¿A qué hue­le la le­che?

Mu­chos idio­mas ca­re­cen de pa­la­bras para de­sig­nar olo­res.

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Si uno pre­gun­ta a al­guien por el co­lor de la le­che o el pa­pel, sin du­da la res­pues­ta in­me­dia­ta es ”blan­co“, cons­ta­tan Asi­fa Ma­jid y Ni­clas Bu­ren­hult, del Ins­ti­tu­to Ma­xP­lanck de Psi­co­lin­güís­ti­ca de Nim­we­gen (Ho­lan­da). Pe­ro re­sul­ta más di­fí­cil nom­brar los ras­gos co­mu­nes de los olo­res por­que, al me­nos en los idio­mas oc­ci­den­ta­les, fal­tan tér­mi­nos ge­né­ri­cos am­plios. En in­glés, por ejemplo, uno se las arre­gla di­cien­do que al­go hue­le flo­wery, es de­cir, a flo­res, o tam­bién em­plea­mos el ad­je­ti­vo “moho­so” para ex­pre­sar que al­go hue­le co­mo si es­tu­vie­ra cu­bier­to de moho.

Na­da que ver con lo que ocu­rre en­tre los jahai, un pue­blo de ca­za­do­res y re­co­lec­to­res que ha­bi­ta en la zo­na fron­te­ri­za en­tre Ma­la­sia y Tai­lan­dia. Para de­sig­nar olo­res, dis­po­nen de quin­ce tér­mi­nos ge­né­ri­cos, al mis­mo ni­vel de abs­trac­ción que aque­llos con los que los eu­ro­peos de­sig­nan los co­lo­res (blan­co, ro­jo, ver­de, et­cé­te­ra). Por ejemplo, para re­fe­rir­se al olor de cho­zas vie­jas, car­bón y co­mi­da ran­cia em­plean la pa­la­bra p’us, que no tie­ne tra­duc­ción di­rec­ta en la ma­yo­ría de los idio­mas.

¿Có­mo han da­do los jahai con es­tos tér­mi­nos? No es por­que ten­gan un ol­fa­to más fino que los eu­ro­peos, afir­man los in­ves­ti­ga­do­res. Lo que re­sul­ta de­ci­si­vo es cre­cer en una so­cie­dad don­de las ca­rac­te­rís­ti­cas de los olo­res son tan im­por­tan­tes que ha ha­bi­do que crear pa­la­bras para de­sig­nar­los. La sen­si­bi­li­dad para cap­tar los di­ver­sos olo­res es de im­por­tan­cia vi­tal para los jahai a la ho­ra de iden­ti­fi­car ali­men­tos, ve­ne­nos, si­tua­cio­nes de pe­li­gro, etc. en la sel­va tro­pi­cal, don­de ha­bi­tan. Y su ca­pa­ci­dad de expresión lin­güís­ti­ca agu­za su ca­pa­ci­dad per­cep­ti­va.

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