L’ELET­TRI­CI­TÀ

edi­son, Vol­ta, am­pè­re, te­sla... so­no no­mi stret­ta­men­te le­ga­ti al­la sto­ria dell’elet­tri­ci­tà, una for­ma di ener­gia che ha af­fa­sci­na­to l’uo­mo fin dall’an­ti­chi­tà e da cui og­gi non pos­sia­mo pre­scin­de­re

Storica NG Special - - Speciale storika - LUIS CON­DE-SA­LA­ZAR INFIESTA STO­RI­CO E SCRIT­TO­RE

Ri­sal­go­no al­la Gre­cia del VI se­co­lo a.C i pri­mi espe­ri­men­ti sull’elet­tri­ci­tà. Lì, sul­la co­sta io­ni­ca, nell’at­tua­le Tur­chia, nac­que Ta­le­te di Mi­le­to, uno dei Set­te Sag­gi del­la Gre­cia. Ta­le­te pro­vò che sfre­gan­do un pez­zo di am­bra sul­la pel­le di un ani­ma­le, l’am­bra (una re­si­na fos­si­liz­za­ta) ac­qui­si­va la pro­prie­tà di at­trar­re ver­so sé cor­pi leg­ge­ri co­me filamenti di pa­glia o pic­co­li se­mi. Il na­tu­ra­li­sta ave­va sco­per­to (ben­ché, na­tu­ral­men­te, non lo sa­pes­se) l’elet­tri­ci­tà sta­ti­ca o, det­to in al­tri ter­mi­ni, l’ac­cu­mu­la­zio­ne di elet­tri­ci­tà in un ele­men­to iso­lan­te, ca­ren­te di con­dut­ti­vi­tà elet­tri­ca, per il qual mo­ti­vo l’elet­tri­ci­tà non può flui­re da es­so. Gli an­ti­chi Gre­ci chia­ma­va­no l’am­bra “elet­tro­ne” ed esi­ste un co­lo­re per ri­fe­rir­si all’am­bra gial­la, il to­no “elet­tro”. Ta­le­te spe­ri­men­tò le rea­zio­ni an­che con la ma­gne­ti­te, mi­ne­ra­le pro­ve­nien­te dal­la cit­tà gre­ca Ma­gne­sia ad Si­py­lum da cui pren­de il no­me, un ele­men­to ca­pa­ce di at­trar­re il fer­ro e che ser­vì da ba­se per la ma­gne­tiz­za­zio­ne di bar­re me­tal­li­che con cui si co­strui­ro­no le bus­so­le.

Il no­me dell’ener­gia

Pas­sa­ro­no di­ver­si se­co­li fin­ché, nel 1600, l’in­gle­se Wil­liam Gilbert, me­di­co per­so­na­le del­la re­gi­na Eli­sa­bet­ta I e stu­dio­so del ma­gne­ti­smo ter­re­stre, sco­prì che di­ver­se gem­me mo­stra­va­no la stes­sa forza di at­tra­zio­ne dell’am­bra quan­do le si sfre­ga­va. Poi­ché il ter­mi­ne “elet­tro­ne” de­si­gna­va l’am­bra in gre­co, Gilbert chia­mò que­sti ma­te­ria­li “elet­tri­ci”, e il fe­no­me­no di at­tra­zio­ne “elet­tri­ci­tà.” Poi­ché l’“elet­tri­ci­tà” sem­bra­va ri­ma­ne­re in quei cor­pi se non si in­tro­du­ce­va in es­si al­cu­na va­ria­zio­ne, si fi­nì per chia­mar­la “elet­tri­ci­tà sta­ti­ca”. Da al­lo­ra e fi­no al­la fi­ne del se­co­lo XIX vi fu­ro­no spet­ta­co­la­ri sco­per­te le­ga­te all’elet­tri­ci­tà e al ma­gne­ti­smo, le cui ap­pli­ca­zio­ni cam­bia­ro­no la per­ce­zio­ne del no­stro mon­do. Ses­san­ta an­ni do­po la pub­bli­ca­zio­ne di De Ma-

