La feb­bre del­la gom­ma che in­san­gui­nò l’Amaz­zo­nia

Al­la fi­ne del XIX se­co­lo al­cu­ni im­pren­di­to­ri sen­za scru­po­li sfrut­ta­ro­no bru­tal­men­te mi­glia­ia di in­di­ge­ni dell’Amaz­zo­nia per rac­co­glie­re la gom­ma, l’ “oro bian­co” dell’epo­ca in­du­stria­le

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Il 31 di­cem­bre 1896 nel cuo­re del­la fo­re­sta bra­si­lia­na fu inau­gu­ra­to uno de­gli edi­fi­ci più sin­go­la­ri del con­ti­nen­te su­da­me­ri­ca­no: il tea­tro Ama­zo­nas di Ma­naus. Era sta­to co­strui­to in po­co più di una doz­zi­na di an­ni con pa­re­ti pre­fab­bri­ca­te in In­ghil­ter­ra e i più pre­gia­ti ma­te­ria­li dell’epo­ca, mar­mo di Car­ra­ra e ve­tro di Mu­ra­no, mo­bi­li fran­ce­si e te­go­le al­sa­zia­ne. Po­te­va ospi­ta­re ol­tre 700 per­so­ne su lussuose pol­tro­ne di vel­lu­to ros­so. Ma­naus ven­ne ri­bat­tez­za­ta “la Pa­ri­gi dei tro­pi­ci”, for­se per­ché, no­no- stan­te si tro­vas­se a 1.300 chi­lo­me­tri e a più di 20 gior­ni di na­vi­ga­zio­ne dal­la fo­ce del Rio del­le Amaz­zo­ni, fu la pri­ma cit­tà del Bra­si­le ad ave­re l’il­lu­mi­na­zio­ne elet­tri­ca e nei suoi ne­go­zi si po­te­va tro­va­re qual­sia­si ar­ti­co­lo di lus­so.

Più di 1.800 chi­lo­me­tri a mon­te, un’al­tra cit­tà in mez­zo al­la sel­va si di­stin­gue­va per lo sfar­zo: la pe­ru­via­na Iqui­tos. Era ac­ces­si­bi­le so­la­men­te do­po lun­ghi gior­ni di na­vi­ga­zio­ne, ma nel 1905 ave­va il tram elet­tri­co, le au­to a ben­zi­na e va­ri pa­laz­zi de­co­ra­ti con pia­strel­le ita­lia­ne e por­to­ghe­si, ol­tre a una ca­sa in­te­ra­men­te fab­bri­ca­ta in ac­cia­io pro­get­ta­ta da Gu­sta­ve Eif­fel e spe­di­ta da Pa­ri­gi in pez­zi da as­sem­bla­re.

L’oro bian­co

I sol­di che ave­va­no re­so pos­si­bi­le que­sto lus­so nel bel mez­zo del­la sel­va amaz­zo­ni­ca pro­ve­ni­va­no da una pian­ta, la he­vea bra­si­lien­sis, ov­ve­ro l’al­be­ro del­la gom­ma. A par­ti­re dal­la Ri­vo­lu­zio­ne in­du­stria­le la gom­ma era di­ven­ta­ta un ele­men­to im­pre­scin­di­bi­le del­la vi­ta mo­der­na. Ve­ni­va usa­ta per le cin­ghie di tra­smis­sio­ne del­le mac­chi­ne e per gli

pneu­ma­ti­ci, per i ri­ve­sti­men­ti e gli sti­va­li da piog­gia, per i tu­bi fles­si­bi­li e per i pre­ser­va­ti­vi. Il cauc­ciù era sta­to ri­bat­tez­za­to l’“oro bian­co”dell’Amaz­zo­nia, per­ché la fo­re­sta su­da­me­ri­ca­na era l’uni­co luo­go al mon­do do­ve si pro­du­ce­va. Nell’Amaz­zo­nia pe­ru­via­na e bra­si­lia­na gli al­be­ri del­la gom­ma cre­sce­va­no in mo­do spon­ta­neo, spar­pa­glia­ti nel­la va­sti­tà del­la sel­va, il che ren­de­va dif­fi­ci­le l’estra­zio­ne del­la ma­te­ria pri­ma. La lin­fa dell’al­be­ro del­la gom­ma si ot­tie­ne rea­liz­zan­do del­le in­ci­sio­ni a for­ma di V sul­la cor­tec­cia del­la pian­ta, da cui co­la il lat­ti­ce che vie­ne rac­col­to in un re­ci­pien­te col­lo­ca­to sot­to il ver­ti­ce del­le fen­di­tu­re. Ogni gior­no i rac­co­gli­to­ri ef­fet­tua­va­no un gi­ro tra i va­ri al­be­ri, a vol­te a chi­lo­me­tri di di­stan­za l’uno dall’al­tro, per re­cu­pe­ra­re il li­qui­do fuo­riu­sci­to du­ran­te la not­te e ria­pri­re le in­ci­sio­ni. La ma­te­ria pri­ma ve­ni­va por­ta­ta ne­gli sta­bi­li­men­ti di la­vo­ra­zio­ne, si­tua­ti in pros­si­mi­tà dei fiu­mi, e da lì ve­ni­va tra­spor­ta­ta a Iqui­tos o a Ma­naus. Quin­di pro­se­gui­va lun­go il Rio del­le Amaz­zo­ni ver­so la fo­ce, fi­no a Be­lém, da do­ve ve­ni­va di­stri­bui­ta al mon­do in­te­ro.

