PA­RIS Bet­ti­na Rheims

Art Press - - ÉVÉNEMENT -

Ga­le­rie Xip­pas / 21 oc­tobre - 25 no­vembre 2017 Où Bet­ti­na Rheims pose-t-elle de­puis tou­jours son ob­jec­tif ? Sur le fil du ra­soir. Entre la vie et l’ar­ti­fice de la vie au-de­là de la mort, comme dans la sé­rie Ani­mal (ani­maux em­paillés), entre mas­cu­lin et fé­mi­nin, comme dans les Gen­der Stu­dies. Cette nou­velle sé­rie, in­ti­tu­lée Na­ked War, pour la­quelle elle a de­man­dé à des Fe­men de po­ser, se si­tue, à l’évi­dence, entre com­bat et sé­duc­tion. Pour la pre­mière fois nous avons l’im­pres­sion de vrai­ment voir le corps de ces jeunes guer­rières, et cha­cun de ces corps, qu’il ré­ponde ou non aux ca­nons en cours, a sa beau­té. Une autre ca­rac­té­ris­tique de l’ap­proche de l’ar­tiste, c’est son âpre­té. Si elle choi­sit ses mo­dèles prin­ci­pa­le­ment par­mi les femmes, c’est tou­jours pour in­ter­ro­ger leur fé­mi­ni­té aux confins de condi­tions ex­trêmes, ain­si dans la sé­rie de 2014, Dé­te­nues, qui ex­pose en pleine lu­mière des femmes condam­nées à res­ter à l’ombre, au propre comme au fi­gu­ré. Il était donc ins­crit qu’elle de­vait un jour ren­con­trer les Fe­men, ces femmes qui elles-mêmes ex­ploitent une trou­blante am­bi­guï­té en uti­li­sant leur jeune corps comme un moyen d’ex­pres­sion po­li­tique, et qui ins­crivent leurs slo­gans sur l’une des zones les plus éro­tiques de ce corps, leur poi­trine. Lorsque leurs ac­tions sont re­trans­mises à la té­lé­vi­sion, il est tou­jours amu­sant de voir des po­li­ciers se sai­sir de ces corps, pas tou­jours avec vio­lence, quel­que­fois avec des gestes em­prun­tés et des mines sou­vent go­gue­nardes, tan­dis que les seins en li­ber­té frôlent à chaque mou­ve­ment les uni­formes. Les Fe­men sont une pe­tite ar­mée très or­ga­ni­sée et hié­rar­chi­sée qui se dé­place vite comme un groupe de gué­rille­ras, ce qu’elles sont de fait. Pour l’oc­ca­sion, elles ont été nom­breuses à ré­pondre à l’in­vi­ta­tion de Bet­ti­na Rheims. Se­lon son ha­bi­tude, celle-ci les a vou­lues très ma­quillées, comme les man­ne­quins qu’elle re­çoit dans son stu­dio par ailleurs. Le slo­gan, que cha­cune a choi­si, a été ap­pli­qué sur leur buste avec le même soin que le ma­quillage. Mais là, le pin­ceau fin et le bâ­ton de rouge ont ser­vi à écrire les mots d’ordre et les re­ven­di­ca­tions. Et, comme à son ha­bi­tude en­core, l’ar­tiste a pla­cé ces corps dans un es­pace in­grat, sans conces­sion, de­vant un mur blanc, quelques-uns ju­chés sur une sorte de socle en po­ly­sty­rène blanc, et elle nous oblige à les re­gar­der fron­ta­le­ment, plus nus que nus en dé­pit des taches de cou­leurs dont elles sont par­se­mées. (Cer­taines de ces femmes ar­borent la cou­ronne de fleurs em­prun­tée au folk­lore ukrai­nien, car l’ori­gine du mou­ve­ment est en Ukraine, et qui est plus ou moins de­ve­nu leur em­blème iro­nique.) J’ajoute qu’en plus de re­gar­der leur corps, on voit aus­si, en­fin, leur vi­sage. Les gestes vo­lon­taires ou re­ven­di­ca­tifs sont po­sés, ou joués. Il y a quelque chose de lu­dique dans ces images qui, fi­na­le­ment, re­pro­duisent l’es­prit dans le­quel elles agissent, quelle que soit la gra­vi­té des causes qu’elles dé­fendent. Dans une vi­déo qui ac­com­pagne l’exposition, cer­taines parlent de ce que le fait de s’ex­po­ser en par­tie nue a chan­gé dans le rap­port à leur corps, et aus­si de la chance qui leur est ici don­née « d’en­trer au mu­sée » à tra­vers le re­gard de l’ar­tiste. Éter­nel nar­cis­sisme fé­mi­nin?

