Un pas de plus vers la vie ex­tra­ter­restre

Une pla­nète avec une at­mo­sphère a été dé­cou­verte en de­hors de notre sys­tème so­laire.

Le Parisien (Paris) - - SOCIÉTÉ -

un jour une pla­nète qui res­semble à la nôtre ? Cette quête agite de plus en plus la com­mu­nau­té scien­ti­fique, avec en fi­li­grane l’es­poir d’y dé­cou­vrir une vie ex­tra­ter­restre. Il y a un mois et de­mi une équipe fran­co-belge a mis au jour sept exo­pla­nètes — c’est-àdire si­tuées hors de notre sys­tème so­laire — de la taille de la Terre.

Re­be­lote : des as­tro­nomes bri­tan- niques viennent d’an­non­cer, dans un ar­ticle pu­blié par « The As­tro­no­mi­cal Jour­nal », la dé­cou­verte d’un astre si­mi­laire mais, cette fois, en­tou­ré d’une at­mo­sphère. « Il ne s’agit pas de la dé­tec­tion de la vie sur une autre pla­nète, pré­vient ce­pen­dant John Sou­th­worth, de l’uni­ver­si­té de Keele, au Royaume-Uni. Mais c’est un pas dans cette di­rec­tion. »

La pla­nète ro­cheuse en ques­tion, bap­ti­sée GJ 1132b, est en­vi­ron 16 % plus grande que la Terre. Elle est si­tuée loin, très très loin de nous, à 39 an­nées-lu­mière, soit 370 000 mil­liards de ki­lo­mètres ! Ses se­crets ont été ré­vé­lés grâce au té­les­cope de l’Ob­ser­va­toire eu­ro­péen aus­tral (ESO) au Chi­li. L’eau y se­rait abon­dante et les tem­pé­ra­tures éle­vées, plus de 250 en rai­son de sa proxi­mi­té avec une naine rouge. Une étoile dont les rayon­ne­ments obèrent l’hy­po­thèse d’une quel­conque forme de vie, même élé­men­taire. L’équipe à l’ori­gine de la dé­cou­verte, as­so­ciée à des as­tro­nomes du Max Planck Ins­ti­tute for As­tro­no­my en Allemagne, a fait un pas de géant dans l’his­toire de l’astronomie mo­derne. Jusqu’à au­jourd’hui, seules des exo­pla­nètes géantes in­ha­bi­tables, de la taille de Ju­pi­ter, avaient ré­vé­lé des at­mo­sphères.

Le fu­tur James Webb Space Te­les­cope, dont le lan­ce­ment est pré­vu en 2018, pour­rait per­mettre de dé­tec­ter de nou­velles pla­nètes of­frant des condi­tions com­pa­tibles avec la pré­sence de la vie.

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