Tra il 1879 e il 1912 la for­te ri­chie­sta e il prez­zo ele­va­to del cauc­ciù die- de­ro ori­gi­ne al­la co­sid­det­ta “feb­bre del­la gom­ma”, con cui si ar­ric­chi­ro­no al­cu­ne fa­mi­glie bor­ghe­si lo­ca­li che con­trol­la­va­no l’estra­zio­ne e la com­mer­cia­liz­za­zio­ne del lat­ti­ce. I leader di que­sta cor­po­ra­zio­ne era­no no­ti co­me i “ba­ro­ni del­la gom­ma”, e i ter­ri­to­ri di pro­du­zio­ne era­no spar­si tra Bra­si­le, Pe­rù, Bo­li­via, Co­lom­bia, Ecua­dor e Ve­ne­zue­la.

Il pa­ra­di­so del dia­vo­lo

L’azien­da più im­por­tan­te nell’epo­ca del­la“feb­bre del­la gom­ma”era la pe­ru­via­na Ca­sa Ara­na. Il suo fon­da­to­re, Ju­lio Cé­sar Ara­na, ini­ziò a estrar­re cauc­ciù nel ba­ci­no del Pu­tu­mayo, vi­ci­no al­la fron­tie­ra con la Co­lom­bia. Per in­cre­men­ta­re i già con­si­de­re­vo­li pro­fit­ti schia­viz­zò la po­po­la­zio­ne in­di­ge­na lo­ca­le. Di­ven­ta­to un uo­mo d’af­fa­ri im­pla­ca­bi­le, uti­liz­zò un eser­ci­to di mer­ce­na­ri per con­trol­la­re e op­pri­me­re gli in­di­ge­ni nei suoi cen­tri di rac­col­ta. Nel 1907 Ara­na fon­dò a Lon­dra la Pe­ru­vian Ama-

La fa­mi­glia Ara­na ave­va un eser­ci­to di mer­ce­na­ri con cui im­po­ne­va la sua ti­ran­nia

zon Rub­ber Com­pa­ny, so­cie­tà quo­ta­ta nel­la bor­sa bri­tan­ni­ca che pos­se­de­va cen­ti­na­ia di pian­ta­gio­ni di gom­ma e cen­tri di pro­du­zio­ne nel­la fo­re­sta, in par­ti­co­la­re a Pu­tu­mayo. Tor­tu­re, mi­nac­ce, stu­pri e omi­ci­di era­no pra­ti­che all’or­di­ne del gior­no tra le guar­die di Ara­na, usa­te per co­strin­ge­re i la­vo­ra­to­ri a in­cre­men­ta­re l’estra­zio­ne di gom­ma o per im­pos­ses­sar­si di nuo­vi ter­re­ni. Al­cu­ne fon­ti par­la­no di 40mi­la in­dios as­sas­si­na­ti da­gli uo­mi­ni di Ara­na: uno per ogni quin­ta­le di lat­ti­ce estratto.

Nel 1909 Wal­ter Har­den­burg, un in­ge­gne­re sta­tu­ni­ten­se che as­si­stet­te agli abu­si su­bi­ti dal­la po­po­la­zio­ne in­di­ge­na del Pu­tu­mayo, de­scris­se nell’ar­ti­co­lo “Il pa­ra­di­so del dia­vo­lo” quel­lo che ave­va vi­sto con i suoi oc­chi: gli agen­ti del­la com­pa­gnia di Ara­na ob­bli­ga­va­no gli in­di­ge­ni a la­vo­ra­re sen­za so­sta, «li fru­sta­va­no in mo­do di­su­ma­no fi­no a la­sciar­gli le os­sa sco­per­te» e «pren­de­va­no i lo­ro fi­gli per i pie­di e gli fra­cas­sa­va­no la te­sta con­tro gli al­be­ri e i mu­ri» per co­strin­ger­li a la­vo­ra­re. Har­den­burg rac­con­ta inol­tre che uo­mi­ni, don­ne e bam­bi­ni «era­no usa­ti co­me ber­sa­gli per pu­ro di­ver­ti­men­to e a vol­te ve­ni­va­no bru­cia­ti con la pa­raf­fi­na per­ché i di­pen­den­ti si di­ver­tis­se­ro ve­den­do la lo­ro di­spe­ra­ta ago­nia».

I co­sid­det­ti“cri­mi­ni del Pu­tu­mayo” in­di­gna­ro­no a tal pun­to l’opi­nio­ne pub­bli­ca bri­tan­ni­ca che il lat­ti­ce fu ri­bat­tez­za­to il“lat­te ma­le­det­to”. La que­stio­ne giun­se al par­la­men­to di Lon­dra e il Fo­rei­gn Of­fi­ce in­viò Ro­ger Ca­se­ment, am­ba­scia­to­re a Rio e di­plo­ma­ti­co che in pre­ce­den­za

WHI­TE IMA­GES / SCA­LA, FI­REN­ZE

JU­LIO CÉ­SAR ARA­NA, IL PRIN­CI­PA­LE MA­GNA­TE DEL­LA GOM­MA.

TRE IN­DI­GE­NI amaz­zo­ni­ci rac­col­go­no lat­ti­ce in que­sta in­ci­sio­ne del XIX se­co­lo. Le gior­na­te la­vo­ra­ti­ve cui ve­ni­va­no sot­to­po­sti era­no lun­ghe e mol­to du­re.

IL TEA­TRO AMA­ZO­NAS, inau­gu­ra­to nel 1896, cad­de in di­su­so ne­gli an­ni ven­ti a se­gui­to del­la cri­si del­la gom­ma. Ha ri­pre­so l’at­ti­vi­tà nel 1997.

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