Trig­ger: Gen­der as a Tool and a Wea­pon

New Mu­seum of Contem­po­ra­ry Art / 27 sep­tembre 2017 - 21 jan­vier 2018

Art Press - - CONTENTS -

Le New Mu­seum a long­temps été à l’avant-garde des dé­bats au­tour de l’iden­ti­té, du genre et de la sexua­li­té. Dans les an­nées 1980 et 1990, des ex­po­si­tions mar­quantes y ont dres­sé la carte des nou­velles concep­tions de l’art fé­mi­niste et de l’es­thé­tique queer émer­gente. Avec Trig­ger: Gen­der as a Tool and a Wea­pon (Dé­to­na­teur: le genre comme ou­til et comme arme), les conser­va­trices Jo­han­na Bur­ton, Sa­ra O’Keeffe et Na­ta­lie Bell se pro­posent d’in­ter­ro­ger la no­tion de genre. Face à l’in­ter­dic­tion, par Do­nald Trump, des sol­dats trans­genres et l’adop­tion de lois re­strei­gnant l’ac­cès des per­sonnes trans­genres aux toilettes pu­bliques, le su­jet est d’une ac­tua­li­té brû­lante. La contes­ta­tion de la dé­fi­ni­tion bio­lo­gique du genre a dé­bor­dé le do­maine po­li­tique pour de­ve­nir un champ de ba­taille ma­jeur des nou­velles guerres cultu­relles. Dans son am­bi­tion d’une cri­tique tous azi­muts de la « pen­sée bi­naire », Trig­ger échoue mal­heu­reu­se­ment à cla­ri­fier les pré­misses et les en­jeux de la ba­taille en cours. Les oeuvres n’ont sou­vent qu’un lien très loin­tain avec le thème as­si­gné à l’ex­po­si­tion, et n’ex­priment qu’un fourre-tout d’opi­nions pro­gres­sistes sur l’im­mi­gra­tion, l’in­car­cé­ra­tion de masse, le co­lo­nia­lisme et l’ex­ploi­ta­tion au tra­vail. Un cer­tain nombre d’oeuvres im­pli­quant l’usage de fibres, du tres­sage et du tri­cot, pro­ba­ble­ment pour sou­li­gner les as­so­cia­tions de genre liées à ces ac­ti­vi­tés, ne semblent là que pour mys­ti­fier le visiteur. La pré­sence de plu­sieurs oeuvres abs­traites ne se jus­ti­fie, quant à elle, qu’au moyen de denses no­tices pé­da­go­giques – in­for­mant par exemple le visiteur que les com­po­si­tions har­dedge d’Ul­rike Mül­ler sub­ver­tissent les « ché­mas d’ex­pé­rience ha­bi­tuels », tan­dis que les grilles ir­ré­gu­lières de Nan­cy Brooks Bro­dy « re­pré­sentent de fa­çon oblique le corps et ce qui l’en­toure ». Lorsque les oeuvres concernent plus di­rec­te­ment le genre, elles versent dans la cé­lé­bra­tion d’une iden­ti­té de genre hy­bride, em­ployant des tac­tiques bien connues du monde de l’art, afin de re­mettre en cause les te­nants des théo­ries es­sen­tia­listes sur la race et l’eth­ni­ci­té. L’ex­po­si­tion semble avan­cer ici sur un sol plus ferme. De nom­breux ar­tistes in­sistent sur le ca­rac­tère ar­ti­fi­ciel du genre au moyen de per­for­mances ou d’ins­tal­la­tions gro­tesques ou kitsch. Par­mi