Ca­the­rine Millet ——— Where has Bet­ti­na Rheims been po­si­tio­ning her lens over all these years? On the ra­zor’s edge. Bet­ween life and the ar­ti­fice of life beyond death, as in the se­ries Ani­mal (stuf­fed ani­mals); bet­ween mas­cu­line and fe­mi­nine, as in Gen­der Stu­dies. This new se­ries, tit­led Na­ked War, for which she as­ked Fe­men mem­bers to pose, is clear­ly poi­sed bet­ween com­bat and se­duc­tion. For the first time, we have the im­pres­sion that we are real­ly seeing the bo­dies of these young war­riors, and each of these bo­dies, whe­ther or not it fits with cur­rent aes­the­tic ca­nons, has its own beau­ty. Ano­ther cha­rac­te­ris­tic of this ar­tist’s ap­proach is its rough-ed­ged qua­li­ty. While most of the mo­dels she chooses are wo­men, she in­ter- ro­gates their fe­mi­ni­ni­ty in what are al­most ex­treme condi­tions, as in the 2014 se­ries of Dé­te­nues, which puts the spot­light on wo­men whose life is confi­ned, both li­te­ral­ly and me­ta­pho­ri­cal­ly, to the sha­dows. Rheims and Fe­men was an en­coun­ter wai­ting to hap­pen. These wo­men who ex­ploit a trou­bling am­bi­gui­ty by using their young bo­dies as a means of po­li­ti­cal ex­pres­sion and ins­cribe their slo­gans on their most ero­tic zones, the breasts are a na­tu­ral sub­ject for her. When their ac­tions are shown on te­le­vi­sion, it is al­ways amu­sing to see the po­lice trying to grab hold of their bo­dies, not al­ways vio­lent­ly and so­me­times with awk­ward ges­tures and lee­ring faces, while the wo­men’s free breasts brush against their uni­forms with eve­ry mo­ve­ment. The Fe­men are a small, high­ly or­ga­ni­zed, hie­rar­chi­cal ar­my which moves fast, like guer­rille­ras— which in fact is what they are. Ma­ny of them re­spon­ded to Bet­ti­na Rheims’ in­vi­ta­tion. As is her way, she wan­ted them to be high­ly made up, like the mo­dels she al­so re­ceives at her stu­dio. The slo­gan, which she chose, was ap­plied to their breasts as ca­re­ful­ly as the make-up to their faces, ex­cept that here the fine brush and lips­tick were used to ins­cribe shib­bo­leths and pro­tests. And as is al­so cus­to­ma­ry for her, the ar­tist po­si­tio­ned these bo­dies in an awk­ward, un­com­pro­mi­sing space, in front of a white wall. Some are stood on a white po­ly­sty­rene base, and she forces us to look at them fron­tal­ly, more na­ked than na­ked des­pite the blotches of co­lor over their bo­dy. (Some of these wo­men wear Ukrai­nian wreaths of flo­wers on their hands, a folk­lo­ric touch re­min­ding us of the country where the mo­ve­ment ori­gi­na­ted.) I would add that, in ad­di­tion to loo­king at their bo­dies, we al­so get to see their faces. Their will­ful or an­gry ges­tures are po­sed or ac­ted.There is so­me­thing play­ful in these images that, in the end, re­pro­duce the spi­rit in which they act, wha­te­ver the gra­vi­ty of the causes they are ad­vo­ca­ting. In a vi­deo shown at the ex­hi­bi­tion, we see them ex­plai­ning how the fact of ap­pea­ring se­mi-na­ked chan­ged their re­la­tion to their bo­dies, and des­cri­bing their good for­tune in “en­te­ring the mu­seum” here. Eter­nal fe­male nar­cis­sism?

Trans­la­tion, C. Pen­war­den

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