gne­te, Ma­gne­ti­ci­sque Cor­po­ri­bus, et de Ma­gno Ma­gne­te Tel­lu­re Phy­sio­lo­gia No­va di Gilbert, il mag­de­bur­ghe­se Ot­to von Gue­ric­ke co­struì la pri­ma mac­chi­na in gra­do di se­pa­ra­re la ca­ri­ca elet­tri­ca ot­te­nu­ta per sfre­ga­men­to di una sfe­ra di zol­fo, ov­ve­ro il pri­mo ge­ne­ra­to­re elet­tro­sta­ti­co. Gue­ric­ke mo­del­lò una sfe­ra di zol­fo che gi­ra­va in­tor­no a un as­se mos­so da una ma­no­vel­la; quan­do con la ma­no si toc­ca­va la sfe­ra men­tre gi­ra­va, que­st’ul­ti­ma ac­cu­mu­la­va una gran­de quan­ti­tà di elet­tri­ci­tà sta­ti­ca e po­te­va pro­dur­re scin­til­le. Gue­ric­ke ave­va os­ser­va­to per pri­mo la lu­mi­ne­scen­za in­dot­ta dall’elet­tri­ci­tà sta­ti­ca, e poi­ché la mac­chi­na po­te­va es­se­re sca­ri­ca­ta e ca­ri­ca­ta in­fi­ni­ta­men­te, si tra­sfor­mò in un au­ten­ti­co di­ver­ti­men­to tra le clas­si più agia­te: nei sa­lot­ti dell’ari­sto­cra­zia si po­te­va as­si­ste­re al­le scin­til­lan­ti di­mo­stra­zio­ni ed es­se­re “elet­tri­fi­ca­ti”, sen­ten­do, per esem­pio, co­me si riz­za­va­no i pro­pri ca­pel­li. In­tor­no al 1707, l’in­gle­se Fran­cis Hauk­sbee (o Ha­wk­sbee) per­fe­zio­nò la mac­chi­na di fri­zio­ne di von Gue­ric­ke, so­sti­tuen­do al­la sfe­ra di zol­fo un glo­bo di ve­tro, e il fer­ra­re­se Nic­co­lò Ca­beo de­fi­nì il con­cet­to di re­pul­sio­ne (in­te­ra­zio­ne) elet­tro­ma­gne­ti­ca tra i cor­pi.

Rag­gi e scin­til­le

Nel 1747, il po­li­ti­co, scien­zia­to e in­ven­to­re Be­n­ja­min Fran­klin, uno dei pa­dri fon­da­to­ri de­gli Sta­ti Uni­ti, re­spin­se l’idea, dif­fu­sa al tem­po, che esi­stes­se­ro due ti­pi di flus­so elet­tri­co (no­ti all’epo­ca co­me “re­si­no­so” e “vi­treo”): sco­prì che si trat­ta­va di due aspet­ti del­la stes­sa forza, che chia­mò “po­si­ti­vo” e “ne­ga­ti­vo”, con­cet­ti che con­ti­nuia­mo a uti­liz­za­re an­che og­gi. In se­gui­to, nel 1752, Fran­klin in­ven­tò il pa­ra­ful­mi­ne di­mo­stran­do che la fol­go­re era elet­tri­ci­tà, e che l’elet­tri­ci­tà at­mo­sfe­ri­ca agi­va co­me l’elet­tri­ci­tà ter­re­stre. L’ener­gia, la po­de­ro­sa ed enig­ma­ti­ca forza, co­min­cia­va a ri­ve­la­re i suoi mi­ste­ri, ma le que­stio­ni prin­ci­pa­li era­no due: co­me do­mi­nar­la e co­me ge­ne­rar­la. Tra il 1791 e il 1792, il bo­lo­gne­se Lui­gi Gal­va­ni pub­bli­cò il De vi­ri­bus elec­tri­ci­ta­tis in mo­tu mu­sco­la­ri, un opu­sco­lo in cui ve­ni­va­no il­lu­stra­ti tut­ti i pro­ces­si che lo ave­va­no por­ta­to al­la sco­per­ta dell’elet­tri­ci­tà bio­lo­gi­ca o ani­ma­le: era que­sta ener­gia, in­fat­ti, a far con­trar­re i mu­sco­li del­la zam­pa di una ra­na. Lo scien­zia­to pen­sò che, in qual­che mo­do, quei mu­sco­li ave­va­no ge­ne­ra­to la lo­ro elet­tri­ci­tà. La sua teo­ria in­con­trò la fer­ma op­po­si­zio­ne di un al­tro scien­zia­to, al­lo­ra pro­fes­so­re di fi­si­ca all’Uni­ver­si­tà di Pa­via: Ales­san­dro Vol­ta. Se­con­do lo stu­dio­so co­ma­sco, che die­de al­le stam­pe in ri­spo­sta a Gal­va­ni la Me­mo­ria se­con­da sull’elet­tri­ci­tà ani­ma­le, le con­tra­zio­ni non ave­va­no a che ve­de­re con la ra­na, ben-

