant sa table de tra­vail, ses pein­tures et ses pin­ceaux, des ef­fi­gies de bois afri­caines et des por­traits sus­pen­dus comme dans un sa­lon ou po­sés sur des blocs de po­ly­sty­rène. Plon­gé dans ce dé­cor de théâtre, le vi­si­teur tra­verse cet en­vi­ron­ne­ment, trans­por­té en pen­sée bien au-de­là des li­mites im­ma­cu­lées d’une ga­le­rie d’art. L’ef­fet de par­ti­ci­pa­tion mul­ti­sen­so­rielle était en­core ac­cru dans l’es­pace ad­ja­cent, où Taylor avait in­vi­té son ami proche, le ci­néaste Kah­lil Jo­seph. Dans Wi­zard of the Up­per Ama­zon (Le sor­cier du Haut-Ama­zone), dont le titre re­prend ce­lui d’une bio­gra­phie de l’her­bo­riste pé­ru­vien Ma­nuel Cór­do­va-Rios, un joyeux groupe de ras­tas com­mu­niait dans une at­mo­sphère en­ivrante, sur une bande-son cap­ti­vante où les sou­ve­nirs de Taylor et des sons d’am­biance se mê­laient à un fond de reg­gae. Évo­quant l’am­biance psy­ché­dé­lique d’une soi­rée backs­tage à la­quelle Taylor se sou­vient d’avoir as­sis­té après un con­cert de Bob Mar­ley au San­ta Bar­ba­ra Coun­ty Bowl, l’in­tri­gante ins­tal­la­tion plan­tait le dé­cor d’une pro­jec­tion vi­déo sur deux écrans. Le dé­cor lui-même rap­pe­lait ce­lui d’un film en noir et blanc. Des chaises en mé­tal noir étaient ali­gnées le long des murs de la pièce. Tout au bout, sur une table de jeu éclai­rée par un unique néon, étaient ré­pan­dus des mé­gots dans des cen­driers, des cap­sules de bière et un disque vi­nyle. L’odeur pi­quante de l’en­cens à la sauge en­va­his­sait l’es­pace. Taylor et ses mo­dèles ha­bitent pour la plu­part un or­di­naire pay­sage ur­bain sud-ca­li­for­nien, tan­tôt mi­teux, tan­tôt haut de gamme. En dia­logue avec des maîtres du por­trait fi­gu­ra­tif comme Whist­ler, Ker­ry James Mar­shall, Bas­quiat, Be­ck­man ou Ho­ck­ney, ain­si qu’avec ses mo­dèles en­ga­gés à ses cô­tés dans ces por­traits aus­si frap­pants que puis­sants, l’em­pa­thie de Taylor charge de di­gni­té jus­qu’aux der­niers des lais­sés-pour-compte. Sa pein­ture en­jambe adroi­te­ment les fron­tières entre les classes et entre les races, afin de les réunir au sein d’une com­mu­nau­té ou­verte. Re­crea­ting ami­cro­cosm of his per­so­nal uni­verse, Hen­ry Taylor peoples space with por­traits of a li­ve­ly cast of cha­rac­ters, drawn by and large from his in­ter­ac­tions with fa­mi­ly, friends, art world fi­gures, and people off the street he in­vites in­to his stu­dio, or sour­ced from pho­to­graphs, of­ten of Afri­can Ame­ri­can he­roes. Exe­cu­ted du­ring a single sit­ting, these raw, vi­vid li­ke­nesses seem to pe­ne­trate the deep core of hu­ma­ni­ty com­mon to the di­verse in­di­vi­duals the ar­tist en­coun­ters in his prac­tice. A tad iro­ni­cal­ly, Taylor calls the por­traits “land­scape pain­tings,” plain­ly confla­ting his art with both his im­me­diate phy­si­cal world and li­ved ex­pe­rience. From the dus­ty ex­panse of a va­cant lot with a ho­me­less en­camp­ment ens­con­ced be­hind the graf­fi­tied ruins of a half-built cin­der block wall to the pool­side lawn of a ga­ted su­bur­ban ba­ckyard, the dis­play dea­dends in a re­crea­tion of the ar­tist’s stu­dio, re­plete with work table, paints and brushes, woo­den Afri­can ef­fi­gies, and por­traits hung sa­lon style or prop­ped on sty­ro­foam blocks. Im­mer­sed in this thea­tri­cal set­ting, the vie­wer roams through each en­vi­ron­ment, psy­chi­cal­ly trans­por­ted beyond the im­ma­cu­late confines of the art gal­le­ry. This multi-sen­so­ry par­ti­ci­pa­to­ry ef­fect is heigh­te­ned in an ad­ja­cent space where Taylor has in­vi­ted film­ma­ker and close friend Kah­lil Jo­seph to col­la­bo­rate. In Wi­zard of the Up­per Ama­zon, tit­led af­ter the bio­gra­phy of the Pe­ru­vian her­ba­list Ma­nuel Cor­do­va-Rios, a convi­vial co­hort of Ras­ta­fa­rian men com­mune in the mind-al­te­ring, smo­ked-filled at­mos­phere against cap­ti­va­ting sound­track that in­ter­weaves Taylor’s re­mi­nis­cences and am­bient sounds with reg­gae music. Con­ju- ring the hea­dy am­biance of a backs­tage par­ty Taylor at­ten­ded af­ter a 1979 Bob Mar­ley con­cert at the San­ta Bar­ba­ra Coun­ty Bowl, the in­tri­guing ins­tal­la­tion sets the stage for this double-chan­nel vi­deo pro­jec­tion. The ac­tual de­cor echoes that of the black-and-white film. Black me­tal fol­ding chairs line the cir­cum­fe­rence of the room. At the far end, a card table, dim­ly-lit by a so­li­ta­ry fluo­res­cent tube is strewn with half-smo­ked joints in ash­trays, beer bot­tle caps and a vi­nyl re­cord. The pungent aro­ma of sage in­cense wafts through the space. While Taylor and his sub­jects most­ly in­ha­bit a com­mon ur­ban Sou­thern Ca­li­for­nia land­scape—whe­ther grit­ty or ups­cale—his pain­tings oc­cu­py the vas­ter ter­rain of the his­to­ry of pain­ting. In dia­logue with mas­ters of fi­gu­ra­tive por­trai­ture as far­ran­ging as Whist­ler, Ker­ry James Mar­shall, Ma­tisse, Bas­quiat, Pi­cas­so, Be­ck­man or Ho­ck­ney, as well as the pa­no­ply of sit­ters with whom he en­gages in these stri­king, po­wer­ful por­traits, Taylor em­pa­the­ti­cal­ly im­bues even the most down­trod­den with di­gni­ty. He deft­ly wields his paint­brush to forge bonds across class and race and create an in­clu­sive com­mu­ni­ty.

Su­san Po­wer

« Get­tin it Done ». 2016. Acry­lique sur toile. Acry­lic on can­vas

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