eux, Nay­land Blake, qui sur­git pé­rio­di­que­ment dans l’ex­po­si­tion trans­for­mé en un ours-bi­son de genre in­dé­ter­mi­né, et Jus­tin Vi­vian Bond, chan­teur et ac­teur gen­der-ben­der, dont l’ap­pa­ri­tion est pré­vue chaque mois sous la forme d’un man­ne­quin gla­mour, hy­per-fé­mi­nin, dans la vi­trine prin­ci­pale du mu­sée pen­dant toute la du­rée de l’ex­po­si­tion. Bond est éga­le­ment re­pré­sen­té par une ins­tal­la­tion ex­po­sant « leur » (l’ar­tiste pré­fère ce pro­nom) fas­ci­na­tion ado­les­cente pour un man­ne­quin d’Es­tée Lau­der. Les vi­déos du col­lec­tif théâ­tral The Dyke Division of the Two-Hea­ded Calf montrent des scènes ex­traites d’un feuille­ton té­lé­vi­sé les­bien live, pour­fen­dant avec es­prit les conven­tions de la té­lé­vi­sion et de l’au­to­mise en scène les­bienne. Dans un mode non per­for­ma­tif, l’oeuvre de Can­dice Lin pro­pose une base bio­lo­gique à l’in­dé­ter­mi­na­tion de genre. Son in­cur­sion dans les sciences na­tu­relles prend la forme de col­lages jux­ta­po­sant spé­ci­mens de plantes, pho­to­gra­phies bo­ta­niques et frag­ments de textes ex­traits de trai­tés his­to­riques, pré­sen­tant l’évo­lu­tion de l’at­ti­tude de la science face à la sexua­li­té et au genre. Sha­ron Hayes est l’une des rares ar­tistes qui ex­plorent les conflits op­po­sant po­ten­tiel­le­ment les dé­si­rs d’in­di­vi­dus les­biens, hé­té­ro­sexuels et trans­genres. Ri­cerche: three (2013) pré­sente un sobre en­tre­tien avec un groupe d’étu­diantes de l’université pour femmes Mount Ho­lyoke, dans l’ouest du Mas­sa­chu­setts. Du­rant les 38 mi­nutes que dure le do­cu­men­taire, les étu­diantes ex­priment leurs vues di­verses et sou­vent contra­dic­toires sur le genre et la sexua­li­té. Les en­tre­tiens me­nés par Hayes mettent au jour les con­tra­dic­tions qui op­posent la cri­tique fé­mi­niste du pa­triar­cat comme sys­tème ex­cluant du pou­voir les femmes en tant que classe et le re­jet, par les dé­fen­seurs du trans­gen­risme, de toute dis­tinc­tion claire entre hommes et femmes, consi­dé­rée comme une er­reur es­sen­tia­liste. Les com­mis­saires semblent d’ailleurs peu en­clines à prendre en consi­dé­ra­tion les schismes qui tra­versent la com­mu­nau­té gé­né­ra­le­ment dé­si­gnée par le sigle L.G.B.T.Q.I. (les­biennes, gays, bi­sexuels, trans­genres, queer, in­ter­sexués). Elles ont choi­si au contraire d’in­sis­ter sur la flui­di­té, l’in­sta­bi­li­té et l’in­co­hé­rence vo­lon­taire, tac­tique, ten­dant à évi­ter les dé­fi­ni­tions « nor­ma­tives du genre et de la sexua­li­té. Le dé­fi pour le visiteur est alors de dis­cer­ner un sens dans le chaos qui en ré­sulte.