PER L’AL­TA SO­CIE­TÀ DEL­LA FI­NE DEL XIX SE­CO­LO, L’ELET­TRI­CI­TÀ ERA UN CU­RIO­SO DI­VER­TI­MEN­TO

sì con i fi­li di fer­ro e ot­to­ne che Gal­va­ni ave­va col­le­ga­to al ner­vo dell’an­fi­bio. Fu il con­tra­sto col bo­lo­gne­se a por­ta­re Vol­ta, nel 1800, a co­strui­re il pri­mo di­spo­si­ti­vo elet­tro­chi­mi­co ca­pa­ce di for­ni­re elet­tri­ci­tà for­ma­to da al­cu­ne plac­che di ra­me e zin­co so­vrap­po­ste e in con­tat­to con una so­lu­zio­ne sa­li­na. Il ri­sul­ta­to fu una “cor­ren­te” (Vol­ta fu il pri­mo ad ap­pli­ca­re que­sto ter­mi­ne) elet­tri­ca che flui­va dal fi­lo che uni­va en­tram­be le plac­che. Nel 1801 pre­sen­tò al­la Royal So­cie­ty la sua sco­per­ta: Vol­ta ave­va in­ven­ta­to la “pi­la”. Al­tri scien­zia­ti in­da­ga­ro­no l’elet­tri­ci­tà. Tra que­sti spic­ca­no il fran­ce­se An­dré-Ma­rie Am­pè­re, teo­ri­co dell’elet­tro­ma­gne­ti­smo da cui pren­de il no­me l’uni­tà di mi­su­ra dell’elet­tri­ci­tà, l’am­pè­re, e il fi­si­co e chi­mi­co bri­tan­ni­co Mi­chael Fa­ra­day, in­ven­to­re del pri­mo tra­sfor­ma­to­re che re­se po­po­la­ri i ter­mi­ni “elet­tro­li­si”, “elet­tro­li­to”, “ano­do” o “ca­to­do”, e sco­prì l’“in­du­zio­ne elet­tro­ma­gne­ti­ca”, ben­ché que­st’ul­ti­ma fos­se sta­ta già teo­riz­za­ta dall’aba­te ve­ro­ne­se Fran­ce­sco Zan­te­de­schi. E l’in­du­zio­ne elet­tro­ma­gne­ti­ca con­dus­se al­la di­na­mo, il pri­mo ge­ne­ra­to­re di elet­tri­ci­tà la cui rea­liz­za­zio­ne è at­tri­bui­ta ad An­to­nio Pa­ci­not­ti nel 1860. Si trat­ta­va di un ca­vo che pro­du­ce­va ener­gia elet­tri­ca fa­cen­do gi­ra­re una bo­bi­na den­tro un cam­po ma­gne­ti­co. Tut­te que­ste sco­per­te do­ve­va­no es­se­re di­mo­stra­te ma­te­ma­ti­ca­men­te, la­vo­ro che rea­liz­zò il fi­si­co scoz­ze­se Ja­mes Clerk Max­well. Que­sti pro­vò che le on­de elet­tro­ma­gne­ti­che (“al­te­ra­zio­ni elet­tro­ma­gne­ti­che”) era­no as­so­cia­te a tut­te le cor­ren­ti elet­tri­che va­ria­bi­li. E sin­te­tiz­zò tut­te le leg­gi sull’elet­tri­ci­tà e il ma­gne­ti­smo in una so­la teo­ria elet­tro­ma­gne­ti­ca che in­clu­de­va an­che la lu­ce. Fi­nal­men­te, nel 1897, il fi­si­co bri­tan­ni­co Jo­se­ph John Thom­son sco­prì ciò che flui­va in

un cir­cui­to elet­tri­co: di­mo­strò che una cor­ren­te era co­sti­tui­ta da ca­ri­che elet­tri­che ne­ga­ti­ve, che chia­mò “elet­tro­ni”. Esi­ste­va­no or­mai da tem­po le con­di­zio­ni per­ché l’elet­tri­ci­tà la­scias­se il la­bo­ra­to­rio e si pre­sen­tas­se in so­cie­tà; l’in­gle­se Wil­liam Stur­geon creò tra il 1823 e il 1824 un’elet­tro­ca­la­mi­ta con la qua­le lo sta­tu­ni­ten­se Jo­se­ph Hen­ry ela­bo­rò uno dei pri­mi mo­to­ri elet­tri­ci del­la sto­ria, pro­va­to su im­bar­ca­zio­ni e fer­ro­vie. A par­ti­re dal 1880, l’elet­tri­ci­tà, una for­ma di ener­gia fa­cil­men­te tra­spor­ta­bi­le a lun­ga di­stan­za, tra­sfor­ma­bi­le, re­go­la­bi­le e di­vi­si­bi­le, ir­rup­pe nell’in­du­stria con vi­va forza.

