WHAT WILL THE MEAT OF THE FU­TURE LOOK LIKE?

/à quoi ressem­ble la viande du fu­tur?

The Point of You - - FRONT PAGE -

Agri-food re­search faces a key ques­tion: how to pro­vide our crowded planet with very cheap food in years to come? One an­swer lies in cre­at­ing the meat of the fu­ture in the lab­o­ra­tory and tak­ing its main com­po­nents from chem­istry and tech­nol­ogy.

/La recherche agroal­i­men­taire se trouve face à une ques­tion es­sen­tielle: com­ment nour­rir une planète surpe­u­plée avec des pro­duits très bon marché? Conçue en lab­o­ra­toire, la viande du fu­tur em­prunte à la chimie et à la tech­nolo­gie ses prin­ci­pales com­posantes.

Meat in vitro: the so­lu­tion?

The new meat has emerged through tis­sue en­gi­neer­ing tech­niques to re­place an­i­mal flesh, and its man­u­fac­ture has been un­der­way and con­trolled since 2008. The first food­stuffs man­u­fac­tured in vitro were based on lamb and beef. Mus­cle is col­lected from a bovid—such as a cow or a sheep—and cul­tured, to end up as a ham­burger. This sci­en­tific steak made its pub­lic de­but on Au­gust 5, 2013, in a pre­sen­ta­tion by a lab­o­ra­tory in the Nether­lands. So far, the process doesn't of­fer the prospect of prof­itabil­ity, but the tech­nol­ogy is im­prov­ing and the ex­pan­sion of stem cell in­cu­ba­tors is now be­ing planned.

/Viande in vitro: la so­lu­tion?

Cette nou­velle viande, dont la fab­ri­ca­tion est con­nue et maîtrisée depuis 2008, a vu le jour grâce aux tech­niques d'in­génierie tis­su­laire, en rem­place­ment de la chair an­i­male. Les den­rées pro­duites in vitro ont tout d’abord été fab­riquées à base d'agneau et de boeuf: le mus­cle prélevé chez un bovidé est sim­ple­ment mis en cul­ture, pour ter­miner en ham­burger. Réal­isé par le bi­ais de ce procédé, ce steak issu de la sci­ence a été présenté à la presse le 5 août 2013 par un lab­o­ra­toire siégeant aux Pays-Bas. Si les ren­de­ments ne sont pas en­core avan­tageux, l'amélio­ra­tion des tech­nolo­gies et l'agran­disse­ment des in­cu­ba­teurs de cel­lules souches sont en cours de pro­gram­ma­tion.

The food in­dus­try says there are po­ten­tially sig­nif­i­cant en­vi­ron­men­tal gains to be achieved by re­duc­ing the eco­log­i­cal foot­print and slow­ing down the re­lease of green­house gases. In ad­di­tion, this new meat, pro­duced in vitro, needs much less wa­ter (-96%) and en­ergy (-7% to -45%) than the meat we eat to­day which is pro­duced through in­ten­sive farm­ing. The in­dus­trial de­vel­op­ment of th­ese prod­ucts—which ac­cord­ing to of­fi­cial pro­nounce­ments won't harm our health when we con­sume it—could also slow the process of de­for­esta­tion as well as the mo­nop­o­liza­tion of arable land. Ris­ing grain costs could also be off­set by this fu­tur­is­tic so­lu­tion. De­spite th­ese gains, some con­cerned fig­ures are warn­ing of the po­ten­tial this new prod­uct of­fers for vastly in­creased prof­its, by in­flat­ing the to­tal turnover of the gi­ants of the agri-food in­dus­try. Oth­ers, un­til now with­out fi­nan­cial in­ter­ests in this in­dus­try, are in­vest­ing en masse. Among them are Bill Gates, founder of Mi­crosoft and one of the wealth­i­est peo­ple on the planet, and Peter Thiel, an in­vestor who sup­ported both PayPal and Face­book. The co-founder of Google, Sergey Brin, is another who's cho­sen to invest in the idea of the ar­ti­fi­cial steak.

/L'in­dus­trie agroal­i­men­taire met large­ment en avant les gains po­ten­tiels pour la préser­va­tion de l'en­vi­ron­nement: ré­duc­tion de l’em­preinte écologique et ralen­tisse­ment des re­jets de gaz à ef­fet de serre. Sans ou­blier que cette viande in vitro se mon­tr­erait moins gourmande en eau (-96%) et en én­ergie (de -7% à -45%) com­paré à celle obtenue par l’él­e­vage in­ten­sif. Le développe­ment in­dus­triel de ces pro­duits - in­of­fen­sifs pour la santé si l’on en croit les an­nonces of­fi­cielles - per­me­t­trait de lut­ter con­tre le pro­ces­sus de dé­foresta­tion ainsi que la mo­nop­o­li­sa­tion des ter­res arables. L'aug­men­ta­tion des coûts des céréales serait alors con­tre­bal­ancée par cette so­lu­tion d'avenir. Cer­taines voix met­tent toute­fois en garde con­tre la fa­cil­ité des prof­its ac­quis, venant gon­fler le chiffre d'af­faires des géants de l'in­dus­trie agroal­i­men­taire. D'autres ac­teurs, in­opérants dans ce secteur d'ac­tiv­ité, in­vestis­sent en masse. On peut citer Bill Gates, fon­da­teur de Mi­crosoft et l'une des plus gran­des for­tunes de la planète, et Peter Thiel, in­vestis­seur sou­tenant PayPal et Face­book. Le co­fon­da­teur de Google, Sergey Brin, a lui aussi choisi de s'en­gager dans le bifteck ar­ti­fi­ciel.