Elea­nor Heart­ney Tra­duit par Laurent Pe­rez

The New Mu­seum has long been in the fo­re­front of art world de­bates over iden­ti­ty, gen­der and sexua­li­ty. Land­mark ex­hi­bi­tions in the 1980s and 1990s char­ted chan­ging concep­tions of fe­mi­nist art and the emer­gence of a queer aes­the­tic. In Trig­ger: Gen­der as a Tool and a Wea­pon, cu­ra­tors Jo­han­na Bur­ton, Sa­ra O’Keeffe and Na­ta­lie Bell pro­mi­sed to do the same for gen­der flui­di­ty. With Trump’s ban on trans­gen­der sol­diers and pas-

sage of va­rious laws res­tric­ting the pu­blic ba­throom use of trans­gen­der in­di­vi­duals, the sub­ject could not be more to­pi­cal. Re­sis­tance to bio­lo­gi­cal de­fi­ni­tions of gen­der has spilled out in­to the po­li­ti­cal realm and be­come a ma­jor bat­tle­ground in the new culture wars. Un­for­tu­na­te­ly, in its am­bi­tion to be an all-en­com­pas­sing cri­tique of “bi­na­ry thin­king,” Trig­ger mis­sed the op­por­tu­ni­ty to cla­ri­fy the pre­mises and stakes of the cur­rent fight. In ma­ny cases, works see­med to have on­ly a tan­gen­tial re­la­tion­ship to the sta­ted theme of the show, ins­tead pre­sen­ting a cat­chall of pro­gres­sive is­sues like im­mi­gra­tion, mass in­car­ce­ra­tion, co­lo­nia­lism and ex­ploi­ta­tion of la­bor. In other cases, in­clu­sions were sim­ply mys­ti­fying—a num­ber of works in­vol­ved fi­ber, brai- ding and knit­ting, ap­pa­rent­ly to un­ders­core the gen­de­red as­so­cia­tions of such ac­ti­vi­ty. Un­ders­tan­ding the in­clu­sion of va­rious abs­tract works re­qui­red the help of dense di­dac­tic la­bels. These in­for­med the vie­wer that Ul­rike Mül­ler’s hard-edge com­po­si­tions sub­vert “stan­dard pat­terns of ex­pe­rience” while Nan­cy Brooks Bro­dy’s ir­re­gu­lar grids “obli­que­ly re­present the bo­dy and its sur­roun­dings.” When works did fo­cus more ob­vious­ly on gen­der, they slip­ped in­to a ce­le­bra­tion of hy­brid gen­der iden­ti­ty, using tac­tics long pur­sued in the art world to chal­lenge es­sen­tia­list views of race and eth­ni­ci­ty. Here the show see­med on fir­mer ground. A num­ber of ar­tists em­pha­si­zed the ar­ti­fice of gen­der through cam­py per­for­mances and ins­tal­la­tions. These in­clu­ded Nay­land Blake, who per­io­di­cal­ly ap­pea­red in the ex­hi­bi­tion wea­ring a cos­tume that trans­for­med him in­to a hy­brid bear-bi­son of in­de­ter­mi­nate gen­der and Jus­tin Vi­vian Bond, a gen­der-ben­ding sin­ger and ac­tor, sche­du­led to ap­pear month­ly in the front win­dow of the mu­seum for the du­ra­tion of the show in the guise of a gla­mo­rous, hy­per­fe­mi­nine man­ne­quin. Bond was al­so re­pre­sen­ted by an ins­tal­la­tion de­tai­ling “their” (the ar­tist’s pre­fer­red pro­noun) tee­nage fixa­tion on an Es­tee Lau­der mo­del. Vi­deos from a thea­ter col­lec­tive na­med The Dyke Division of the Two Hea­ded Calf ai­red scenes from a live les­bian soap ope­ra that wit­ti­ly ske­we­red the conven­tions of both day­time te­le­vi­sion and les­bian self-pre­sen­ta­tions. In the non-per­for­ma­tive mode, Can­dice Lin’s work sug­ges­ted a bio­lo­gi­cal ba­sis for gen­der in­de­ter­mi­na­cy. Her fo­ray in­to na­tu­ral science took the form of col­lages that jux­ta­po­sed plant spe­ci­mens, bo­ta­ni­cal pho­to­graphs and snip­pets of texts from his­to­ri­cal trea­tises that present evol­ving scien­ti­fic at­ti­tudes to­ward sexua­li­ty and gen­der. Sha­ron Hayes was one of the few to ex­plore the po­ten­tial conflicts bet­ween the de­sires of les­bian, straight and trans­gen­der in­di­vi­duals. Ri­cerche: three, pre­sen­ted a straight­for­ward do­cu­men­ta­ry group in­ter­view with a group of stu­dents at Mount Ho­lyoke, a wo­men’s col­lege in wes­tern Mas­sa­chu­setts. In the course of the 38-mi­nute vi­deo, the stu­dents ex­pres­sed their di­verse views on gen­der and sexua­li­ty. Hayes’ in­ter­views ex­po­sed the contra­dic­tion bet­ween the fe­mi­nist cri­tique of pa­triar­chy as a sys­tem that di­sem­po­wers wo­men as a class and trans­gen­der ad­vo­cates’ dis­mis­sal of clear dis­tinc­tions bet­ween male and fe­male as an es­sen­tia­list fal­la­cy. The cu­ra­tors see­med other­wise un­willing to ack­now­ledge any schisms in the com­mu­ni­ty ge­ne­ral­ly re­fer­red to as L.G.B.T.Q.I. (Les­bian, Gay, Bi­sexual, Trans­gen­der, Queer, In­ter­sex). Ins­tead, they op­ted for an em­pha­sis on flui­di­ty, in­sta­bi­li­ty, and de­li­be­rate in­co­he­rence as a tac­tic for avoi­ding “nor­ma­tive” de­fi­ni­tions of gen­der and sexua­li­ty. The chal­lenge for the vie­wer ho­we­ver, was to make any sort of sense from the en­suing chaos.

Elea­nor Heart­ney

Page bas/ Can­dice page de gauche, Lin, left, « from Sy­co­rax’s de top: haut en Col­lec­tions (Hap­pi­ness) (Court. Fran­çois ». 2012. Ghe­ba­ly Gra­vure, Gal­le­ry, aqua­relle. Los An­geles). Et­ching with wa­ter­co­lor and dried plants Troy Mi­chie. « Ar­royo ». 2015....

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