IL ÉTAIT UNE FOIS LE GÈNE

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L’his­toire de la dé­cou­verte des gènes et de l’hé­ré­di­té est une fas­ci­nante aven­ture. Elle est ra­con­tée ici par le can­cé­ro­logue amé­ri­cain d’ori­gine indienne Sid­dhar­tha Mu­kher­jee. Et c’est vé­ri­ta­ble­ment à une sa­ga épique de plus de 600 pages, qui se dé­roule à che­val sur trois siècles, que nous convie ce vul­ga­ri­sa­teur de ta­lent. Y dé­filent les sa­vants les plus émi­nents, tels que Gre­gor Men­del qui ouvre la marche avec ses pe­tits pois (et qui mour­ra dans l’in­dif­fé­rence mal­gré son tra­vail pour­tant pré­cur­seur), Charles Dar­win, Hugo de Vries, William Ba­te­son (qui in­ven­ta le terme « gé­né­tique ») ou Tho­mas Mor­gan. Mais aus­si, de triste mé­moire, Francis Gal­ton, à l’ori­gine du mot « eu­gé­nisme » pour dé­si­gner « la science de l’amé­lio­ra­tion de la po­pu­la­tion ». Ou en­core Tro­fim Lys­sen­ko, fos­soyeur d’une re­cherche gé­né­tique so­vié­tique alors à son apo­gée avant-guerre. À par­tir de la se­conde moi­tié du XXe siècle, une nou­velle ère s’ouvre avec le dé­chif­frage du code gé­né­tique, le sé­quen­çage du gé­nome hu­main et, plus ré­cem­ment, les tech­niques de mo­di­fi­ca­tions gé­né­tiques, dont le fa­meux CRISPR-Cas9. Le ré­cit four­mille d’his­toires vi­brantes et dou­lou­reuses, mais aus­si d’anec­dotes et de ci­ta­tions sa­vou­reuses. Il est ryth­mé par l’his­toire fa­mi­liale de l’au­teur, elle aus­si tra­gique. Brillant.

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