3 fois plus près que la dis­tance Terre-Lune !

Mon Quotidien - - À LA UNE - C. Hal­lé

C’est la pre­mière fois qu’une co­mète passe aus­si près d’une pla­nète de­puis 1 mil­lion d’an­nées ! Di­manche soir, à 20 h 27, Si­ding Spring a « frôlé » Mars. Elle est pas­sée à en­vi­ron 136 000 km de son sol. Ce­la peut pa­raître énorme, mais c’est une toute pe­tite dis­tance dans l’es­pace : c’est 3 fois moins que la dis­tance Terre-Lune ! Avant son pas­sage, la NASA, l’Agence spa­tiale amé­ri­caine, avait éloi­gné ses sondes en or­bite au­tour de Mars, en les met­tant à l’abri der­rière la pla­nète. Rai­son : elles ris­quaient d’être per­cu­tées par des dé­bris de Si­ding Spring. Bonne nou­velle : elles n’ont pas été abî­mées.

Il fau­dra sans doute at­tendre un autre mil­lion d’an­nées pour qu’elle re­passe près de Mars

Grâce aux ins­tru­ments élec­tro­niques de ces sondes et aux ca­mé­ras des 2 ro­vers Op­por­tu­ni­ty et Cu­rio­si­ty (en mis­sion sur le sol de Mars), les scien­ti­fiques es­pèrent re­cueillir de nom­breuses in­for­ma­tions sur la co­mète (tra­jec­toire, traî­née…) dans les se­maines à ve­nir. Si­ding Spring a été re­pé­rée pour la pre­mière fois dé­but 2013, à l’ob­ser­va­toire de Si­ding Spring, en Aus­tra­lie (Océa­nie), ce qui ex­plique son nom. Se­lon la NASA, elle s’est for­mée il y a plu­sieurs mil­liards d’an­nées dans le nuage d’Oort, à la fron­tière du Sys­tème so­laire. Son noyau me­sure 1,6 km de dia­mètre (de large) et est sans doute com­po­sé de glaces qui fondent très fa­ci­le­ment. La co­mète a voya­gé plus de 1 mil­lion d’an­nées avant de ren­con­trer Mars. Il fau­dra sans doute at­tendre un autre mil­lion d’an­nées pour qu’elle re­passe près de la pla­nète, lors­qu’elle au­ra ef­fec­tué sa pro­chaine boucle au­tour du So­leil. Quelle sonde de la NASA est en or­bite au­tour de Mars de­puis quelques se­maines ? Sonde (ici) : non ha­bi­té. En or­bite : en for­mant une courbe au­tour d’un astre. Ro­ver : vé­hi­cule rou­lant sur un astre (pla­nète, lune...) autre que la Terre.

en­gin spa­tial

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