Le Se­cond Em­pire a trans­fi­gu­ré la France

La Montagne (Clermont-Ferrand) - - Magdimanche - Jean-marc Laurent

Quoi de neuf sous le Se­cond Em­pire ? « La mo­der­ni­té ! » ré­pondent en coeur Xa­vier Mau­duit et Co­rinne Er­gasse dans Flam­boyant Se­cond Em­pire (Ar­mand Co­lin, 352 pages, 19,90 €). Les deux his­to­riens guident une re­dé­cou­verte de ces dix-huit an­nées « for­mi­dables » et de la per­son­na­li­té de Na­po­léon III qui a fa­vo­ri­sé les pro­grès qui ont per­mis à la France d’en­trer dans la ré­vo­lu­tion in­dus­trielle. Un temps « riche en pro­messes » dont la flam­boyance ne fut re­con­nue qu’après sa dis­pa­ri­tion. L’époque fut celle des grands pro­grès des sciences phy­siques (la va­peur) et na­tu­relles qui ont chan­gé l’in­dus­trie, l’agri­cul­ture, l’hy­giène… « Dix-huit an­nées d’in­ven­tions, d’in­no­va­tions, de dé­cou­vertes et de pro­grès dont les échos se font res­sen­tir au­jourd’hui en­core. » Les au­teurs consacrent une large place aux pro­grès de l’ur­ba­nisme. Le Se­cond Em­pire fut un vaste chan­tier qui a pro­fon­dé­ment mo­di­fié les villes. Il y eut bien sûr le « grand cham­bar­de­ment » d’hauss­mann à Pa­ris, mais aus­si ce­lui des lieux de vil­lé­gia­ture et tout par­ti­cu­liè­re­ment des villes d’eau qui connaissent un for­mi­dable es­sor grâce aux sé­jours qu’y fait le couple im­pé­rial, ac­com­pa­gné de mi­nistres, cour­ti­sans et cour­ti­sanes (les au­teurs rap­pellent l’épi­sode vi­chys­sois de la belle Mar­gue­rite Bel­lan­ger, maî­tresse de l’em­pe­reur). La « ma­la­die de la pierre » (les cal­culs) dont souffre l’em­pe­reur et les 11 sai­sons qu’il suit à par­tir de 1856 mo­di­fient pro­fon­dé­ment la phy­sio­no­mie de Vi­chy, Saint-sau­veur, Plom­bières-les-bains…

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