Dal­la can­de­la al­la lam­pa­di­na

Il mo­to­re di Hen­ry po­te­va es­se­re ali­men­ta­to so­lo da pi­le elet­tri­che e il suo co­sto era cir­ca ven­ti vol­te su­pe­rio­re a quel­lo del­le mac­chi­ne a va­po­re, co­sa che ri­tar­dò la dif­fu­sio­ne nell’u-

so dell’elet­tri­ci­tà. Ci fu bi­so­gno di aspet­ta­re fi­no al 1870, quan­do Zé­no­be Théo­phi­le Gram­me, un in­ge­gno­so ope­ra­io in­du­stria­le bel­ga sen­za for­ma­zio­ne ac­ca­de­mi­ca, ideò, sul­la ba­se del­le sco­per­te del già ci­ta­to Pa­ci­not­ti, una di­na­mo che ge­ne­ra­va inin­ter­rot­ta­men­te elet­tri­ci­tà. Nel 1871 ne ideò un mo­del­lo più avan­za­to che su­sci­tò am­mi­ra­zio­ne per il suo po­ten­zia­le di uti­liz­zo nell’in­du­stria e fon­dò a Pa­ri­gi la so­cie­tà di mac­chi­ne ma­gne­to-elet­tri­che Gram­me. Nel 1878 ini­ziò la co­stru­zio­ne di ec­cel­len­ti al­ter­na­to­ri per usi in­du­stria­li. L’elet­tri­ci­tà tro­vò ap­pli­ca­zio­ni an­che nel cam­po dell’il­lu­mi­na­zio­ne. L’in­ge­gne­re rus­so Pá­vel Ya­blo­ch­kov in­ven­tò un si­ste­ma ba­sa­to su un in­sie­me di bo­bi­ne a in­du­zio­ne in cui la ca­ri­ca pri­ma­ria si col­le­ga­va a una fon­te di cor­ren­te al­ter­na­ta e quel­le se­con­da­rie po­te­va­no col­le­gar­si a va­rie lam­pa­de ad ar­co del suo pro­get­to. Ya­blo­ch­kov chia­mò “can­de­la elet­tri­ca” la sua in­ven­zio­ne, il cui pri­mo uso pub­bli­co è da­ta­to 1877, nei ma­gaz­zi­ni del Lou­vre. In bre­ve tem­po, la sua fab­bri­ca a re­gi­me pro­dus­se 8000 can­de­le al gior­no. Ma il suo suc­ces­so non du­rò mol­to, an­che per­ché nel 1879 il pro­li­fi­co in­ven­to­re sta­tu­ni­ten­se Tho­mas Al­va Edi­son pre­sen­tò la sua “lam­pa­di­na”, con un fi­la­men­to che ri­ma­ne­va in­can­de­scen­te 40 ore usan­do so­lo 10 volt. L’elet­tri­ci­tà di­ven­ne uni­ver­sa­le, e tra il 1853 e il 1895 ven­ne co­strui­ta la pri­ma cen­tra­le idroe­let­tri­ca con ge­ne­ra­to­ri azio­na­ti da mac­chi­ne a va­po­re nel­le Ca­sca­te del Niagara. La pri­ma cen­tra­le idroe­let­tri­ca rea­liz­za­ta in Eu­ro­pa fu quel­la di Ti­vo­li nel 1886, che con­sen­tì l’il­lu­mi­na­zio­ne di Ro­ma con lu­ce elet­tri­ca nel 1892. Nel 1885, i tram elet­tri­ci cir­co­la­va­no già per le stra­de di al­cu­ne cit­tà sta­tu­ni­ten­si, e non avreb­be­ro tar­da­to ad ar­ri­va­re in Eu­ro­pa.

LAM­PA­DI­NA DI EDI­SON CON FI­LA­MEN­TO IN­CAN­DE­SCEN­TE CREA­TA NEL 1879. MU­SEO DEL­LA SCIEN­ZA, LON­DRA.

MAC­CHI­NA MAGNETOELETTRICA DI CLAR­KE. XIX SE­CO­LO.

L’ELET­TRI­CI­TÀ NEI SA­LO­NI

nel XViii se­co­lo, la cu­rio­si­tà che de­sta­va l’elet­tri­ci­tà re­se di moda espe­ri­men­ti co­me quel­lo evo­ca­to nell’in­ci­sio­ne, ope­ra di Jean-an­toi­ne nol­let, do­ve ap­pa­re una mac­chi­na di hauk­sbee.

LA CEN­TRA­LE DI PEARL STREET

CO­STRUI­TA NEL 1882 PER LA COM­PA­GNIA DI EDI­SON, FU LA PRI­MA CEN­TRA­LE ELET­TRI­CA DI NEW YORK; GE­NE­RA­VA ELET­TRI­CI­TÀ ME­DIAN­TE MAC­CHI­NE A VA­PO­RE.

ELET­TRI­CI­TÀ COM­MER­CIA­LE

la lam­pa­da a in­can­de­scen­za di edi­son co­nob­be mol­to ve­lo­ce­men­te un’in­fi­ni­tà di va­ria­zio­ni. sot­to, lam­pa­di­ne Maz­da pro­dot­te da ge­ne­ral elec­tric nel 1921.

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