At­ter­ris­sage à haut risque sur une co­mète

Mon Quotidien - - À LA UNE - C. H.

Un évé­ne­ment ex­cep­tion­nel doit avoir lieu mer­cre­di. La sonde Ro­set­ta, de l’Agence spa­tiale eu­ro­péenne (ESA), va lar­guer son ro­bot Phi­lae (lire n° 5 410) sur une co­mète filant à en­vi­ron 55 000 km/h ! Nom de cette co­mète : 67P/Tchou­riou­movGué­ras­si­men­ko. Ro­set­ta est en or­bite au­tour d’elle de­puis août. Elle est donc dé­jà « ré­glée » à la même vi­tesse qu’elle. Phi­lae doit se dé­ta­cher de la sonde, mer­cre­di à 9 h 35, à en­vi­ron 22,5 km au-des­sus de la co­mète. Il re­join­dra sa cible grâce à la gra­vi­té. Or celle-ci est très faible : 100 kg sur la Terre cor­res­pondent à 1 g sur la co­mète ! Le ro­bot

On sau­ra vers 17 h, mer­cre­di, si le ro­bot s’est bien po­sé

n’at­ter­ri­ra donc que 7 heures plus tard, à 16 h 35. Et, comme les in­for­ma­tions mettent 28 mi­nutes pour ar­ri­ver jus­qu’à la Terre, nous ne sau­rons qu’à 10 h 03 s’il s’est bien dé­ta­ché et à 17 h 03 s’il s’est bien po­sé. Phi­lae pèse 100 kg. Il contient une di­zaine d’ins­tru­ments scien­ti­fiques. S’il réus­sit à s’« ac­cro­cher » à la co­mète, il pour­ra l’étu­dier dans ses moindres dé­tails (lire Com­prendre). Ce se­ra alors une pre­mière mon­diale. L’opé­ra­tion com­porte de gros risques. « La co­mète a un re­lief très es­car­pé. La zone d’at­ter­ris­sage choi­sie est as­sez plate, mais si Phi­lae touche un ro­cher, il se­ra per­du, ex­plique-t-on au Centre na­tio­nal d’études spa­tiales. Autre pro­blème : le ro­bot ne doit pas re­bon­dir sur la co­mète. Pour ce­la, il pro­jet­te­ra des gaz qui le pla­que­ront au sol. Ses “pattes” souples per­met­tront aus­si d’amor­tir l’at­ter­ris­sage. Et Phi­lae a des har­pons qui s’ac­cro­che­ront au sol. » La co­mète où doit se po­ser Phi­lae me­sure en­vi­ron 50 km de long. Vrai ou faux ? Sonde (ici) : non ha­bi­té. En or­bite : en for­mant une courbe au­tour d’un astre. Gra­vi­té : force qui at­tire les corps vers le sol d’un astre (pla­nète, co­mète…). Es­car­pé : en for te pente, dif fi­cile d’ac­cès. Har­pon : sor te de mi­ni­lance dont la pointe est mu­nie de cro­chets. en­gin spa­tial

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