Meat made in 3D

In the United States, sci­en­tists have de­vel­oped another ar­ti­fi­cial meat, also grown in the test tube, but printed out in three di­men­sions. The recipe seems sim­ple: build a cul­ture of stem cells and fill a biological print car­tridge with th­ese cells, bound by col­la­gen. The tech­nol­ogy of a 3D printer is used to print liv­ing tis­sue layer by layer to pro­duce the de­sired thick­ness of steak. A New York-based company called Mod­ern Meadow has come up with this fu­tur­is­tic—and un­cer­tain—project. De­spite the un­cer­tainty, fi­nan­cial support has flooded in, in­clud­ing that of Sergey Brin who be­lieves strongly in the po­ten­tial suc­cess of this tech­nol­ogy and the ben­e­fits that it could cre­ate. The bio man­u­fac­tur­ing process seeks ini­tially to con­vince the gen­eral pub­lic to ac­cept the pro­duc­tion of fake leather be­cause so far the sci­en­tists haven't been able to give ar­ti­fi­cial meat any au­then­tic taste, any flavour of the real thing. One of the ma­jor con­cerns comes from the com­plex­ity of re­pro­duc­ing a smooth blood sup­ply. De­spite some eth­i­cal dis­agree­ments, PETA, Peo­ple for The Eth­i­cal Treat­ment of An­i­mals, the largest or­ga­ni­za­tion in the world pro­mot­ing and de­fend­ing the rights of an­i­mals, sup­ports th­ese in­no­va­tions. PETA's pri­mary aim is the end of all an­i­mal suf­fer­ing, in­clud­ing farmed cows, lambs, pigs and bat­tery farmed chick­ens. The or­ga­ni­za­tion had even promised a re­ward of a mil­lion dol­lars to any re­searcher who suc­cess­fully, and be­fore July 2012, recre­ated the taste and tex­ture of real meat. Another pro­viso was that this prod­uct could be man­u­fac­tured on a large scale. From mixed meat glue sausages to me­chan­i­cally sep­a­rated meat, in­ten­sive re­search to cre­ate the meat of the fu­ture goes on. Every­body work­ing in the en­vi­ron­men­tal arena rec­om­mends above all that we re­duce con­sump­tion to en­joy bet­ter qual­ity meat. Or we could re­place con­ven­tional meat as a source of pro­tein al­to­gether by eat­ing worms, bee­tles and but­ter­flies. Are we ready to make that choice just yet?

/De la viande fab­riquée en 3D

Les États-Unis ont pour leur part développé la viande ar­ti­fi­cielle, cul­tivée en éprou­vette, à im­primer en trois di­men­sions. La re­cette paraît sim­ple: se con­stituer une cul­ture de cel­lules souches et rem­plir la car­touche d'im­pres­sion bi­ologique de ces cel­lules, liées par du col­lagène. La tech­nolo­gie de l'im­p­ri­mante 3D forme, couche après couche, le tissu vi­vant, avec l'épais­seur de steak désirée. C'est la so­ciété Mod­ern Meadow qui a imag­iné ce pro­jet com­plète­ment fu­tur­iste et in­cer­tain. Pour­tant, les de­man­des de sou­tien fi­nancier ex­plosent, dont celle de Sergey Brin, qui croit fort en la réus­site de cette tech­nolo­gie et aux béné­fices qu’elle génér­erait. Ce procédé de bio fab­ri­ca­tion cherche dans un premier temps à con­va­in­cre le grand pub­lic en s'in­téres­sant à la pro­duc­tion du faux cuir. Car pour l'heure, la viande ar­ti­fi­cielle n'a ni le goût, ni l'as­pect de l’au­then­tique. L'un des soucis ma­jeurs viendrait de la com­plex­ité à re­pro­duire la fi­nesse de l'ir­ri­ga­tion san­guine. Mal­gré quelques désac­cords éthiques, l'as­so­ci­a­tion Peo­ple for The Eth­i­cal Treat­ment of An­i­mals (Peta), prin­ci­pal or­gan­isme de défense du droit des an­i­maux, en­cour­age ces in­no­va­tions. L'or­gan­i­sa­tion souhaite stop­per toutes souf­frances an­i­males, pour les vaches, agneaux, porcs ou volailles de bat­terie. Elle avait même promis une ré­com­pense d'un mil­lion de dol­lars au chercheur qui réus­sir­ait, avant juil­let 2012, à re­con­stituer une chair au goût et à la tex­ture sim­i­laires à ceux de la vraie. Il fal­lait aussi que ce pro­duit puisse être con­fec­tionné à grande échelle. De la saucisse de glu de porc malaxée à de la viande sé­parée mé­canique­ment, en pas­sant par le sérum nu­tri­tif à base d'algues pour lut­ter con­tre le développe­ment bac­térien, la recherche con­tinue d'in­ven­ter le steak du fu­tur. Il n'em­pêche, toutes per­son­nes tra­vail­lant dans le cadre de l’en­vi­ron­nement pré­conisent, avant tout, une ré­duc­tion de la con­som­ma­tion, pour une viande de meilleure qual­ité. Autre al­ter­na­tive: rem­placer cette source de pro­téines par des vers, des scarabées ou des pa­pil­lons. Mais le choix nous ap­par­tient-il en­core?

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