Le pia­no Rhodes : still on the road… mais qui est-il ?

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Pour Ha­rold Rhodes, l’in­ven­tion d’un pia­no élec­trique fut mo­ti­vée par le dé­sir de rendre ac­ces­sible l’ap­pren­tis­sage de la pra­tique du cla­vier. Au dé­but des an­nées 30, à l’âge de 20 ans, il fonde ain­si un ré­seau d’écoles dont l’ob­jec­tif est l’en­sei­gne­ment de la mu­sique po­pu­laire.

Au dé­but de la deuxième guerre mon­diale, il dis­sout son ré­seau d’écoles et re­joint l’Ar­mée de l’Air amé­ri­caine à la­quelle il pro­pose un pro­jet d’en­sei­gne­ment pour les sol­dats en re­clas­se­ment. La né­ces­si­té d’un ins­tru­ment bon mar­ché, fa­cile à trans­por­ter et d’un en­tre­tien ai­sé s’im­pose alors ! Le Air Corps Pia­no de 2 oc­taves 1/2 se­ra le ré­sul­tat de ce ca­hier des charges : la pro­duc­tion du son est faite par la frappe d’un mar­teau sur des tubes mé­tal­liques ac­cor­dés, ré­cu­pé­rés sur les tu­bu­lures hy­drau­liques des bom­bar­diers ré­for­més.

La guerre ter­mi­née, Rhodes cherche un dé­ve­lop­pe­ment ci­vil de son ins­tru­ment : le Pre-Pia­no est un échec. Il se lance alors dans la fa­bri­ca­tion ar­ti­sa­nale d’un ins­tru­ment de 73 notes qui at­tire l’at­ten­tion de Leo Fen­der, dont la dé­marche « éco­no­mique » de fa­bri­ca­tion d’ins­tru­ments n’est pas très éloi­gnée et qui l’achè­te­ra en 1959. Le mo­dèle 73 notes, com­plé­té en­suite par un 88 notes, se­ra pro­duit à par­tir de 1969, sous la ré­fé­rence Fen­der-Rhodes Mark I. Joué par Za­wi­nul, Han­cock et Co­rea dans l’al­bum In A Silent Way de Miles Da­vis, il de­vien­dra très vite un ou­til in­con­tour­nable des mu­si­ciens de jazz. Le par­te­na­riat avec Leo Fen­der ne du­ra qu’une di­zaine d’an­nées et quand CBS fit l’ac­qui­si­tion de Rhodes, ce­lui-ci re­ti­ra le nom de Fen­der de ses pro­duits ! Le Mark II, pro­duit de 79 à 82, fut sans doute le meilleur ins­tru­ment réa­li­sé.

Même si les imi­ta­tions nu­mé­riques convain­cantes sont au­jourd’hui cou­rantes, mettre les doigts (et écou­ter) un Rhodes est une ex­pé­rience unique. Les Mark I et II en cir­cu­la­tion sont en­core nom­breux et sou­vent pré­sents sur les scènes in­ter­na­tio­nales… Mi­chelle Da­vène

• www.fen­der­rhodes.com À consul­ter aus­si l’ex­cellent ou­vrage de Laurent de Wilde, Les Fous du Son (Ed. Gras­set)

Ha­rold Rhodes et le Air Corps Pia­no, vers 1945.

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