¿QUÉ ES EXAC­TA­MEN­TE ...

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... UN CO­ME­TA?

Un res­to de los pri­me­ros tiem­pos de nues­tro sis­te­ma so­lar, for­ma­do de hie­lo y pol­vo en las re­gio­nes frías si­tua­das más allá de la ac­tual ór­bi­ta de Nep­tuno. Cuan­do el co­me­ta lle­ga a las pro­xi­mi­da­des del Sol, se ca­lien­ta: co­mo con­se­cuen­cia, el agua, el dió­xi­do de car­bono y el me­tano se eva­po­ran, arras­tran­do con­si­go gra­nos mi­ne­ra­les. Se for­man una co­ma (nu­be de pol­vo y gas que en­vuel­ve al nú­cleo) y una co­la.

... UN AS­TE­ROI­DE?

Un frag­men­to mi­ne­ral de has­ta mil ki­ló­me­tros de diá­me­tro; es un ves­ti­gio del na­ci­mien­to del sis­te­ma pla­ne­ta­rio ha­ce 4.600 mi­llo­nes de años. A di­fe­ren­cia de los co­me­tas, los as­te­roi­des na­cie­ron más cer­ca del Sol. A fal­ta de ga­ses con­ge­la­dos no tie­nen co­la.

... UN ME­TEO­RI­TO?

Cuan­do un cuer­po mi­ne­ral o me­tá­li­co del es­pa­cio so­bre­vi­ve al via­je por la at­mós­fe­ra y ate­rri­za en la Tie­rra, los cien­tí­fi­cos ha­blan de un me­teo­ri­to. La es­te­la de luz que ge­ne­ra al en­trar en la ca­pa aé­rea te­rres­tre se lla­ma me­teo­ro o es­tre­lla fu­gaz. La ma­yo­ría de los me­teo­ri­tos son frag­men­tos de as­te­roi­des.

... MA­TE­RIA IN­TER­ES­TE­LAR?

El es­pa­cio en­tre las es­tre­llas de una ga­la­xia con­tie­ne una mez­cla de gas y un pe­que­ño por­cen­ta­je de pol­vo de den­si­dad muy re­du­ci­da. In­clu­so en el centro de las né­bu­las ga­lác­ti­cas so­lo se en­cuen­tran 100.000 áto­mos por cen­tí­me­tro cú­bi­co (co­mo com­pa­ra­ción: un cen­tí­me­tro cú­bi­co de ai­re con­tie­ne más de 20 tri­llo­nes de par­tí­cu­las).

... UN COM­PUES­TO OR­GÁ­NI­CO?

Los quí­mi­cos de­no­mi­nan “or­gá­ni­cos” a los com­pues­tos del ele­men­to car­bono por­que to­dos los or­ga­nis­mos vi­vos se ba­san en ellos. Al prin­ci­pio, la cien­cia pen­sa­ba que so­lo los or­ga­nis­mos vi­vos po­dían ge­ne­rar es­tas sus­tan­cias.

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